Minitélescopes pour étoiles géantes
Publié par Adrien le 01/06/2011 à 12:00
Source: Daniel Baril - Université de Montréal

Les premières observations du projet BRITE Constellation porteront sur les supergéantes rouges et bleues de la constellation d'Orion.
Pas besoin de télescopes géants pour observer des étoiles géantes. De tout petits télescopes d'à peine trois centimètres d'ouverture suffisent s'ils sont placés en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) à l'abri des perturbations de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) terrestre. C'est le concept du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité de contribution, et...) international BRITE (Bright Target Explorer) Constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires, traçant ainsi une figure sur la...) élaboré au Canada et auquel l'Agence spatiale canadienne (L'Agence spatiale canadienne (ASC) ou en anglais Canadian Space Agency (CSA), est le service gouvernemental responsable du programme spatiale canadien. Elle a été fondé le...) vient d'accorder une subvention (Une subvention est une aide financière, c’est-à-dire une somme d’argent, qui est allouée par une institution publique ou privée à une personne ou une organisation privée...) de 3,6 M$ destinée à financer le volet canadien.

Le projet consiste en la mise en orbite de six nanosatellites qui scruteront les étoiles les plus brillantes de notre ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.). Chacun d'eux a la forme d'une boite cubique de 20 centimètres de côté et ne pèse que 7 kilos. Ils sont munis d'un télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant...) pouvant couvrir 24 degrés du ciel, ce qui peut inclure deux douzaines d'étoiles à la fois.

Chaque pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue restreinte (de l'ordre de quelques centaines de km²), subdivision de la civitas gallo-romaine. Comme...) participant, soit le Canada, l'Autriche et la Pologne, larguera deux satellites. Le premier lancement, prévu pour l'automne (L'automne est l'une des quatre saisons des zones tempérées. Elle se place entre l'été et l'hiver.) prochain, sera celui de l'Autriche. Ces deux premiers satellites sont présentement testés à l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études...) de Toronto. Le Canada fermera la marche (La marche (le pléonasme marche à pied est également souvent utilisé) est un mode de locomotion naturel. Il consiste en un déplacement en appui alternatif sur les jambes, en position debout et en ayant toujours au moins un...) avec son lancement en 2012.


L'un des six nanosatellites de 20 centimètres de côté du projet BRITE Constellation. (Photo: BRITE Constellation)
"Nous pouvons examiner l'atmosphère et la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est...) des étoiles, mais leur coeur nous est inaccessible, explique Anthony Moffat, professeur au Département de physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la « science de la nature ». Dans un sens général et ancien, la physique...) de l'Université de Montréal (Montréal est à la fois région administrative et métropole du Québec[2]. Cette grande agglomération canadienne constitue un centre majeur du commerce, de...) et directeur scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) de la partie canadienne du projet. Pour comprendre ce qui se passe sous la surface, il faut étudier les phénomènes sismologiques et les turbulences de l'atmosphère. Ces phénomènes nous renseignent sur la convection (La convection est un mode de transfert de chaleur où celle-ci est advectée (transportée-conduite, mais ces termes sont en fait impropres) par au...) et sur les autres propriétés internes de l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) de la même façon que les tremblements de terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...) nous permettent de comprendre, par la propagation des ondes (La propagation des ondes est un domaine de la physique s'intéressant aux déplacements des ondes électromagnétiques dans les milieux. On distingue généralement deux catégories...), la composition des couches internes de notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...)."

Ces vibrations, qui se manifestent par des variations dans l'intensité lumineuse de l'étoile, sont très difficiles à mesurer sur Terre à cause des turbulences de l'atmosphère. Les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré...) faites à partir de l'espace grâce à cette constellation de satellites atteindront un niveau de précision jamais égalé.

Les six satellites fixeront la même étoile simultanément, ce qui permettra d'observer ses vibrations en continu sans que l'opération soit interrompue par le déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et finalement le sens En architecture navale, le...) du satellite (Satellite peut faire référence à :) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter,...) de la Terre. "Nous pourrons ainsi mieux suivre l'évolution du phénomène dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.)", souligne le professeur.

Les étoiles ciblées sont des étoiles massives très lumineuses qui approchent de leur fin de vie (La vie est le nom donné :), comme les géantes rouges, et d'autres qui finiront leurs jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par...) dans des explosions donnant naissance à des supernovas. Ces étoiles sont particulièrement complexes à modéliser à cause des inconnues et des irrégularités concernant leur convection et leur rotation internes.

L'expérience devrait durer au moins trois ans et se poursuivre au-delà si le financement est toujours au rendez-vous.
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