Système solaire: les visiteurs de la lointaine banlieue

Publié par Adrien le 09/09/2021 à 09:00
Source: ASP
Le nuage d'Oort, ce "réservoir" de comètes, s'étend tellement loin au-delà de notre système solaire, jusqu'à des distances où l'attraction du Soleil se fait si peu sentir, qu'il se pourrait qu'il accueille plus de "visiteurs" que de "résidents".

La comète Borisov, vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) le 9 décembre 2019 par Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en...). | NASA/ESA/D

On a tellement pris l'habitude de le décrire comme un nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en...) qui entoure notre système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) -et sa forme exacte risque d'être débattue longtemps encore- qu'on en a oublié qu'il existe peut-être "des" nuages d'Oort: une partie "interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...)" où l'attraction du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) se fait suffisamment sentir pour abriter des comètes et des astéroïdes aux orbites régulières, quoique très longues. Et une autre partie, la plus lointaine, où le Soleil entre à l'occasion en concurrence avec la force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un...) gravitationnelle d'une autre étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...). Ou mieux encore, spéculent deux astronomes dans une recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) récente: des objets venus de l'espace interstellaire, brièvement détournés de leur trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et...) lorsqu'ils traversent ce disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une...) externe, resteront peut-être "prisonniers" de l'attraction du Soleil pendant quelques milliers d'années, avant de le quitter.

Et dans cette dernière catégorie, pourraient se retrouver Oumuamua, ce mystérieux objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) qualifié en 2017 de "premier visiteur interstellaire", puis Borisov, observé en 2019.

L'hypothèse des deux astronomes expliquerait qu'on ait observé deux "visiteurs" du genre en si peu de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) -ils seraient en fait beaucoup plus nombreux, mais la plupart auraient échappé aux télescopes jusqu'ici, entre autres parce que leurs trajectoires excentriques ne les amènent pas nécessairement à proximité de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...).

Mais cette hypothèse suscite d'autres questions: s'ils sont à ce point (Graphie) nombreux, quelle masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) cela représente-t-il et comment concilier cette masse avec les théories sur la formation du système solaire, qui supposent un plus grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de "résidents permanents" que de "visiteurs" ? La prochaine génération de télescopes pourra-t-elle détecter ces objets situés à des milliers de milliards de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...) ou bien faudra-t-il compter sur d'autres Oumuamua et d'autres Borisov ?

Mais s'ils sont aussi nombreux, l'un des auteurs, Amir Siraj, du Centre Harvard-Smithsonian d'astrophysique (L’astrophysique (du grec astro = astre et physiqui = physique) est une branche...), propose une autre hypothèse intrigante: certains de ces visiteurs interstellaires traversent peut-être à l'occasion notre atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :); à l'oeil nu, rien ne les distinguerait des météorites "normales", mais une analyse de l'atmosphère pourrait révéler une empreinte chimique distincte des "résidents permanents" du système solaire.

Nuage d'Oort: immense ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) sphérique ou elliptique entourant le système solaire. Les diverses théories placent ses limites extérieures entre 1 et 2 années-lumière de nous, ce qui mettrait les objets les plus éloignés à mi-distance entre le Soleil et l'étoile la plus proche.

Ceinture de Kuyper: située aux confins du système solaire -soit notre banlieue (La banlieue désigne communément l'espace urbanisé d'une ville qui est situé...) immédiate, comparativement à Oort- c'est une ceinture de comètes et d'astéroïdes dont Pluton (Pluton, dont la désignation officielle est (134340) Pluton, est la deuxième plus grande planète...) pourrait être le plus gros représentant connu jusqu'ici.
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