L'étoile supergéante crache des molécules indispensables à la vie
Publié par Adrien le 01/08/2007 à 00:39
Source: Gilbert Javaux - PGJ Astronomie
Illustration: Université d'Arizona
Des astronomes de l'Université d'Arizona qui examinent l'environnement riche en oxygène autour d'une étoile supergéante avec un des radiotélescopes les plus sensibles au monde ont découvert une vingtaine de molécules dont des composés indispensables à la vie (La vie est le nom donné :).


Les molécules ont été découvertes dans différentes régions d'émission

"Je ne pense pas que quelqu'un avait prévu que VY Canis Majoris est une usine moléculaire. C'était vraiment inattendu." commente Lucy Ziurys, professeur d'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et chimiques. Elle ne doit pas être confondue avec la...) et de chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à l'instar de la physique et de la biologie avec lesquelles elle...) à l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) d'Arizona et directrice de l'Arizona Radio Observatory (ARO). "Tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) le monde (Le mot monde peut désigner :) pensait que la chimie intéressante dans les nuages de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres Erythrotriorchis,...) de vieilles étoiles se produisait dans les enveloppes autour d'étoiles riches en carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.)" ajoute Ziurys. "Mais quand nous avons commencé à regarder de plus près pour la première fois un objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être...) riche en oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de symbole O et de numéro atomique 8.), nous avons commencé à trouver toutes ces choses intéressantes qui n'étaient pas censées être là."

VY Canis Majoris, un des objets infrarouges les plus lumineux dans le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.), est une vieille étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) distante d'environ 5.000 années-lumière. Elle est un demi-million de fois plus lumineuse que le Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine...), mais luit essentiellement dans l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que celle des micro-ondes.) car c'est une étoile froide. Elle est vraiment "supergéante": 25 fois plus massive (Le mot massif peut être employé comme :) que le Soleil et si énorme qu'elle remplirait l'orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) de Jupiter. Mais l'étoile perd de la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse...) si rapidement que dans un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un (1 000 001). Il vaut un millier de...) d'années - un clignement d'oeil à l'échelle astronomique - elle aura disparu. L'étoile a déjà soufflé une grande partie de son atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :), créant son enveloppe environnante qui contient environ deux fois plus d'oxygène que de carbone.

Ziurys et ses collègues ne sont pas encore à la moitié de leur étude de VY Canis Majoris qu'ils ont déjà publié dans le journal Nature leurs observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande participation des...) d'une vingtaine de composés chimiques. Ceux-ci incluent quelques molécules que les astronomes n'ont jamais détectées autour d'étoiles et qui sont nécessaires pour la vie, dont NaCl, PN, HNC et HCO+.

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