ASTHROS: un télescope porté par un gigantesque ballon

Publié par Adrien le 29/07/2020 à 09:00
Source: NASA
Les travaux de conception ont commencé pour ASTHROS (abréviation de Astrophysics Stratospheric Telescope for High Spectral Resolution Observations at submillimeter-waveelengths). Porté par un ballon de la taille d'un stade de football, le télescope ASTHROS observera les longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de...) de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde...) qui ne sont pas visibles depuis le sol. Le lancement est prévu pour décembre 2023 depuis l'Antarctique (L'Antarctique (prononcé [ɑ̃.taʁk.tik] Écouter) est le continent le plus méridional de la Terre. Situé au pôle Sud, il est entouré de l'océan Austral (ou...).


Crédit: NASA / Goddard Space Flight Center Conceptual Image Lab / Michael Lentz

Cette illustration montre un ballon montant dans la haute atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :). Lorsqu'ils sont complètement (Le complètement ou complètement automatique, ou encore par anglicisme complétion ou autocomplétion, est une fonctionnalité informatique permettant à l'utilisateur de limiter la quantité...) gonflés, ces ballons mesurent 150 mètres de large, soit la taille d'un stade (Un stade (du grec ancien στ?διον stadion, du verbe ?στημι istêmi, « se tenir droit et ferme ») est un équipement sportif.) de football, et atteignent une altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et...) de 40 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.).

Géré par le Jet Propulsion Laboratory (Le Jet Propulsion Laboratory (JPL), basé à Pasadena aux États-Unis, est une joint-venture entre la NASA et le Caltech qui est chargé de la construction et de la supervision des vols non-habités de la NASA.) de la NASA, ASTHROS observera la lumière infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que celle des micro-ondes.) lointaine: la lumière constituée de longueurs d'onde beaucoup plus longues que ce qui est visible par l'œil humain. Pour ce faire, ASTHROS devra atteindre une altitude d'environ 40 kilomètres, soit environ quatre fois plus élevée que celle des avions de ligne commerciaux. Bien que toujours en dessous de la limite de l'espace (environ 100 kilomètres au-dessus de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique,...) de la Terre), il sera suffisamment haut pour observer les longueurs d'onde bloquées par l'atmosphère terrestre (L'atmosphère terrestre est l'enveloppe gazeuse entourant la Terre solide. L'air sec se compose de 78,08 % d'azote, 20,95 % d'oxygène, 0,93 % d'argon, 0,039 % de dioxyde de carbone et des traces...).

La mission ASTHROS prévoit que le ballon effectuera deux ou trois boucles autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent...) du pôle Sud (Le pôle Sud est le point le plus au sud de la surface de la Terre, diamétralement opposé au pôle Nord. Il est situé sur le continent Antarctique.) en 21 à 28 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par...), porté par les vents stratosphériques dominants. Une fois la mission scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...) terminée, les opérateurs enverront des commandes de fin de vol pour décrocher la nacelle, reliée à un parachute (Le parachute est un dispositif destiné à freiner le mouvement, principalement vertical d'un objet ou d'une personne.), du ballon. Le parachute ramènera la nacelle au sol afin que le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument...) puisse être récupéré et remis à neuf pour voler de nouveau.
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