Ces petites lunes qui perturbent constamment l'anneau F de Saturne

Publié par Michel le 07/06/2008 à 00:00
Source: Science and Technology Facilities Council (STFC) News
Illustrations: NASA/JPL/Space Science Institute
L'anneau F de Saturne intéresse depuis longtemps les scientifiques car sa structure se modifie sur des échelles de temps allant de quelques heures à plusieurs années. Il est d'ailleurs probable que ce soit le seul endroit du Système Solaire où des collisions de grande envergure (L'envergure est la distance entre les extrémités des ailes. Le terme est valable pour...) se produisent à un rythme quotidien.


Les fréquentes collisions de petites lunes avec l'anneau F de Saturne
perturbent la structure de celui-ci.
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Selon le Professeur Karl Murray de l'Université de Londres (L'Université de Londres (University of London) fut fondée par la charte royale en 1836.), cet anneau est sans doute "le plus insolite et le plus dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il...) de tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) notre système". Murray et son équipe montrent dans un article de Nature comment de petites lunes provoquent des perturbations entrainant des variations rapides dans la structure de l'anneau.

Des images enregistrées par la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour...) Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le...) en 2006 et 2007 montrent la formation et l'évolution d'une série de structures (appelées "jets" dans l'article) qui sont le résultat de collisions entre de petites lunes voisines et le noyau de l'anneau F. Un objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) d'une taille d'environ 5 km découvert par Cassini en 2004 (et nommé S/2004 S 6) est ainsi le meilleur candidat pour expliquer certains des plus grands jets observés dans les images.

Murray précise que "des travaux antérieurs avaient noté ces caractéristiques dans l'anneau F et conclu soit qu'une autre lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du...) de rayon d'environ 100 km devait être présente et dispersait ses particules dans l'anneau, soit qu'une lune beaucoup plus petite entrait (L'entrait (ou tirant) - terme de charpente - est un élément de la ferme. C'est une...) en collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) avec les particules de l'anneau". Selon lui désormais, l'hypothèse de la petite lune est la plus probable et celle-ci pourrait même être identifiée.

L'anneau F et tous les objets voisins sont continuellement perturbés par leurs rencontres avec la lune Prométhée et ceci permet de détecter "l'empreinte" (l'influence) gravitationnelle des objets internes, même si ces derniers ne peuvent pas être directement observés.

Les images de Cassini montrent également de nouvelles caractéristiques (appelées "fans" en anglais) qui résultent de l'effet gravitationnels de petits satellites (Satellite peut faire référence à :) (d'environ 1 km) orbitant à proximité du noyau de l'anneau F.

Selon le professeur Keith Mason, membre du STFC qui finance la participation britannique dans la mission Cassini-Huygens (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le...), "l'étude du mouvement des petits objets dans les anneaux de poussières autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de Saturne permet de mieux comprendre les processus qui sous-tendent la formation planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire...), processus par lesquels une 'proto-planète' collecte de la matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) dans son parcours sur une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) remplie de poussières en sculptant des sillons similaires."


L'anneau F de Saturne.
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