Le “visage” clair et obscur d'une nurserie d'étoile

Publié par Michel le 01/04/2010 à 00:00
Source et illustration: © ESO
L'ESO vient de dévoiler une image de Gum 19, une nébuleuse peu lumineuse, peu connue, dont une moitié apparaît sombre et l'autre brillante lorsqu'on l'observe dans l'infrarouge. D'un côté, l'hydrogène gazeux chaud est illuminé par une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) supergéante bleue appelée V391 Velorum. La formation de nouvelles étoiles se situe dans le "ruban" de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) sombre et de matière lumineuse qui entoure, sur cette image, le côté gauche de V391 Velorum. Après plusieurs milliers d'années, ces jeunes étoiles, combinées à la fin explosive de V391 Velorum en supernova (Une supernova est l'ensemble des phénomènes conséquents à l'explosion d'une...), vont probablement modifier le "visage" de Gum 19 dont l'apparence actuelle évoque Janus.


La region de formation d'étoiles Gum 19.

Gum 19 se trouve dans la direction de la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte...) des Voiles (Les Voiles sont l’une des 88 constellations du ciel, visible essentiellement de...) à environ 22 000 années-lumière de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...). Gum 19 tient son nom d'un article de 1955, écrit par l'astrophysicien australien Colin S. Gum, qui a servi de premier relevé significatif des régions communément appelées "régions HII" (lire H – deux) du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) austral (Le mot austral (du latin australis) est un adjectif qualifiant ce qui se situe dans l'hémisphère...). HII fait référence à l'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) gazeux qui est ionisé, c'est à dire énergisé jusqu'au point (Graphie) où les atomes (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut...) d'hydrogène perdent leurs électrons. De telles régions émettent la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) dans des longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation...) (ou couleurs) bien définies, donnant ainsi à ces nuages cosmiques leur rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de...) caractéristique. Et en fait, tels des nuages terrestres, les formes et les textures de ces régions HII changent avec le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), même si cette métamorphose, au lieu de se passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...) sous nous yeux, se déroule sur des éternités. Pour le moment, Gum 19 a un air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...) de science-fiction (La science-fiction, prononcée /sjɑ̃s.fik.sjɔ̃/ (abrégé en...), comme s'il y avait sur cette image "une déchirure dans l'espace-temps (La notion d'espace-temps a été introduite au début des années 1900 et reprise...)", avec une bande brillante (La bande brillante est une couche d'altitude où un radar météorologique observe une...) étroite et presque verticale (La verticale est une droite parallèle à la direction de la pesanteur, donnée notamment par le...) fendant la nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un...) d'un bout à l'autre. Son aspect fait également penser à un poisson-ange (ou scalaire) à deux teintes ou encore à une flèche à la pointe obscurcie.

Cette nouvelle image de cet objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) évocateur qu'est Gum 19, a été réalisée par un instrument infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde...) appelé SOFI, installé sur le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) NTT (New Technology Telescope) de l'ESO à l'Observatoire de La Silla au Chili. Le nom de SOFI vient de "Son of ISAAC" (Fils d'ISAAC), du nom de l'instrument "père", ISAAC, installé sur le VLT de l'ESO à l'Observatoire de Paranal au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de La Silla. En observant cette nébuleuse dans l'Infrarouge, les astronomes peuvent enfin voir à travers une bonne partie de la poussière.

Le fourneau qui alimente le rayonnement de Gum 19 est une gigantesque étoile extrêmement chaude appelée V391 Velorum. Elle brille de manière plus intense dans la gamme bleue, très chaude, de la lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre...) - V391 Velorum affiche une température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) de surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) aux alentours de 30 000 degrés Celsius. Cette étoile massive (Le mot massif peut être employé comme :) a cependant une nature capricieuse et est par conséquent classée parmi les étoiles variables. La luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit...) de V391 Velorum peut varier soudainement suite à une forte activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) pouvant inclure des éjections de coquilles de matière, qui contribuent à la composition et à l'émission de lumière de Gum 19.

Les étoiles, à l'échelle gigantesque de V391 Velorum, ne brûlent pas de manière aussi brillante pendant très longtemps, et après une vie (La vie est le nom donné :) relativement courte d'environ dix millions d'années, ces titans explosent en supernovae. Ces explosions, dont l'intensité lumineuse rivalise temporairement avec celle de galaxies (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec...) entières, propulsent de la matière chauffée dans l'espace environnant, un événement qui peut changer radicalement la couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) et la forme des nébuleuses qui les hébergent. Ainsi, l'agonie de V391 Velorum pourrait bien laisser Gum 19 méconnaissable.

Dans le voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la...) de cette supergéante agitée, de nouvelles étoiles continuent néanmoins à se développer. Les régions HII indiquent les lieux de formation stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la...) active où de grandes quantités de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) et de poussière ont commencé à s'effondrer sous l'effet de leur propre gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.). Dans plusieurs millions d'années – le temps d'un simple clin d'œil au regard du temps cosmique (En cosmologie, le temps cosmique désigne une quantité qui intervient dans un modèle...) – le cœur de ces blocs de matière qui se condensent atteindra finalement une densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) suffisamment grande pour enclencher les réactions de fusion nucléaire (La fusion nucléaire (dite parfois thermonucléaire) est, avec la fission, l’un des...). Ce nouveau déversement d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) et les vents stellaires de ces nouvelles étoiles modifieront également le paysage (Étymologiquement, le paysage est l'agencement des traits, des caractères, des formes d'un...) gazeux de Gum 19.
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