Les lunes de Mars se révèlent en couleurs

Publié par Michel le 29/11/2007 à 00:00
Source: MRO News Release
Illustration: NASA/JPL/JHUAPL
Les images ci-dessous, acquises par l'instrument CRISM (Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars) de la sonde orbitale MRO (Mars Reconnaissance Orbiter), montrent les deux lunes de Mars, Phobos et Deimos, observées depuis l'orbite basse (L'orbite terrestre basse (Low Earth orbit, LEO, en anglais) est un type d'orbite terrestre situé...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de Mars. La sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) survolait alors la face nocturne de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), et ses instruments avaient été détournés de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) pour pointer en direction des satellites (Satellite peut faire référence à :). L'image de Phobos a été réalisée le 23 Octobre 2007, et montre des détails de sa surface de 400 mètres de large. Celle de Deimos, prise le 7 Juin 2007, possède une résolution de 1,3 kilomètre (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...). Les deux images ont été réalisées sur un éventail de 544 longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation...) réparties entre 0,36 et 3,92 microns. Elles sont ici agrandies deux fois.


Phobos (en haut) et Deimos vus par la sonde MRO

Phobos et Deimos ont pour diamètres respectifs 21 et 12 kilomètres et gravitent autour de Mars en 7 heures (L'heure est une unité de mesure  :) et 39,2 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un...) pour le premier et 1 jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...), 6 heures et 17.9 minutes pour le second. Phobos effectuant une révolution autour de Mars plus rapidement que la planète pour tourner sur elle-même (24 heures et 37,4 minutes), un observateur sur la surface le verrait se lever à l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...) et se coucher à l'est. Son diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) apparent serait d'environ un tiers de celui de la Lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du...) observée depuis la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...). Deimos apparaîtrait comme une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) brillante. Les deux satellites ont été découverts en 1877 par l'astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) Asaph Hall et doivent leurs noms à des divinités mythologiques grecques personnifiant la crainte et la terreur.

Les premières mesures de Phobos et de Deimos, effectuées par les engins spatiaux Mariner 9 (Mariner 9 était une sonde orbitale de la NASA qui a aidé à l'exploration de Mars et faisait...) et Viking Orbiter (Orbiter est un simulateur de vol spatial réaliste, diffusé sous forme de graticiel (mais non open...), avaient montré que les deux lunes ont des surfaces sombres qui ne réfléchissent que 5 à 7 % de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) solaire qu'elles reçoivent. La première reconstruction du spectre de lumière réfléchie par les lunes résultait d'une combinaison (Une combinaison peut être :) complexe de trois instruments différents, et semblait montrer un spectre plat et grisâtre similaire à celui des météorites chondrites carbonées. Les chondrites carbonées sont des matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en...) primitifs contenant du carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C,...) supposés provenir de la partie externe de la ceinture d'astéroïdes. Les scientifiques planétaires en avaient déduit que les lunes de Mars étaient des astéroïdes primitifs capturés par la planète dans les premiers moments de son histoire. Des mesures plus récentes avaient montré que les lunes avaient en réalité une couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) tirant sur le rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...), et ressemblaient aux astéroïdes de type D, encore plus primitifs, présents dans le Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) externe. Ces corps ultra (ULTra (pour (en)« Urban Light Transport ») est un système de transport...) primitifs sont aussi supposés contenir du carbone ainsi que de la glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...), mais avoir subi moins de traitements géochimiques que la plupart des chondrites carbonées.

La version des images de CRISM présentées ici, ont été élaborées à partir des longueurs d'onde 0,90, 0,70, et 0,50 microns converties respectivement en couche rouge, verte et bleue. C'est une gamme de couleurs plus large que celle visible par l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo...), permettant d'accentuer les différences de couleurs. Deimos est d'une teinte rougeâtre comme la plus grande partie de Phobos, mais à la surface de cette dernière un second type de matériau (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne...) est visible, de nuance plus grise, l'éjecta d'un cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine...) de 9 kilomètre de large. Ce cratère, nommé Stickney, est situé à proximité du limbe supérieur gauche de Phobos et l'éjecta gris se prolonge vers la droite et le bas.

Ces mesures de l'instrument CRISM sont les premières mesures spectrales utilisées pour résoudre les détails du disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une...) de Deimos, et les premières de cette face de Phobos qui couvrent la gamme complète des longueurs d'onde requises pour évaluer la présence de minéraux contenant du fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...), de l'eau, et du carbone.

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