Des lubrifiants pour moteurs à partir de plantes ?

Publié par Adrien le 07/11/2008 à 00:56
Source: BE Allemagne numéro 410 (5/11/2008) - Ambassade de France en Allemagne / ADIT - http://www.bulletins-electroniques.com/ ... /56540.htm
Illustration: Wikipédia
Un projet de recherche international, regroupant 20 équipes de 11 pays différents, parmi lesquelles une équipe de l'Université de Bonn, va tenter de donner un avenir à la production de lubrifiants pour moteurs en utilisant des plantes. Le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) est en partie financé par l'Union européenne, mais implique également des partenaires des Etats-Unis, du Canada, de Chine et d'Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de...).


Moteur classique à combustion (La combustion est une réaction chimique exothermique d'oxydoréduction. Lorsque la...) interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) V6 d'automobile (Une automobile, ou voiture, est un véhicule terrestre se propulsant lui-même à l'aide d'un...)

Par le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...), la source des lubrifiants pour moteurs était le cachalot. Le crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des...) de cet animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...) contient environ 2.000 litres de blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir...) de baleine (La baleine est un mammifère marin de grande taille classé dans l'ordre des...) ou spermaceti, un composé semblable à de la cire (Chimiquement, la cire est un ester de l'éthylène glycol et de deux acides gras ou un...), particulièrement adapté à l'emploi comme lubrifiant. Il s'agit d'ailleurs d'une des raisons pour lesquelles le cachalot était activement chassé, jusqu'au bord de l'extinction (D'une manière générale, le mot extinction désigne une action consistant à éteindre quelque...) de l'espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type »...). Des substances à base d'huiles minérales ont depuis longtemps remplacé le blanc de baleine.

Toutefois, la raréfaction de l'or noir réclame d'autres alternatives (Alternatives (titre original : Destiny Three Times) est un roman de Fritz Leiber publié...), comme l'utilisation de plantes génétiquement modifiées. Dans quelques années, les scientifiques devraient être en mesure de se servir de telles plantes pour produire des lubrifiants proches de celui obtenu à partir de spermaceti. Par rapport aux quantités de pétrole (Le pétrole est une roche liquide carbonée, ou huile minérale. L'exploitation de...) brûlées dans les moteurs de véhicules et les réacteurs d'avions, la consommation mondiale de lubrifiants pour moteurs est d'un ordre de grandeur 10 fois moins élevé. Il faut toutefois trouver des alternatives assez rapidement.

L'approche des chercheurs est prometteuse. Aujourd'hui, de nombreuses plantes produisent déjà des substances proches du blanc de baleine, des cérides. Ceux-ci recouvrent, par exemple, la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) des feuilles et y empêchent ainsi une trop forte évaporation (L'évaporation est un passage progressif de l'état liquide à l'état gazeux. Elle est différente...). Toutefois, cette production est bien trop infime pour permettre l'emploi comme lubrifiant de moteur (Un moteur (du latin mōtor : « celui qui remue ») est un dispositif...). "Nous voudrions amener les plantes à produire de grandes quantités de cérides dans leurs graines", indique le coordinateur du projet, le professeur Stymne de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) de sciences agricoles de Suède. Il suffirait ensuite de presser ces graines pour en récupérer le contenu et le purifier.

Les scientifiques veulent concrétiser ce souhait à l'aide de deux variétés de plantes proches du colza (Le colza (Brassica napus ou plus précisément Brassica napus var. napus) est une plante...). Les graines de "Crambe abyssinica" et de "Brassica carinata" sont, comme celles du colza, riches en huile (L'huile est un terme générique désignant des matières grasses qui sont à...). Toutefois, cette huile se décompose si elle est exposée à de fortes températures et pressions. Son emploi dans un moteur est donc exclu. D'autres plantes oléagineuses ont aussi cet inconvénient. Une modification génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) pourrait corriger cela, selon Stymne: "Nous leur introduisons à cette fin des éléments du génome (Le génome est l'ensemble du matériel génétique d'un individu ou d'une...) de l'arabette des dames, une autre plante (Les plantes (Plantae Haeckel, 1866) sont des êtres pluricellulaires à la base de la...) qui produit des cérides à la surface de ses feuilles pour les protéger du dessèchement."

Le projet présente de nombreux objectifs écologiques ambitieux: les cérides sont des produits naturels, présents de toute façon dans de nombreux végétaux locaux. En outre, les deux plantes étudiées ne peuvent pas se croiser avec d'autres plantes. La demande en lubrifiants étant plus faible que celle en carburants, les chercheurs pensent que, contrairement au biodiesel (Le biodiesel, ou biogazole est une alternative au carburant pour moteur diesel classique :...), la production de lubrifiants par les plantes ne rentrera pas en forte concurrence avec la production alimentaire. Le Prof. Dörmann de Bonn explique son enthousiasme pour ce projet: "Afin de produire des lubrifiants à partir de pétrole, on a besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est...) de beaucoup d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...), alors que le traitement des cérides est bien moins compliqué".

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