Variole du singe: ce que l'on sait

Publié par Adrien le 21/05/2022 à 09:00
Source: ASP
D'abord observés en Grande-Bretagne, les cas de cette mystérieuse variole du singe sont pour l'instant plus mystérieux qu'inquiétants. Mais on peut être sûr que le nombre réel de cas est plus élevé que le nombre de cas rapportés, compte tenu de leur dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un...) géographique.

Photo: Éruptions cutanées sur les mains d'une personne atteinte de la maladie au Congo / CDC

Sur au moins trois continents

Un premier cas a été confirmé en Grande-Bretagne (La Grande-Bretagne (en anglais Great Britain) est une île bordant la côte nord-ouest de...) le 7 mai, chez un voyageur de retour du Nigéria. Deux autres le 14 mai, puis une dizaine de cas suspects quelques jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) plus tard. Une douzaine de cas suspects ont été annoncés à Montréal (Montréal est à la fois région administrative et métropole du Québec[2]. Cette grande...) le 19 mai. Un au Massachusetts la veille. Le fait qu'autant de cas soient détectés en aussi peu de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) et dans autant d'endroits différents -dont l'Espagne et le Portugal- suggère que plusieurs cas ont dû passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...) sous le radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la...).

Est-ce le retour de la variole ?

Non. C'est plutôt un virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise...) de la même famille que la variole (la famille appelée poxvirus, de l'anglais pox, qui signifie pustules). La variole a fait l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) d'une campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) massive (Le mot massif peut être employé comme :) de vaccination (La vaccination est un procédé consistant à introduire un agent extérieur (le...) dans les années 1950 à 1970, qui a conduit à son éradication.

Est-ce une nouvelle maladie ?

Non. La variole du singe (Un singe (du latin simius, pluriel Simia) est un animal faisant partie du groupe constitué par...) est identifiée depuis les années 1950 et le premier cas confirmé chez un humain remonte à 1970. De plus, comme les symptômes ressemblent à ceux de la variole, il est possible que des cas aient été observés depuis des siècles, mais aient été toujours confondus avec ceux de la variole.

La maladie ne porte pas le bon nom: bien qu'ayant été découverte chez des singes, elle circule en réalité surtout chez des petits mammifères, comme les rats.

Est-elle plus souvent observée chez les humains ?

Possiblement. Des éclosions chez des humains se produisent à intervalles réguliers dans des pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...) d'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...) centrale et d'Afrique de l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...). Les États-Unis ont connu en 2003 une éclosion de 47 cas confirmés dans six États (dont le Wisconsin et l'Indiana). C'était la première éclosion rapportée en-dehors du continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens...) africain. Elle avait son origine dans l'importation de petits mammifères du Ghana.

Mais depuis, des cas observés ici et là, notamment en Grande-Bretagne en 2018, suggèrent que, ces dernières années, les cas isolés seraient peut-être plus nombreux. Deux chercheurs belges en parlaient en 2018 comme d'une maladie émergente (L'OIE définit (en 2006) les maladies émergentes comme des infections nouvelles,...) à surveiller. Une possibilité, évoquée dès 2010, est que l'immunité collective atteinte contre la variole grâce à la vaccination, aurait indirectement nui à la progression de la variole du singe, mais que cet avantage pourrait être en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de...) de s'estomper, puisque plus personne n'est vacciné depuis 40 ans.

Ce qui est sûr, c'est que cette fois-ci, comme la plupart des cas observés en Grande-Bretagne et ailleurs n'ont pas voyagé récemment, il faut à présent parler d'une "transmission communautaire", ce qui signifie que le suivi des cas et le traçage des contacts sera très important.

Comment se transmet le virus ?

Pour l'instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas...), ça fait partie du mystère. Dans les éclosions précédentes, on parlait toujours de transmission par gouttelettes et, surtout, par contacts directs avec un animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...) contaminé. Dans le cas présent, parce que quatre des premiers cas britanniques appartenaient à la communauté LGBTQ, cela a amené des experts à s'interroger sur la possibilité d'une transmission par contacts sexuels. Ce serait une première, mais il faut souligner qu'il est trop tôt pour valider cette hypothèse, tant qu'on n'aura pas les résultats des prélèvements sur les personnes contaminées. Il faut aussi savoir que le virus a une période d'incubation (L'incubation est la période pendant laquelle les ovules sont couvés, de manière à les maintenir...) d'une à deux semaines -autrement dit, il peut s'écouler une à deux semaines entre le moment où l'on a été contaminé et celui où apparaissent les symptômes.

Faut-il s'inquiéter ?

Interrogé dans le Daily Telegraph de Londres (Londres (en anglais : London - /?l?nd?n/) est la capitale ainsi que la plus grande ville...), le professeur de médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la...) de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) East Anglia, Paul Hunter, estime que le risque d'infecter une personne dans la même maison (Une maison est un bâtiment de taille moyenne destiné à l'habitation d'une famille,...) serait de 10%. Les cas d'hospitalisations sont rares. L'éclosion des États-Unis, en 2003, n'avait entraîné aucun décès. Les enfants sont toutefois à plus haut risque de cas graves que les adultes, selon l'OMS.

Quels sont les symptômes ?

D'abord de la fièvre (La fièvre est l'élévation de la température corporelle chez un être à...), des maux de tête et des douleurs musculaires. Mais le virus produit surtout une éruption cutanée qui lui est caractéristique, commençant d'abord sur le visage pour se répandre sur le reste du corps, incluant les parties génitales. On compare ces signes à ceux de la varicelle (La varicelle est une maladie infantile éruptive fréquente, caractérisée par sa...) et ça peut provoquer des démangeaisons. L'Organisation (Une organisation est) mondiale de la santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste...) décrit les symptômes comme pouvant être "légers ou sévères".

Existe-t-il un traitement ?

Bien que le vaccin contre la variole protégeait aussi contre la variole du singe, la campagne de vaccination a cessé il y a environ 40 ans.

Un médicament (Un médicament est une substance ou une composition présentée comme possédant...), le Tecovirimat, est approuvé en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...), mais n'a été testé que sur des animaux. Il existe par ailleurs au moins un vaccin qui pourrait prévenir la contamination, qui a été approuvé aux États-Unis en 2019.

Pour aller plus loin:
- U.S. monkeypox case reported, as Spain, Portugal report infections in growing outbreak, STAT News (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué...), 18 mai.
- Rare monkeypox outbreak in U.K., Europe and U.S.: What is it and should we worry?, NPR, 18 mai.
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