La chasse aux signaux lasers extraterrestres est ouverte
Publié par Michel le 14/04/2006 à 00:00
Source: New Scientist Space
Illustration: Paul Horowitz
Depuis presque 50 ans, les projets du SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) se sont concentrés sur la détection d'éventuels signaux radio extraterrestres. Mais récemment, les chercheurs ont pensé que des civilisations aliennes pourraient également utiliser des lasers pour communiquer.

Paul Horowitz, astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) à l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et...) de Harvard dans le Massachusetts a dirigé la construction du télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la...) optique (L'optique est la branche de la physique qui traite de la lumière, du rayonnement électromagnétique et de ses relations avec la vision.) OSETI à l'observatoire d'Oak Ridge de Harvard. Lorsque celui-ci sera pleinement opérationnel, ses processeurs effectueront 1000 milliards de mesures par seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La seconde d'arc est une mesure d'angle...), lors d'une étude de surveillance du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) durant toute une année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.). Il sera capable de détecter des flashs de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est intimement...) d'un milliardième de seconde (voir notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de...)).


La courbure du miroir (Un miroir est un objet possédant une surface suffisamment polie pour qu'une image s'y forme par réflexion et conçu à cet effet. C'est souvent une couche métallique fine, qui, pour être protégée, est...) du télescope d'OSETI est sphérique,
ce qui est moins coûteux et plus approprié lorsque
les images ne sont pas impératives

Comme ce télescope, qui mesure 1,8 mètre (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international (SI). Il est défini, depuis...) de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est...) n'a pas besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est souvent fait un classement des besoins humains en trois...) de prendre des photos à haute résolution, il est bien meilleur marché que les autres télescopes professionnels, sa construction ne coûtant que 50.000 dollars. OSETI a commencé ses recherches la semaine dernière.

Horowitz pense que l'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs...) radio joue (La joue est la partie du visage qui recouvre la cavité buccale, fermée par les mâchoires. On appelle aussi joue le muscle qui sert...) encore un rôle important dans la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique...) de civilisations extraterrestres. Les signaux radio sont plus adaptés aux transmissions à longue portée puisqu'ils ne sont pas bloqués par les poussières des galaxies (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la suite de deux autres Galaxie, cette fois au singulier.). Cependant, les impulsions optiques laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser...) peuvent également traverser de nombreuses régions du ciel. Et comme la lumière laser est monodirectionnelle, il sera plus facile d'indiquer précisément l'endroit d'où provient un signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe sous forme d'objets ayant des formes particulières. Les signaux lumineux sont employés depuis la nuit des temps par...).

L'astronome Luc Arnold, de l'Observatoire de Haute-Provence, a étudié la façon dont des télescopes basés dans l'espace pourraient être utilisés pour détecter des impulsions laser produites par des civilisations étrangères. Il est intéressé par la puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) de calcul d'OSETI, qui rend possible une recherche depuis le sol. Selon lui, la surveillance radio SETI ne doit pas être la seule méthode envisagée. "Les extraterrestres pourraient avoir beaucoup plus d'imagination".

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