Passage de la Terre dans le plan des anneaux d'Uranus
Publié par Michel le 23/07/2007 à 00:00
Source: Gilbert Javaux - PGJ Astronomie
IIllustration: HST / Erich Karkoschka
Le 16 août prochain, la Terre croisera le plan de l'équateur et des anneaux d'Uranus, et les astronomes du monde entier seront à l'affût. La géométrie inhabituelle offre une vue unique de l'atmosphère de la planète, des satellites et du système d'anneaux. "Ceci ne se reproduira pas avant longtemps," note la chercheuse planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou partie. Généralement les astres représentés sont animés soit...) Heidi Hammel (Space Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour vrai au sens large. L'ensemble de connaissances,...) Institute, Colorado). "Nous ne savons pas ce que nous allons voir. C'est passionnant."


Uranus

La période orbitale (En astronomie, la période orbitale désigne la durée mise par un astre (étoile, planète, astéroïde) pour effectuer une orbite complète. Par...) d'Uranus de 84 ans signifie que nous croisons le plan des anneaux seulement tous les 42 ans. Au cours du dernier, en 1965, la lointaine planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique,...) était encore très mystérieuse, le système d'anneaux n'avait pas été découvert, les télescopes spatiaux appartenaient à la science-fiction (La science-fiction, prononcée /sjɑ̃s.fik.sjɔ̃/ (abrégé en SF), est un genre narratif (principalement littéraire et cinématographique) structuré par des hypothèses sur ce que pourrait...), et le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant...) Hale de 5 mètres du Mont Palomar était le plus grand du monde (Le mot monde peut désigner :). "Pour étudier Uranus, vous avez besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est souvent fait un classement des besoins humains en trois grandes catégories : les besoins primaires, les besoins...) de grands télescopes," commente Hammel. "C'est vraiment la première fois que nous pouvons faire ce genre d'observations."

En raison du propre mouvement orbital de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...), notre planète a croisé et croisera en fait le plan des anneaux d'Uranus trois fois de suite: le 2 mai 2007, le 16 août 2007 et le 20 février 2008. L'événement d'août est de loin le plus favorable ; Uranus sera à moins d'un mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) de son opposition au Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et...) (le 9 septembre), et sera visible presque toute la nuit (dans le Verseau). Un autre fait intéressant est que le 7 décembre est la date de l'équinoxe (Les équinoxes de mars et de septembre sont les deux moments de l'année où le jour et la nuit sont approximativement de même durée. Lors des équinoxes, le soleil se...) sur Uranus, lorsque le Soleil croisera le plan équatorial de la planète.

A la suite d'un atelier en mai 2006 à Pasadena, en Californie, les astronomes ont fixé des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très...) sur les télescopes Keck, Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il est nommé en l'honneur de...), VLT, et une foule de plus petits observatoires. Mais les observations ne sont pas toutes aussi dépendantes du temps. "Nous avons observé les changements de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) d'Uranus pendant des années," ajoute Hammel. Avec l'hémisphère nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de la planète fortement incliné et recevant de plus en plus de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est intimement liée...) du Soleil, les changements dans les bandes de nuages ont réellement progressé beaucoup plus rapidement que prévu. "Nous avons beaucoup de modélisations atmosphériques à faire."

Les observations du système d'anneaux sont plus sensibles à la période d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande participation...), explique Imke de Pater (University of California, Berkeley). Actuellement (entre le 02 mai et le 16 août), les astronomes ont une occasion rare de voir le côté non éclairé des faibles anneaux, bien qu'à une inclination extrêmement basse, améliorant l'aspect des structures de poussières en raison de la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un milieu dispersif, c'est-à-dire dans lequel les...) vers l'arrière de la lumière du Soleil par les fines particules. Par exemple, deux anneaux ténus de poussières récemment découverts sont maintenant beaucoup plus prononcés, selon Mark Showalter (SETI Institute). En revanche, dit De Pater, l'anneau brillant epsilon était l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) dernière beaucoup plus sombre, en raison de l'ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement partiellement opaque) entre une source de lumière et la surface sur laquelle se réfléchit cette lumière....) mutuelle de ses particules relativement grandes. "En ce moment il est presque invisible". "C'est une très étrange vision."

"Le croisement du plan des anneaux est également la meilleure occasion de trouver de petits satellites (Satellite peut faire référence à :) enfouis dans le système d'anneaux," explique Showalter. Les satellites dits bergers sont toujours la seule explication viable pour les bords fins des anneaux étroits d'Uranus, selon lui. Les recherches de ces objets doivent être effectuées avec le télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il est nommé en l'honneur de...).

Les observations des occultations et éclipses mutuelles des satellites d'Uranus sont probablement les plus dépendantes du temps. Elles fourniront quelques informations sur les variations d'albédo (L'albédo est le rapport de l'énergie solaire réfléchie par une surface sur l'énergie solaire incidente. On utilise une échelle graduée de 0 à...) sur les hémisphères Nord non cartographiés des cinq grands satellites (En 1986, Voyager 2 avait n'observé que les hémisphères Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) éclairés par le Soleil lors de leur survol), mais, selon Showalter, les événements mutuels fourniront également des informations orbitales incroyablement précises.

Les amateurs avec de grands télescopes équipés pour l'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La...) en CCD peuvent également contribuer à la campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés habités, elle s'oppose aux concepts de ville,...) des lunes d'Uranus.

Les premiers résultats préliminaires de la campagne d'observations ont été déjà soumis dans un article dans Science, ajoute De Pater. Mais il y a beaucoup plus à venir. "Il est très important d'acquérir beaucoup de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) à diverses longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de matière. Une onde transporte aussi de la...) simultanément," note Hammel. "Nous n'en aurons plus l'occasion avant 2049."

Voir aussi notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu...).

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