L'ESO célèbre son 50e anniversaire

Publié par Michel le 06/10/2012 à 00:00
Source: ESO
Le 5 octobre 2012, l'Observatoire Européen austral (ESO) a célébré les 50 ans qui se sont écoulés depuis la signature de son acte de fondation. Au cours du dernier demi-siècle, l'ESO est devenu le plus productif des observatoires astronomiques au sol. Ce matin, pour la première fois, des observations avec le très grand télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) (le VLT) de l'ESO ont été faites sur un objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) choisi par le public. Le vainqueur de ce concours anniversaire a pointé le VLT sur la splendide nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un...) du Casque de Thor et les observations sont retransmises en direct sur Internet (Internet est le réseau informatique mondial qui rend accessibles au public des services...). Afin de marquer ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) anniversaire, l'ESO et ses partenaires organisent de nombreuses autres activités dans les 15 Etats membres de l'ESO.


La nébuleuse du Casque de Thor
Crédit: ESO/B. Bailleul
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La signature de la Convention de l'ESO le 5 octobre 1962 et la fondation de l'ESO a été l'apogée (Un apogée (du grec apogeios : loin de la terre ; apo : loin + gê :...) du rêve d'astronomes de renom de cinq pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...) européens - Belgique, France, Allemagne, Pays-Bas et Suède. Ils ont décidé d'unir leurs forces avec l'objectif premier de construire un grand télescope qui leur permettrait d'accéder au riche et magnifique ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) austral (Le mot austral (du latin australis) est un adjectif qualifiant ce qui se situe dans l'hémisphère...).

"50 ans après, le souhait originel des cinq membres fondateurs n'est pas seulement devenu une réalité, mais a largement été surpassé", déclare Tim de Zeeuw, Directeur général de l'ESO. "L'ESO a parfaitement relevé le défi de concevoir, construire et exploiter les équipements d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) au sol les plus puissants de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...)."

Exploitant trois sites d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) exceptionnels de rang ( Mathématiques En algèbre linéaire, le rang d'une famille de vecteurs est la dimension du...) mondial au Chili - La Silla, Paranal et Chajnantor — l'ESO est devenu un chef de file pour la communauté de la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) astronomique (1).

A Paranal, l'ESO exploite le très grand télescope (VLT), l'observatoire visible et infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde...) le plus avancé au monde (Le mot monde peut désigner :) qui a été, depuis sa première lumière (L'expression première lumière désigne le moment où un télescope...) en 1998, un élément moteur (Un moteur (du latin mōtor : « celui qui remue ») est un dispositif...) dans une nouvelle ère (Une nouvelle ère (1/2) et Une nouvelle ère (2/2) sont des épisodes de la série...) de découverte. Sur le Plateau de Chajnantor au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) du Chili, l'ESO et ses partenaires internationaux (2) sont en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de...) de construire un télescope astronomique révolutionnaire - ALMA Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un grand réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des...) d'antennes millimétrique et submillimétrique (3) qui permettra de dévoiler les mystères de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) froid (Le froid est la sensation contraire du chaud, associé aux températures basses.).

L'observatoire original de l'ESO à La Silla est toujours très productif et reste au premier plan de la recherche astronomique. En particulier, l'instrument HARPS sur le télescope de 3,6 mètres est l'instrument chasseur de planètes le plus performant au monde.

Le prochain télescope gigantesque de l'ESO n'est plus qu'à quelques années de voir le jour. Le télescope géant européen, l'E-ELT (pour European Extremely Large Telescope) de 39 mètres de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) sera en effet "l'oeil le plus grand au monde tourné vers le ciel". Sa première lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) est prévue pour le début de la prochaine décennie (Une décennie est égale à dix ans. Le terme dérive des mots latins de decem « dix »...). Il s'attaquera aux plus grands défis scientifiques de notre temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) et révolutionnera très probablement notre perception de l'Univers autant que l'a fait la lunette de Galilée (Galilée ou Galileo Galilei (né à Pise le 15 février 1564 et mort à Arcetri près de Florence,...), plus de 400 ans auparavant.

Pour célébrer son 50e anniversaire, l'ESO et ses partenaires organisent de nombreux événements au cours de 2012 (4). Une série d'événements publics ont lieu aujourd'hui dans les 15 Etats membres, ainsi que de nombreuses présentations de l'exposition "Un Univers stupéfiant".

Dans le cadre des célébrations de cet anniversaire, pour la première fois, le VLT a été pointé ce matin vers un objet céleste (Un astre, ou objet céleste est un objet de l'Univers. Les règles d'accès et...) choisi par le public - la nébuleuse du Casque de Thor (5). Cette nébuleuse a été choisie au cours du récent concours "choisissez ce que va observer le VLT" (ann12060). Les observations sont effectuées par Brigitte Bailleul - gagnante du concours "Tweetez votre chemin jusqu'au VLT" - et sont diffusées en direct sur Internet depuis l'Observatoire de Paranal. Cette image, réalisée dans les conditions exceptionnelles habituelles de Paranal, est la plus détaillée jamais obtenue de ce magnifique objet.

"Avec le VLT, ALMA et le futur E-ELT, l'ESO entre dans une nouvelle ère, une ère que même les rêves ambitieux originels des membres fondateurs de l'ESO n'auraient pu anticiper. Pour tous ceux d'entre vous qui ont rendu (Le rendu est un processus informatique calculant l'image 2D (équivalent d'une photographie)...) cela possible, au nom de l'ESO, Merci !" Conclut Tim de Zeeuw. 

Notes

(1) Des informations sur les statistiques (La statistique est à la fois une science formelle, une méthode et une technique. Elle...) de publication des différents observatoires sont disponibles ici. (/public/announcements/ann12025/)

(2) Le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) ALMA est un partenariat de l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...), de l'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et...) du Nord et de l'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la...) de l'Est, en coopération avec la République du Chili.

(3) ALMA sera un télescope unique composé de 66 antennes de très grandes précisions. La construction d'ALMA sera terminée en 2013, mais des observations scientifiques préliminaires avec un réseau partiel (Le mot partiel peut être employé comme :) ont commencé en 2011.

(4) Un film documentaire est en cours de distribution pour célébrer l'anniversaire, simultanément avec un libre somptueux illustré. Le film a également été diffusé par épisodes sur la très populaire série de podcasts ESOcast de l'ESO. En plus, un nouveau livre très détaillé sur l'histoire des succès et des défis de l'ESO va être prochainement publié.

(5) La nébuleuse du Casque de Thor, également appelée NGC 2359, est une nurserie stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la...) dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte...) du Grand Chien (La constellation du Grand Chien est l'une des plus anciennes constellations, du fait de la...). Cette nébuleuse en forme de casque est située à environ 15 000 années-lumière de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) et s'étend sur environ 30 années-lumière. Le casque est une bulle cosmique, gonflée par le vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface...) d'une jeune étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) massive (Le mot massif peut être employé comme :) à proximité du centre de la bulle qui balaie le nuage moléculaire (En astronomie, les nuages moléculaires sont des nébuleuses interstellaires qui ont une densité...) environnant. Le gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) lumineux est chauffé par le rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de...) énergétique de l'étoile centrale. De nombreuses couleurs, provenant de différents éléments dans le gaz, sont également visibles ainsi que de nombreux nuages de poussière.
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