Les mystérieuses faiblesses des courants de l'Atlantique

Publié par Adrien le 08/05/2022 à 09:00
Source: ASP
Un courant océanique majeur est à son point le plus faible des 1000 dernières années. Mais la vitesse à laquelle il va continuer de perdre de la puissance reste encore largement inconnue.


De son nom savant Circulation méridienne de retournement Atlantique, ou AMOC en anglais, c'est à cette "boucle" qu'on doit les eaux chaudes du Gulf Stream (Le Gulf Stream est un courant océanique qui prend sa source entre la Floride et les Bahamas et se...) qui montent vers le nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.), à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau...), et les eaux plus froides et plus salées de l'Arctique (L’Arctique est la région entourant le pôle nord de la Terre, à l’intérieur et aux...) qui descendent vers le sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.), sous la surface. Une perturbation de ce phénomène a depuis longtemps été pointée comme un des risques du réchauffement climatique (Le réchauffement climatique, également appelé réchauffement planétaire, ou...): si le courant océanique venait à trop ralentir, voire à s'interrompre, cela bouleverserait la météorologie (La météorologie a pour objet l'étude des phénomènes atmosphériques...) des deux côtés de l'Atlantique Nord, une partie devenant plus froide et l'autre, plus chaude -en plus de modifier les précipitations, d'accélérer la hausse du niveau des eaux et de réduire la capacité de l'océan à absorber le CO2.

Et une telle perturbation est inévitable à mesure que les eaux de l'Arctique deviennent plus chaudes et que la fonte des glaces amène plus d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) douce dans la région. Le problème est que les experts n'arrivent pas à un consensus sur ce que serait le point (Graphie) de non-retour. À l'évidence, une bonne partie des fluctuations de l'AMOC sont naturelles, et même ce "point le plus faible en 1000 ans" est encore dans la moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) des "variabilités", résume une étude parue le 25 avril dans Nature Climate Change. Mais d'autres records à la baisse sont attendus, considérant que les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) s'accumulent depuis 20 ans pour démontrer que le courant est en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de...) de ralentir. Jusqu'où et à quelle vitesse (On distingue :), impossible de le dire tant qu'on ne saura pas quelle partie de ce ralentissement (Le signal de ralentissement (de type SNCF) annonce une aiguille (ou plusieurs) en position déviée...) est le résultat d'un cycle naturel et quelle partie est causée par l'action humaine. Une recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) parue en 2018 plaçait ainsi ce ralentissement récent dans le contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le...) d'un courant "plus faible" depuis 150 ans.

La nouvelle recherche s'appuie à la fois sur des données récoltées par les réseaux internationaux d'instruments mis en place un peu partout dans l'Atlantique depuis 20 ans, et sur des mesures récoltées depuis au moins 1900. Ces données, écrivent les chercheurs, sont en phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et...) avec ce que prévoient les modèles climatiques -c'est-à-dire qu'elles correspondent à ce à quoi on est en droit de s'attendre quand on recherche "l'empreinte" de l'action humaine sur ces courants océaniques. Mais ça ne dit toujours pas quel poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la...) a cette empreinte, et à quelle vitesse elle va peser d'un poids plus lourd.
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