Le lézard sur la route de l'adaptation

Publié par Adrien le 29/01/2009 à 00:18
Source: BE Etats-Unis numéro 150 (23/01/2009) - Ambassade de France aux Etats-Unis / ADIT - http://www.bulletins-electroniques.com/ ... /57446.htm
Illustration: Penn State University
De récents travaux menés à l'université "Penn State" présentent une belle illustration de la théorie de l'évolution en action. En effet, d'après les recherches de Tracy Langkilde (professeur de biologie à l'"Eberly College of Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire...)"), un lézard (Les lézards sont des petits reptiles de l'ordre des Squamates. Ils partagent le fait d'avoir...) (appelé "fence lizard") aurait radicalement modifié son comportement afin de survivre aux attaques d'une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type »...) invasive de fourmi ("fire ant" en anglais). Ces recherches ont par ailleurs mis en évidence une mutation des pattes arrière des lézards soumis au stress (Le stress (« contrainte » en anglais), ou syndrome général...) récurrent des fourmis. Ce changement d'anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία...) permettrait ainsi au reptile (Un reptile (Reptilia en latin) est un animal vertébré, généralement...) d'amplifier ces comportements de défense pour faire face à ses prédateurs afin de survivre dans son habitat naturel.


Un "fence lizard"

Les "fire ants", espèce invasive originaire de l'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et...) du sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.), ont été introduites accidentellement aux Etats-Unis dans les années trente. Ces fourmis immobilisent leur proie (Une proie est un organisme capturé vivant, tué puis consommé par un autre,...) par une injection (Le mot injection peut avoir plusieurs significations :) de venin (Le venin est une substance toxique qui est un mélange complexe de substances chimiques...) paralysant les muscles de l'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...). Seules 12 de ces insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large...) suffisent pour tuer en moins d'une minute ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un...) un lézard d'une dizaine de centimètres.

Les travaux de Langkilde sont le résultat d'une série d'expériences menées en parallèle sur quatre sites. Le premier site, appelé site témoin, avait pour but d'observer le comportement du lézard sans la présence de fourmi. Les trois autres sites ont permis observer le comportement du reptile soumis à des attaques de fourmis depuis 23 ans pour le premier site, 54 ans pour le second et 68 ans pour le troisième. Ces expériences ont ainsi mis en évidence une corrélation entre le facteur temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) et le changement de comportement des lézards. Alors que les lézards familiers aux attaques ont montré des comportements de défense permettant de repousser les fourmis (notamment en donnant des coups avec les pattes arrière), ceux du site témoin n'ont montré aucun signe de rejet, fermant les yeux et restant immobiles.

Afin de déterminer si les mutations observées au niveau des jambes pouvaient influencer la capacité du lézard à se défendre, Langkilde a mesuré les pattes de chaque lézard. Après comparaison, les lézards ayant acquis des comportements de défense avaient en effet des pattes plus longues que ceux n'ayant pas été soumis au stress des prédateurs. Il semblerait par ailleurs que cette spécificité anatomique se transmette à la progéniture, mettant en évidence l'implication d'une mutation génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...).

Langkilde souligne ainsi que la sélection naturelle (En biologie, la sélection naturelle est l'un des mécanismes qui guident l'évolution...) devrait nettement favoriser les lézards ayant développé des comportements de défense, les autres ayant plus de difficulté à survivre jusqu'à l'âge de la reproduction (La Reproduction. Eléments pour une théorie du système d'enseignement est un ouvrage...). De plus amples études sont néanmoins nécessaires pour statuer sur ce changement de comportement. Langkilde souhaite par exemple déterminer si la progéniture de lézards possédant de longues pattes peut perdre son comportement de défense lorsque celle-ci n'est pas exposée à l'attaque de fourmis dès le plus jeune âge. Les résultats actuels de ces recherches seront publiés à la fin du mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps...) dans le journal Ecology.

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