Vidéo: Mars Perseverance, les 11 prochaines années

Publié par Adrien le 22/02/2021 à 09:00
Source: ASP
Les prochaines semaines seront excitantes pour les amateurs d'exploration martienne. Mais Perseverance est aussi la première mission martienne de l'histoire dont l'aboutissement -ramener des fragments de Mars sur Terre- pourrait prendre 11 ans, nécessiter la collaboration de plusieurs pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...) -et les détails ne sont même pas encore ficelés.


Bien que le petit véhicule (Un véhicule est un engin mobile, qui permet de déplacer des personnes ou des charges d'un...) américain ait en effet tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) ce qu'il lui faut à bord pour ramasser des cailloux et les entreposer dans 38 "tubes d'échantillons", l'identité du robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et...) qui viendra ramasser cette précieuse cargaison (La cargaison (de l'occitan gascon cargar: charger) est l'ensemble des marchandises...) n'est même pas encore établie, et la réussite de cette opération à long terme est loin d'être assurée.

En théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...), c'est en 2031 qu'un engin revenu de Mars devrait larguer sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) ces roches martiennes. Ce moment marquerait l'aboutissement de la mission appelée Mars Sample Return, une collaboration des agences spatiales américaine et européenne, et de plusieurs partenaires privés. Perseverance est la première étape de cette mission. Mais à l'heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur...) qu'il est, la dernière étape n'existe que sur papier (Le papier (du latin papyrus) est une matière fabriquée à partir de fibres...).

Deuxième étape: en 2026, une sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) appelée pour l'instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas...) Sample Retrieval (littéralement: le ramasseur d'échantillons) arrivera en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...), d'où elle larguera un véhicule, chargé de ramasser les tubes (Sample Fetch Rover) laissés par Perseverance sur la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) martienne, ainsi qu'un appareil chargé de redécoller de Mars avec ces tubes à son bord (Mars Ascent Vehicle ou MVA). La puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) des réacteurs du MVA ne lui permettra que de se rendre en orbite, et d'attendre.

Troisième et dernière étape: en 2030, une nouvelle sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour...) arriverait en orbite martienne, récupérerait la cargaison du MVA et la ramènerait sur Terre.

Facture totale des étapes 2 et 3: entre 3,8 et 4,4 milliards de dollars selon un comité indépendant d'examen de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...).

Mais ce plan est fragile. D'une part, il suppose que deux agences spatiales avec des priorités différentes et des gouvernements différents respectent à la lettre ces différentes étapes pendant la prochaine décennie (Une décennie est égale à dix ans. Le terme dérive des mots latins de decem « dix »...). D'autre part, si le véhicule de 2026 ne réussit pas à ramasser les tubes laissés sur le sol martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures...) ou que le MVA ne parvient pas à décoller, il n'y a pas d'alternatives (Alternatives (titre original : Destiny Three Times) est un roman de Fritz Leiber publié...). Tout au plus les ingénieurs de la NASA envisagent-ils que certains des tubes pourraient être entreposés à bord de Perseverance; si son moteur (Un moteur (du latin mōtor : « celui qui remue ») est un dispositif...) nucléaire (Le terme d'énergie nucléaire recouvre deux sens selon le contexte :) fonctionnait toujours en 2026, elle pourrait peut-être aller porter elle-même sa cargaison au MVA.

"Il y a toutes les chances que ça échoue", lisait-on l'an dernier dans le Scientific American. Si ça échoue, "une bonne partie de l'édifice de l'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) martienne laborieusement construit pourrait s'effondrer", renchérit le même magazine ce mois-ci. Mais si ça marche (La marche (le pléonasme marche à pied est également souvent utilisé) est un...), ce sera "un pivot de l'essentiel, sinon de la totalité, de ce qui est à venir dans notre future relation avec la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman,...)": d'indispensables collaborations internationales, des engins polyvalents et de plus en plus autonomes, en plus d'un bond en avant dans notre connaissance de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) la plus susceptible d'être un jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) habitée par des humains.

Pour l'heure toutefois, les ingénieurs ont l'oeil sur des objectifs à plus court terme: ils ont un véhicule mobile à mettre en marche. Et un mini-hélicoptère à faire voler, au-dessus d'un lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il...) asséché où on aimerait bien trouver des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) et de vie (La vie est le nom donné :) passée.

Vidéo: des frères Wright à Ingenuity sur Mars (Nasa / JPL)
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