Les peurs du mal
Publié par Adrien le 17/06/2018 à 00:00
Source: Jean Hamann - Université Laval
Notre cerveau modifie à notre insu les messages qu'il achemine aux muscles lorsqu'il pressent qu'un mouvement sera douloureux

Votre cerveau veut votre bien... ou du moins ce qu'il croit être votre bien. Ainsi, lorsqu'il anticipe que le mouvement que vous vous apprêtez à faire provoquera de la douleur (La douleur est la sensation ressentie par un organisme dont le système nerveux détecte un stimulus nociceptif. Habituellement, elle correspond à un signal d'alarme de...), il adapte à votre insu les messages qu'il envoie aux muscles, probablement dans l'espoir de minimiser la douleur latente. C'est ce que démontre une équipe de chercheurs du Département de réadaptation (En ergothérapie, la réadaptation est le processus visant à réduire les incapacités d'une personne. La réadaptation s'inscrit dans la suite logique :...) et du Centre interdisciplinaire (Un travail interdisciplinaire intègre des concepts provenant de différentes disciplines.) de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) en réadaptation et intégration sociale (CIRRIS) dans une étude publiée dans The Journal of Physiology. Ce mécanisme de protection, qui semble une bénédiction à première vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.), pourrait toutefois contribuer au développement de la douleur chronique, avance la responsable de l'étude, Catherine Mercier.


Le protocole développé par les chercheurs pourrait servir à repérer les personnes qui modifient beaucoup leurs commandes motrices en réponse à une douleur anticipée. Ces personnes pourraient profiter d'un suivi plus étroit en réadaptation afin d'éviter que leurs douleurs deviennent chroniques.

La professeure Mercier, Cécilia Neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et agglomérée en flocons pouvant être ramifiés d'une infinité de façons....), Nicolas Mavromatis, Martin Gagné, et Laurent J. Bouyer ont invité 30 personnes dans leur laboratoire pour participer à une expérience inusitée. Les sujets devaient placer un bras dans un exosquelette (Un exosquelette ou squelette externe, par opposition à endosquelette, est une caractéristique anatomique externe qui supporte et protège un animal. Beaucoup d'invertébrés, comme les insectes, les crustacés...) robotisé servant à étudier les mouvements. Devant leurs yeux, un écran (Un moniteur est un périphérique de sortie usuel d'un ordinateur. C'est l'écran où s'affichent les informations saisies ou demandées par l'utilisateur et générées ou restituées par l'ordinateur, sous forme...) leur fournissait deux consignes visuelles successives. La première – qui marque le début de la phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) de préparation motrice – les avisait qu'ils allaient bientôt devoir effectuer un mouvement. La seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La...) leur indiquait la cible vers laquelle ils devaient déplacer leur bras. Une de ces cibles les obligeait à effectuer une flexion du bras, alors que l'autre appelait une extension du bras.

Après une période de familiarisation avec ce protocole, les participants devaient répéter l'exercice, sauf que, cette fois, la moitié d'entre eux recevait une impulsion laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser provient de l'acronyme...) au coude (Cette articulation comprend en avant la région du « pli du coude ». C'est un complexe articulaire synovial du membre supérieur humain reliant le bras à l'avant-bras. Il...) lorsqu'ils effectuaient une extension du bras et l'autre moitié la recevait au moment de la flexion du bras. Comme on le devine, le cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de nombreuses fonctions du corps, dont la motricité volontaire, et...) établit rapidement une association entre un mouvement donné et la douleur. "Cette situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit un...) correspond à ce qui se produit pendant la phase de douleur aiguë qui suit une blessure (Une blessure est une lésion, physique ou psychique, faite involontairement ou dans l'intention de nuire.), explique la professeure Mercier. Dans des conditions normales, les gens évitent dans la mesure du possible de faire un mouvement qui provoque de la douleur ou ils compensent en utilisant diverses stratégies. Notre expérience ne leur laissait pas le choix, ce qui nous a permis d'étudier comment le cerveau s'adaptait en pareilles circonstances."

Les chercheurs ont mesuré la force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un pouvoir de la volonté ou encore une vertu morale...) du lien entre le cerveau et les muscles pendant la phase de préparation motrice en faisant appel à la stimulation (Une stimulation est un événement physique ou chimique qui active une ou plusieurs cellules réceptrices de l'organisme. La cellule traduit la...) magnétique transcrânienne. Leurs analyses montrent que, lorsque le cerveau anticipe une douleur, il réduit les messages vers le muscle (Les muscles sont une forme contractile des tissus des animaux. Ils forment l'un des quatre types majeurs de tissus, les autres étant le tissu épithélial, le tissu conjonctif, le tissu nerveux. Ce tissu forme, avec le...) dont la contraction est associée à cette douleur et il augmente les messages vers le muscle qui lui est opposé ( En mathématique, l'opposé d’un nombre est le nombre tel que, lorsqu’il est à ajouté à n donne zéro. En botanique, les organes d'une plante sont dits opposés lorsqu'ils sont insérés...). De plus, les sujets prennent plus de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) à amorcer le mouvement douloureux et ils l'exécutent plus rapidement. "Lorsque le cerveau anticipe une douleur, il semble retarder le moment où il déclenche le mouvement et il tente de terminer le travail le plus vite possible par la suite", résume la professeure Mercier.

Cette étude revêt un intérêt sur le plan fondamental, mais elle pourrait aussi avoir des répercussions cliniques, estime la chercheuse. En effet, la stratégie (La stratégie - du grec stratos qui signifie « armée » et ageîn qui signifie « conduire » - est :) de protection contre la douleur déployée par le cerveau procure des bienfaits à court terme, mais elle pourrait aussi favoriser la chronicisation de la douleur en altérant la biomécanique ou la physiologie (La physiologie (du grec φύσις, phusis, la nature, et λόγος, logos, l'étude, la science) étudie le rôle, le fonctionnement et...) de certaines parties du corps. "Notre hypothèse est que les personnes dont le cerveau modifie beaucoup ses commandes motrices en réponse à une douleur anticipée sont plus à risque de développer des douleurs chroniques. Notre protocole expérimental pourrait permettre de repérer plus tôt ces personnes, ce qui permettrait de leur assurer un suivi plus étroit en réadaptation."

Le protocole développé par les chercheurs pourrait servir à repérer les personnes qui modifient beaucoup leurs commandes motrices en réponse à une douleur anticipée. Ces personnes pourraient profiter d'un suivi plus étroit en réadaptation afin d'éviter que leurs douleurs deviennent chroniques.
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