Nouvelle et puissante technique pour résoudre les petits astéroïdes
Publié par Adrien le 05/02/2009 à 00:00
Source: ESO & Gilbert Javaux - PGJ Astronomie
Illustration: ESO
Une équipe d'astronomes français et italiens a conçu une nouvelle méthode pour mesurer la taille et la forme des astéroïdes qui sont trop petits ou trop lointains pour des techniques traditionnelles, augmentant le nombre d'astéroïdes qui peuvent être mesurés par un facteur de plusieurs centaines. Cette méthode tire profit des possibilités uniques du VLTI (Very Large Telescope Interferometer).

"La connaissance des tailles et des formes des astéroïdes est cruciale pour comprendre comment, dans les débuts de notre Système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis...), les poussières et les cailloux se sont rassemblés pour former de plus grands corps et comment les collisions et la réaccumulation les ont depuis modifiés," commente Marco Delbo de l'Observatoire de la Côte d'Azur, France, qui a conduit l'étude.


Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) de l'astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres et qui, à la différence d’une...) (234) Barbara

L'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit à...) directe avec le système optique (L'optique est la branche de la physique qui traite de la lumière, du rayonnement électromagnétique et de ses relations avec la vision.) adaptatif sur les plus grands télescopes au sol tels que le VLT (Very Large Telescope) au Chili, et les télescopes spatiaux, ou les mesures par radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les avions, bateaux, ou...), sont les méthodes actuellement favorisées de mesures d'astéroïdes. Cependant, l'imagerie directe, même avec le système optique adaptatif, est généralement limitée aux cent plus grands astéroïdes de la ceinture principale, alors que les mesures par radar sont la plupart du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) contraintes aux observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le...) des astéroïdes géocroiseurs qui connaissent des rencontres rapprochées avec notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique, c'est-à-dire...).

Delbo et ses collègues ont conçu une nouvelle méthode qui emploie l'interférométrie (L'interférométrie est une méthode de mesure qui exploite les interférences intervenant entre plusieurs ondes cohérentes entre elles.) pour résoudre des astéroïdes aussi petits qu'environ 15 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le...) de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la...) situés dans la ceinture principale d'astéroïdes, à 200 millions de kilomètres de distance. C'est équivalent à pouvoir mesurer la taille d'une balle de tennis à une distance de mille kilomètres. Cette technique augmentera non seulement le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) d'objets qui peuvent être mesurés nettement, mais, plus important, met à portée les petits astéroïdes qui sont physiquement très différents des plus grands bien étudiés.

La technique interférométrique combine la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm...) de deux télescopes ou plus. Les astronomes ont prouvé leur méthode en utilisant le VLTI de l'ESO, combinant la lumière de deux télescopes d'Unité de 8.2 mètres du VLT. "C'est équivalent à avoir la vision aussi nette (Le terme Nette est un nom vernaculaire attribué en français à plusieurs espèces de canards reconnaissablent à leurs calottes. Le terme est un emprunt au grec ancien νη̃ττα,...) que celle d'un télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la luminosité...) d'un diamètre égal à la séparation (D'une manière générale, le mot séparation désigne une action consistant à séparer quelque chose ou son résultat. Plus particulièrement il est employé...) entre les deux Télescopes d'Unité VLT utilisés, dans ce cas-ci, 47 mètres," note le co-auteur Sebastiano Ligori, de l'INAF-Torino, Italie. Les chercheurs ont appliqué leur technique à l'astéroïde de la ceinture principale (234) Barbara. Bien qu'il soit aussi loin, les observations du VLTI ont également révélé que cet objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini par les...) a une forme particulière. Le meilleur modèle correspondant se compose de deux corps chacun de la taille d'une ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour l'ONU) étendue et fortement peuplée (dont les habitations...) importante - avec des diamètres de 37 et 21 kilomètres - séparés par au moins 24 kilomètres. "Les deux parties semblent se chevaucher" ajoute Delbo, "aussi l'objet pourrait être formé comme une gigantesque cacahuète, ou ce pourrait être deux corps séparés orbitant l'un autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre...) de l'autre."

Si Barbara s'avère être un astéroïde double, c'est bien plus significatif: en combinant les mesures de diamètre avec les paramètres des orbites, les astronomes peuvent alors calculer la densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la masse volumique d'un corps pris comme référence. Le corps de référence est l'eau pure à 4 °C pour les liquides...) de ces objets. "Barbara est clairement une cible prioritaire pour d'autres observations," conclut Ligori.

Après avoir prouvé la validité de leur nouvelle et puissante technique, l'équipe peut maintenant commencer une grande campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés habités, elle s'oppose aux concepts de ville, d'agglomération ou de milieu urbain. La campagne est...) d'observations pour étudier de petits astéroïdes.

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