Cassiopée A: Les conséquences colorées d'une mort stellaire violente
Publié par Michel le 30/08/2006 à 00:00
Source: Hubble News
Illustration: NASA, ESA, Hubble Heritage (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration
Une nouvelle image prise avec le télescope spatial Hubble fournit une vue détaillée sur les lambeaux d'une explosion de supernova connue sous le nom de Cassiopée A (Cas A). C'est le plus jeune vestige connu de ce type dans la Voie Lactée. L'image montre la structure complexe et intriquée des fragments disloqués de l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus...).


Cassiopée-A
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Cette vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.), composée de 18 images séparées prises en utilisant l'ACS (Advanced Camera for Surveys) de Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100...), montre les restes de Cas A comme un anneau brisé de filaments lumineux et d'éjecta stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la famille des Caryophyllaceae. Il comprend près de 90 espèces réparties à travers le monde.) massif (Le mot massif peut être employé comme :). Ces remous énormes de débris flamboient sous la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) produite par l'onde de choc (Une onde de choc est un type d'onde, mécanique ou d'une autre nature, associé à l'idée d'une transition brutale. Elle peut prendre la forme d'une vague de haute pression, et elle est alors souvent...) du souffle produit par la supernova (Une supernova est l'ensemble des phénomènes conséquents à l'explosion d'une étoile, qui s'accompagne d'une augmentation brève mais fantastiquement grande de sa luminosité. Vue depuis la Terre, une supernova...). Les couleurs variées des fragments gazeux indiquent les différences de leur composition chimique. Les filaments verts lumineux sont riches en oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de symbole O et de numéro atomique 8.), ceux en rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) et en pourpre contiennent du soufre (Le soufre est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de symbole S et de numéro atomique 16.), et ceux en bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs primaires. Sa longueur d'onde est comprise approximativement entre 446 et 520 nm. Elle varie en...) se composent principalement d'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) et d'azote (L'azote est un élément chimique de la famille des pnictogènes, de symbole N et de numéro atomique 7. Dans le langage courant, l'azote désigne le gaz diatomique diazote N2, constituant...).

Une supernova telle que celle qui a donné lieu à Cas A est la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si on a pu parler de la mort dans un sens cosmique plus général, incluant par exemple la mort des...) explosive d'une étoile massive (Le mot massif peut être employé comme :) qui s'effondre sous le poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la Terre sur un corps massique en raison uniquement du voisinage de la...) de sa propre gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.). L'étoile effondrée souffle alors ses couches extérieures dans l'espace dans une explosion (Une explosion est la transformation rapide d'une matière en une autre matière ayant un volume plus grand, généralement sous forme de gaz....) qui peut brièvement éclipser sa galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.) parente. Cas A est relativement jeune, environ 340 ans. Hubble l'a observé à plusieurs reprises pour rechercher des changements dans les filaments en extension rapide.

Lors de la dernière campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés habités, elle s'oppose aux concepts de ville,...) d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et...), deux séries d'images ont été réalisées, à neuf mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) d'intervalle. Pendant ce temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) très court, les images ont permis d'observer l'expansion des débris. Un faible faisceau de débris vu en haut à gauche se déplace à grande vitesse (On distingue :), jusqu'à 50 millions de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la...) par heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences...) (de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) à la Lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de...) en 30 secondes !). Cas A est situé à 10 000 années-lumière de la Terre dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par...) de Cassiopée.

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