Le hêtre en voie de supplanter l'érable à sucre au Canada

Publié par Adrien le 06/10/2021 à 09:00
Source: Université Laval
L'érable à sucre et le hêtre à grandes feuilles se livrent présentement une lutte féroce dans les sous-bois du nord-est de l'Amérique du Nord. Si rien n'est fait, l'érable pourrait ne pas sortir gagnant de ce duel, une perspective inquiétante pour la biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie...) et pour les entreprises qui exploitent cette essence. Une équipe interuniversitaire de chercheurs qui s'est penchée sur la dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il...) de ces deux essences vient de publier, dans la revue Forest Ecology and Management, une étude qui propose des interventions forestières pouvant faire pencher la balance en faveur de l'érable dans cette lutte présentement inégale.


"Le spectacle des couleurs offert par l'érable à sucre (Ce que l'on nomme habituellement le sucre est, dès 1406, une "substance de saveur douce...) à l'automne (L'automne est l'une des quatre saisons des zones tempérées. Elle se place entre l'été et...) n'est pas menacé pour le moment, mais l'envahissement progressif des forêts par le hêtre (Le hêtre est un arbre à feuilles caduques, originaire d'Europe, de la famille des Fagacées qui...) pourrait changer le visage des érablières à moyen terme", avance le responsable de l'étude, Alexis Achim, professeur au Département des sciences du bois et de la forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense,...) et directeur du Centre de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) sur les matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en...) renouvelables de l'Université Laval (L’Université Laval est l'une des plus grandes universités au Canada. Elle a comme...).

Plusieurs idées ont été avancées pour expliquer pourquoi la régénération du hêtre est si forte depuis quelques décennies. Deux d'entre elles conduisent à une tempête (Une tempête est un phénomène météorologique violent à large...) parfaite pour l'érable à sucre, analyse le professeur Achim. "D'une part, le hêtre est affecté par deux champignons exotiques qui causent la maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...) corticale du hêtre. Les hêtres y réagissent en produisant de nouvelles tiges (drageons) à partir de leurs racines. D'autre part, la machinerie utilisée lors des travaux sylvicoles cause des blessures aux arbres et, ici encore, le hêtre y réagit en produisant des drageons. Ces deux stress (Le stress (« contrainte » en anglais), ou syndrome général...) contribuent donc à l'augmentation de la densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) des tiges de hêtres dans les érablières. Comme la plupart des hêtres infectés par la maladie corticale meurent relativement jeunes, l'écosystème semble engagé dans un cercle (Un cercle est une courbe plane fermée constituée des points situés à égale...) vicieux qui pourrait conduire à son effondrement."


La maladie corticale du hêtre cause une dégradation de la qualité du bois et la mort à moyen terme de l'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en...). Le hêtre réagit à la maladie en produisant un grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de tiges à partir de ses racines.
Alexis Achim

L'une des solutions avancées pour briser cette spirale (En mathématiques, une spirale est une courbe qui commence en un point central puis s'en...) consiste à effectuer des coupes qui ouvrent davantage le couvert forestier et qui augmentent la luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit...) dans le sous-bois, une intervention qui favoriserait l'érable à sucre. Pour en évaluer l'efficacité, l'équipe dirigée par Alexis Achim a étudié, trois à six ans après la récolte (La Récolte (Countrycide) est le sixième épisode de la série anglaise de science...), la régénération dans 12 sites de coupe du sud-ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le...) du Québec.

Résultats ? Lorsque l'envahissement par le hêtre est encore peu prononcé, on peut maintenir un certain équilibre entre les deux essences grâce à des coupes où 50% du volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension...) de bois disponible est récolté. Par contre, lorsque cet envahissement est bien enclenché, même des coupes qui récoltent 80% du volume de bois disponible ne suffisent pas. "Dans pareille situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un...), le problème est tellement important qu'il faut couper les hêtres, les petits comme les grands. Pour l'instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas...), il n'y a pas de danger pour la survie du hêtre. C'est l'inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de...) qui est l'enjeu", souligne le professeur Achim.

À ceux qui verraient là une intervention humaine indue dans un processus naturel, le professeur Achim rappelle que la situation actuelle résulte en bonne partie de l'introduction de champignons exotiques dans nos forêts, un phénomène qui n'a rien de naturel. "Si nous laissons aller les choses, la biodiversité et l'avenir des érablières pourraient être compromis."

La première auteure de l'étude parue dans Forest Ecology and Management est Émilie St-Jean. Outre Alexis Achim, les autres signataires sont Sébastien Meunier, du ministère des Forêts, de la Faune et des Parcs, Philippe Nolet, de l'UQO, et Christian Messier, de l'UQAM.
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