Starlink: 40 satellites abattus par une éruption solaire, pourtant connue de SpaceX

Publié par Redbran le 12/02/2022 à 14:00
Source: ASP
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La compagnie SpaceX, qui est engagée dans un ambitieux programme de mise en orbite de milliers de satellites, aurait-elle oublié qu'il y a, dans l'espace, des éruptions solaires ?


Photo: un des satellites de la série Starlink en train de se désintégrer dans l'atmosphère au-dessus de Porto Rico (Porto Rico (localement Puerto Rico) est un État libre associé aux États-Unis avec un...), le 7 février 2022 / Sociedad de Astronomia del Caribe.

C'est l'impression que donne cette semaine la nouvelle comme quoi 40 des 49 petits satellites lancés le 3 février ont été détruits par un de ces orages magnétiques dont le Soleil a le secret. Ou du moins, détruits indirectement. C'est qu'un orage magnétique (Un orage magnétique (syn. : tempête magnétique) provoque des fluctuations brusques et...) provoque une forme de "dilatation (La dilatation est l'expansion du volume d'un corps occasionné par son réchauffement,...)" de l'atmosphère terrestre (L'atmosphère terrestre est l'enveloppe gazeuse entourant la Terre solide. L'air sec se compose...); or, parce que ces satellites sont sur une orbite basse (L'orbite terrestre basse (Low Earth orbit, LEO, en anglais) est un type d'orbite terrestre situé...) (environ 210 km d'altitude), ils sont plus vulnérables à une telle dilatation. Ils entrent soudain en contact avec davantage de particules formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de...) la couche supérieure de notre atmosphère, ils sont ainsi freinés et "tombent" sur une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) de plus en plus basse qui les entraîne vers une chute inévitable sur notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) -certains sont déjà allés se désintégrer dans l'atmosphère.

C'est un risque que connaissent tous les ingénieurs spatiaux et tous les concepteurs de satellites depuis des décennies. Ce qui étonne, c'est que cette tempête solaire a été observée le 29 janvier. Les particules éjectées par le soleil sont arrivées dans le voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la...) de la Terre le 2 février, créant ce qu'on appelle une tempête géomagnétique. Or, le lancement des 49 nouveaux satellites a eu lieu le 3 février. N'y a-t-il pas quelqu'un qui aurait dû recommander de retarder le lancement ?

Selon une estimation citée par le New York Times, la perte de ces 40 satellites s'élèverait à 100 millions de dollars, incluant le coût du lancement.

"Je suis sidérée", commente dans le même journal l'astronome de l'Université de Régina (L'Université de Régina (University of Regina) est située à Régina, en...), Samantha Lawler. "Ils n'ont pas pensé à ça ?" ajoute l'astronome américain Jonathan McDowell, qui recense et suit à la trace les objets artificiels qui tournent autour de notre planète.

En théorie, il aurait été possible d'envoyer une commande (Commande : terme utilisé dans de nombreux domaines, généralement il désigne un ordre ou un...) aux satellites pour les faire monter vers une orbite plus élevée mais, selon un communiqué émis par Space X, "l'expansion" de l'atmosphère aurait été trop grande.

Le projet Starlink de la compagnie Space X, amorcé en 2019, compte en ce moment 1915 satellites (selon la recension faite par McDowell), de sorte qu'en perdre 40 est un incident "mineur". Mais dans les faits, ce sont près de 2100 satellites qui ont été lancés, dont près de 200 sont retombés sur Terre depuis, suite à des problèmes techniques. Ce qui signifierait, avec le nouvel incident, un taux de perte de plus de 10%.

Un incident qui provoque déjà des interrogations sur la façon dont est opéré ce réseau de satellites. Sans compter qu'on entre actuellement dans un cycle d'activités solaires accrues, cycle qui devrait atteindre son sommet vers 2025.
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