Mars Express en route pour son plus proche survol de Phobos

Publié par Michel le 20/02/2010 à 00:00
Source: ESA
Illustration: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)
Mars Express a entamé cette semaine une série de survols de Phobos, la plus grande lune de Mars. La campagne atteindra son apogée le 3 mars, lorsque la sonde effectuera le plus proche survol de Phobos jamais effectué, frôlant sa surface à 50 km à peine de distance. Les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) collectées pourraient bien nous aider à lever le voile sur l'origine de cette lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du...) mystérieuse.

La dernière campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) de survols de Phobos a commencé mardi dernier à 06h52 heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur...) de l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) centrale (05h52 UT), quand Mars Express (Mars Express est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne (ESA)...) s'est approchée à 991 km de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) dépourvue d'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de Phobos. Les survols vont se poursuivre à des altitudes variées jusqu'au 26 mars, date à laquelle Phobos deviendra hors de portée. Ces survols sont l'occasion de procéder, pour la première fois, à des investigations scientifiques supplémentaires avec Mars Express (Express est un langage informatique servant à spécificier formellement des données....), la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) ayant été construite pour étudier la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman,...) et non sa lune grise.

"Étant donné que Mars Express se trouve sur une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) polaire elliptique dont la distance maximale à Mars est d'environ 10 000 km, nous passons régulièrement devant Phobos. C'est une occasion rêvée pour effectuer des travaux scientifiques supplémentaires" explique Olivier Witasse, responsable scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) Mars Express.


Phosbos observé depuis la sonde Mars Express en 2004.
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En 2009, l'équipe de la mission avait décidé d'ajuster l'orbite de Mars Express pour éviter que l'approche au plus près de la sonde n'intervienne du côté nocturne de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...). L'équipe de contrôle (Le mot contrôle peut avoir plusieurs sens. Il peut être employé comme synonyme d'examen, de...) de vol du Centre européen d'opérations spatiales de Darmstadt, en Allemagne, avait alors présenté plusieurs scénarios possibles, dont un permettant de faire passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...) la sonde à 50 km à peine de la surface de Phobos. "C'était la plus faible distance de laquelle on nous aurait laissés survoler Phobos", explique Olivier Witasse.

Ce survol le plus proche concentre toutes les attentions car il constitue une occasion sans précédent de cartographier le champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) gravitationnel de Phobos. En effet, à cette distance, Mars Express devrait ressentir les variations de l'attraction exercée par Phobos, en fonction de la partie de la lune la plus proche à un moment donné. Cela permettra aux chercheurs de se faire une idée de la structure interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) de la lune.

Les survols précédents de Mars Express avaient permis d'obtenir une valeur précise de la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) de Phobos et la caméra (Le terme caméra est issu du latin : chambre, pour chambre photographique. Il désigne un appareil...) HRSC (High Resolution Stereo (Stereo (Solar TErrestrial RElations Observatory) est une mission spatiale de la NASA...) Camera) en avait fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι...) le volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension...). Le calcul de densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) effectué sur ces bases donne un chiffre (Un chiffre est un symbole utilisé pour représenter les nombres.) surprenant qui laisse penser que Phobos est en partie creuse. L'équipe scientifique voudrait maintenant vérifier cette conclusion préliminaire.

En particulier, le radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la...) MARSIS fonctionnera suivant une séquence spéciale pour essayer de voir l'intérieur de la lune et rechercher des structures ou des indices sur sa composition interne. "En savoir plus sur la composition de Phobos pourrait nous permettre d'en savoir plus sur sa formation", explique Olivier Witasse.

L'origine de Phobos est un mystère. Trois scénarios sont possibles. Le premier dit que la lune est un astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines...) piégé. Le second qu'elle s'est formée in situ pendant la formation de Mars. Le troisième que Phobos s'est formée plus tard que Mars, à partir de débris arrivés en orbite martienne suite à l'impact d'un grand météorite (Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace...) à la surface de la planète rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...).

Tous les instruments seront utilisés au cours de cette campagne, y compris la caméra HRSC. S'il ne sera pas possible de prendre des images au cours des cinq premiers survols, y compris pendant le plus proche, parce que Mars Express approchera alors la lune par son côté nocturne, nous pourrons disposer d'images haute résolution à partir du 7 mars. L'une des tâches de la caméra HRSC est de prendre des images des sites d'atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme....) proposés pour la mission russe Phobos-Grunt (Phobos-Grunt (en russe Фобос-Грунт...).

Interrogé sur la mission scientifique, Olivier Witasse commente: "Il y a toujours de quoi faire. Les survols de Phobos rendent le tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) encore plus passionnant."

Des mises à jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) en temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) réel sur la campagne de survols sont disponibles en anglais sur Mars Express blog (Un blog ou blogue est un site Web constitué par la réunion de billets...).
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