Encelade, lune de Saturne, véritable "tagger" cosmique
Publié par Michel le 10/02/2007 à 00:00
Source: Université de Virginie
Illustrations: NASA
Les astronomes de l'université de Virginie ont découvert qu'Encelade, la sixième plus grande lune de Saturne, était un "artiste en graffiti" cosmique. Ce satellite bombarde la surface d'au moins 11 autres lunes de Saturne de particules de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) pulvérisées avec ses geysers de surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est...). Ce ravalement glacé classe ces corps parmi les plus lumineux du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de...) (Encelade, elle-même, est le corps le plus réfléchissant de notre système).


Encelade et le brumeux anneau E

"Encelade modifie continuellement la surface des autres mondes qui gravitent dans le tourbillon de particules de glace qu'elle génère", affirme Anne Verbiscer, une scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) du département d'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et chimiques. Elle ne doit pas être confondue...) à l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) de Virginie et principal auteur de l'étude qui parait dans Science le 9 février. "Nous avons surnommé Encelade 'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) en graffiti' en raison de sa capacité à modifier l'apparence des autres lunes".

L'anneau de particules que forme Encelade autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre...) de Saturne est connu sous le nom d'anneau E. Au moins 11 autres lunes y gravitent et sont continuellement soumises à des collisions à grande vitesse (On distingue :) avec le sillage glacé d'Encelade.

Des geysers, situés au pôle Sud (Le pôle Sud est le point le plus au sud de la surface de la Terre, diamétralement opposé au pôle Nord. Il est situé sur le continent Antarctique.) d'Encelade, explosent constamment, en éjectant des particules de glace et en répandant une mince traînée (En mécanique des fluides, la traînée est la force qui s'oppose au mouvement d'un corps dans un liquide ou un gaz. Mathématiquement c'est la composante des efforts exercés sur le corps, dans la direction opposée à...) tourbillonnante dans le sillage de la lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne...), qui finit par constituer l'anneau de particules de glace. Celui-ci est réapprovisionné à chaque orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) de la lune. Les particules peuvent y persister pendant des milliers d'années, jusqu'à ce qu'elles entrent en collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de l'énergie et de l'impulsion de l'un des corps au second.) avec l'une des lunes enclavées, y compris Encelade elle-même lorsqu'elle traverse (Une traverse est un élément fondamental de la voie ferrée. C'est une pièce posée en travers de la voie, sous les rails, pour en maintenir l'écartement et l'inclinaison, et transmettre au ballast les charges des véhicules...) ses propres émissions.


Les geysers d'Encelade

"Nous nous sommes demandés pourquoi les autres lunes proche de l'anneau E étaient si lumineuses, bien qu'elles ne soient pas géologiquement actives comme Encelade. La réponse, nous le savons désormais, est que ces autres lunes sont pour ainsi dire criblées par les particules de glace éjectées d'Encelade", précise A. Verbiscer. "Ce sont des caractéristiques physiques inconnues jusqu'alors".

La scientifique ajoute qu'Encelade est d'un grand intérêt pour les astrobiologistes qui pensent que des micro-organismes primitifs pourraient, en théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une...), exister sous la surface de cette lune en raison de la présence d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.). Les astronomes planétaires sont aussi particulièrement intéressés par Encelade en raison de son activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) géologique. Avec ses 500 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la...) de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment. Pour...), Encelade est presque sept fois plus petite que notre Lune. Mais à la différence de celle-ci, Encelade connaît de perpétuelles modifications dues à ses geysers qui répandent de la glace et l'eau liquide, conséquences probables des conditions de chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) et de pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée à la surface sur laquelle elle s'applique.) dans ses profondeurs.

La surface d'Encelade est jeune, probablement moins de 100 millions d'années. En raison de sa surface glacée, la lune possède l'albédo (L'albédo est le rapport de l'énergie solaire réfléchie par une surface sur l'énergie solaire incidente. On utilise une échelle graduée de 0 à 1, avec 0...) (ou réflectivité de surface) le plus élevé, de tous les corps du Système Solaire. C'est l'astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) William Herschel qui l'a découverte en 1789.

La surface d'Encelade présente des zones lisses de plaines, des évents de glace, des arêtes et de longues lignes de fracture (En traumatologie, le terme de fracture désigne par définition une solution de continuité osseuse ("rupture" des os).) à son pôle Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.). Ces fissures sont la source des panaches de glace qui s'échappent dans son orbite, et qui s'accumulent sur sa trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.). Encelade porte le nom d'un géant des mythologies grecques et romaines considéré comme responsable des éruptions volcaniques de l'Etna (L'Etna, également appelé Ætna, Etnea, Monte di Catania, Mongibello ou encore Mons Gibel Utlamat, en sicilien ’a muntagna ou Mungibeddu, est un...) en Sicile (La Sicile (Sicilia en italien) est une région autonome d'Italie et la plus grande île de la Méditerranée. Son chef-lieu est la ville de Palerme. Le drapeau, la gorgone à trois jambes, représente les trois pointes...). "Cette analogie prend tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) son sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une évolution progressive allant du...) lorsqu'on connaît l'activité géologique d'Encelade, remarque A. Verbiscer, mais nous avons désormais étendu sa gigantesque influence à sa capacité à modifier l'apparence de ses lunes voisines".


Encelade

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