Des phénomènes géologiques extrêmement récents sur Encélade
Publié par Michel le 01/09/2005 à 00:00
Source: NASA
Le vaisseau spatial Cassini a découvert que les longues "rayures de tigres", visibles sur la surface du satellite gelé Encélade de Saturne, sont très jeunes. Elles ne sont âgées que de 10 à 1.000 ans. Ces résultats confortent de précédentes analyses qui montraient que le pôle Sud (Le pôle Sud est le point le plus au sud de la surface de la Terre, diamétralement opposé au pôle Nord. Il est situé sur le continent Antarctique.) de cette lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune...) est en activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.). Le pôle a connu des épisodes d'activité géologique il n'y a pas plus de 10 ans. Ces craquelures mesurent à peu près 130 km de long, sont espacés d'environ 40 km les unes des autres et sont approximativement parallèles.


"Rayures de tigre sur Encélade"
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Les fissures agissent comme des conduits de cheminées. Elles répandent de la vapeur () et de fines particules d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) glacée qui se transforment en cristaux de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.). Ce processus de cristallisation peut aider les scientifiques à déduire l'âge de ces dispositifs. "Il semble qu'il y ait là un approvisionnement continu en glace fraîche et cristalline au niveau de ces rayures qui pourraient avoir fait surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et...) très récemment", a indiqué le Dr. Bonnie Buratti, membre de l'équipe d'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La...) de Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence...) au JPL à Pasadena en Californie. "Encélade est en évolution et son aspect se modifie constamment ", a-t-elle ajouté.

Cette découverte est particulièrement intéressante parce que les observateurs terrestres ont pu voir la minuscule Encélade briller lorsque son pôle Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) était visible depuis la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes telluriques,...). Cassini permet aux scientifiques de constater de près que cette luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.) est provoquée par une activité géologique. Quand la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour étudier à plus ou moins grande distance les corps célestes se trouvant dans le système solaire (planète, lune, comète,...) Voyager 2 a survolé le pôle Nord (Le pôle Nord géographique terrestre, ou simplement pôle Nord, est le point le plus septentrional de la planète Terre. Il est défini comme le point...) de la lune en 1981, elle n'a pas observé ces rayures.

Les instruments de Cassini ont montré que la glace existe sous deux formes sur Encélade: une forme primitive cristalline et une glace amorphe endommagée par radiations. Quand la glace sort des fissures "chaudes", ou des "rayures de tigre," au pôle sud, elle forme une couche fraîche et cristalline. Lorsque la glace près des pôles reste froide et calme, elle vieillit et se transforme en glace amorphe. Comme on pense que ce processus peut avoir eu lieu depuis quelques décennies ou moins, les rayures de tigre doivent être très jeunes.

"Un des aspects les plus fascinants d'Encélade est que le satellite (Satellite peut faire référence à :) est extrêmement petit, comme les autres lunes glacées, mais très actif géologiquement. Il est difficile de déterminer la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) nécessaire à des phénomènes géophysiques de cette envergure (L'envergure est la distance entre les extrémités des ailes. Le terme est valable pour définir un oiseau, un chiroptère, un avion (ou planeur).) pour un corps aussi petit", a précisé le Dr. Bob Brown, responsable du spectromètre (Un spectromètre est un appareil de mesure permettant d'étudier de décomposer une quantité observée — un faisceau lumineux en spectroscopie, ou bien un mélange de molécules par...) de Cassini à l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis, au moment où...) d'Arizona, à Tucson. "Encélade et sa géologie (La géologie, du grec ancien γη- (gê-, « terre ») et λογος (logos, « parole »,...) incroyable est une fascinante énigme pour nous".


Pôle Sud d'Encélade

Les appareils photographiques de Cassini ont fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι Κορσέων) appelés plus communément Fourni, sont un archipel de...) par ailleurs des images détaillées de la calotte polaire sud, sur lesquelles les fissures se sont révélées parmi les dispositifs les plus chauds (voir aussi notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de succès...)). La corrélation des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) du spectromètre de masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de...) avec des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré...) de la poussière cosmique semble indiquer que la vapeur et les fines particules proviennent de cette région polaire "chaude". Ces données indiquent également que la production de la vapeur d'eau et l'éjection des particules sont liées, comme elles le seraient pour une comète (En astronomie, une comète est un petit astre brillant constitué de glace et de poussière du système solaire, dont l'orbite a généralement la...). Ceci suggère que cette vapeur et que cette matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La matière occupe de l'espace et...) poussiéreuse glacée proviennent de ces rayures.

Encélade est l'un des rares objets de notre Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre...) où les scientifiques aient détecté une activité interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou en cabinet pendant une durée variable selon le "Diplôme...). Les autres sont des volcans sur la lune Io de Jupiter et des geysers sur la lune Triton de Neptune. Les mesures ont été acquises pendant le survol rapproché de Cassini du 14 juillet 2005 lorsque la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les mesures...) a survolé la surface d'Encélade à une altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et biogéographique qui explique la répartition de la...) de 175 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) (voir notre news). Encélade a un diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment. Pour indiquer qu'une...) de 505 kilomètres et possède la surface la plus réfléchissante de tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) le Système Solaire.

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