Une lumière qui pourrait révéler de la vie extraterrestre sous la surface d'Europe

Publié par Adrien le 17/11/2020 à 09:00
Source: ASP - Par Julien Rossignol
Fermez les yeux et imaginez-vous sur une planète couverte de glace. En l'observant de plus près, vous remarquez qu'elle émet un fin halo bleuté. Ce décor n'est pas celui du prochain film de Star Wars, mais plutôt celui d'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme...), l'une des lunes de Jupiter, selon les simulations publiées cette semaine par Murthy Gudipati, chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de...) à la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du programme spatial des...).


Crédits photo: NASA/JPL-Caltech

Europe est particulièrement étudiée par les astronomes parce que des théories suggèrent la présence d'un océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en permanence...) souterrain qui pourrait contenir des formes de vie (La vie est le nom donné :) extraterrestres. Pour valider cette hypothèse, les scientifiques de la NASA aimeraient obtenir plus d'informations sur la composition chimique de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa...) d'Europe. Pour ce faire, Murthy Gudipati et son équipe proposent de regarder la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est...) émise par les glaces du satellite (Satellite peut faire référence à :). En fonction des sels qui sont présents dans ces glaces, elles brilleraient dans le noir en émettant de la lumière pouvant aller du bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs primaires. Sa longueur d'onde est comprise approximativement entre 446 et 520 nm. Elle varie en luminosité du cyan à...) jusqu'au vert (Le vert est une couleur complémentaire correspondant à la lumière qui a une longueur d'onde comprise entre 490 et 570 nm. L'œil humain possède un...).

Ce n'est pas la présence de ces sels qui font briller la glace (La glace est de l'eau à l'état solide.), c'est plutôt le bombardement constant de la surface d'Europe par des électrons causé par le champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux magnétique) est une grandeur caractérisée par la donnée d'une intensité et d'une direction, définie en tout point de...) de Jupiter qui vient causer ce phénomène. En interagissant avec les sels présents dans la glace, les électrons leur transfèrent une portion de leur énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la chaleur, de la lumière, de produire un mouvement.) ce qui les place dans un état d'excitation. Lorsqu'ils reviennent au repos, les sels émettent de la lumière et chaque type de sel à sa propre signature ce qui permet de l'identifier.

Ce phénomène de scintillation est bien connu des scientifiques qui l'utilisent depuis des années pour faire des détecteurs de particules, par exemple pour l'imagerie médicale (L'imagerie médicale regroupe les moyens d'acquisition et de restitution d'images à partir de différents phénomènes physiques (Résonance magnétique, réflexion d'ondes ultrasons, radioactivité,...). La collaboration IceCube utilise d'ailleurs ce principe pour observer des particules provenant du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une...) en transformant les glaces de l'Antarctique (L'Antarctique (prononcé [ɑ̃.taʁk.tik] Écouter) est le continent le plus méridional de la Terre. Situé au pôle Sud, il est...) en un gigantesque détecteur (Un détecteur est un dispositif technique (instrument, substance, matière) qui change d'état en présence de l'élément ou de la situation pour lequel il a été...) d'un kilomètre cube (En géométrie euclidienne, un cube est un prisme dont toutes les faces sont carrées. Les cubes figurent parmi les solides les plus remarquables de l'espace. C'est un des...).
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