Trouver des traces de vie sur Mars ?

Publié par Adrien le 26/01/2021 à 09:00
Source: CNRS INSU
Un des objectifs principaux des nombreuses missions d'exploration lancées vers la planète Mars est de chercher des traces de vie. Mais pour quelles raisons la planète rouge est-elle une piste privilégiée de l'exobiologie ? Les températures y sont bien trop froides, l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) à l'état liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...) y est quasi impossible, et sa surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) est irradiée en permanence, en l'absence de protection d'un champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux...). Dans cet environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) totalement inhospitalier, quelles sont alors nos chances de trouver des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de vie (La vie est le nom donné :) ? Cinquante années d'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) nous ont appris que Mars a connu dans son passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) des conditions bien plus favorables à l'émergence et au développement de la vie.


Perseverance et Ingenuity de la mission Mars 2020. Le rover actionne le bras qui récoltera les échantillons.
© NASA/JPL Caltech, 2020

Toutes les formes de vie que nous connaissons sur notre chère planète ont un dénominateur commun: l'eau liquide. "Cherchez l'eau et vous trouverez la vie" a longtemps, de fait, été le slogan (Un slogan est une phrase facilement énoncée et retenue, qui exprime bien une idée qu'on veut...) de l'exploration spatiale. De l'eau liquide, Mars en a connu dans son passé, peut-être même en abondance. Nous en avons la preuve à la fois dans les paysages martiens où son action a façonné les reliefs, mais aussi dans les roches, dont l'eau liquide a le pouvoir de modifier la composition. C'est dans les roches les plus anciennes de Mars que nous retrouvons l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) de ces indices: c'est donc, selon toute vraisemblance, cette période qui a été propice au développement de la vie.

Mais si la vie est apparue et a sévi dans le passé ancien de Mars, comment alors en acquérir la preuve ? Tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) d'abord, il faut des instruments capables de détecter les molécules constituant la vie. Ce sera par exemple le cas de plusieurs instruments des missions Mars2020 (NASA) et Exomars (ExoMars est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne prévue pour...) (ESA, Roskosmos). Ensuite il faut trouver des roches, où des traces de vie pourraient avoir été piégées. La chose n'est pas aisée car le rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de...) cosmique sévissant actuellement à la surface de Mars est suffisant pour détruire toute molécule (Une molécule est un assemblage chimique électriquement neutre d'au moins deux atomes, qui...) vivante ou fossilisée. Il faut donc soit s'assurer que les roches analysées n'ont été que récemment mises à la surface, soit se doter d'une foreuse capable d'extraire des échantillons enfouis, comme la mission Exomars par exemple.

Dans cette quête, il faut aussi choisir les roches qui ont le plus gros potentiel de préservation de traces de vie. Le processus de fossilisation nécessite des conditions physico-chimiques particulières. Sur la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) d'êtres vivants qui ont vécu sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) depuis l'apparition de la vie, seule une infime partie est conservée à l'état fossile (Un fossile (dérivé du substantif du verbe latin fodere : fossile, littéralement...) dans les roches terrestres. Certains environnements (tels que le fond de certains lacs où l'oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de...) se fait rare) sont toutefois connus pour avoir le meilleur potentiel de préservation de la matière organique (La matière organique (MO) est la matière carbonée produite en général par...). Par analogie, nous cherchons donc à envoyer des missions robotisées martiennes dans des endroits de Mars ayant abrité ce type d'environnement. Ainsi, la mission Mars2020 se posera dans le cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine...) Jezero dont tout porte à croire qu'il a abrité un lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il...).

Mais les instruments embarqués sur les astro-mobiles ont leur limite de détection. Fleuron de technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :), ces mini-laboratoires ne rivalisent malheureusement en aucun cas avec les moyens d'analyse des laboratoires sur Terre. La réponse définitive à la question de la présence de vie actuelle ou passée sur Mars devra donc probablement attendre l'analyse que nous ferons sur Terre des roches martiennes collectées sur place, puis acheminées sur notre planète (Rappelons que ce sera une première !) Mais il faudra attendre 2030 pour le retour des échantillons...

Auteure:
Cathy Quantin-Nataf, LGL-TPE (Université Claude Bernard)
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