L'histoire d'un groupe inuit disparu inscrite dans les sédiments d'un étang arctique

Publié par Adrien le 22/09/2021 à 13:00
Source: Université Laval
Les étangs et les lacs de l'Arctique ont très peu de résilience face aux changements environnementaux, ce qui en fait de précieux témoins pour reconstituer le passé à partir des sédiments qui s'y accumulent au fil du temps. Une étude qui vient de paraître dans la revue Scientific Reports en fait une nouvelle démonstration (En mathématiques, une démonstration permet d'établir une proposition à partir...). En effet, une équipe interdisciplinaire (Un travail interdisciplinaire intègre des concepts provenant de différentes disciplines.) a mis en lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) les impacts des activités de subsistance d'un groupe inuit disparu il y a un peu plus d'un siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...) et des activités industrielles menées dans le Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) sur un étang (Un étang (estang, latin stagnum) est une étendue d'eau stagnante, peu profonde, de surface...) situé dans une région très isolée de l'Arctique (L’Arctique est la région entourant le pôle nord de la Terre, à l’intérieur et aux...).


Ce petit étang situé à Native Point, sur la côte sud-est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est...) de l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un...) Southampton, servait au dépeçage des prises des Sadlermiuts. Plus d'un siècle après la disparition de ce groupe inuit, on y trouve encore des ossements de mammifères, notamment ces crânes de morse.

"Nous avons établi l'évolution des habitudes alimentaires des Sadlermiuts depuis leur arrivée sur l'île Southampton au 13e siècle jusqu'à leur disparition en 1903. Nous avons aussi été en mesure d'associer cette évolution aux changements climatiques survenus pendant ces huit siècles", résume l'un des auteurs de l'étude, Reinhard Pienitz, professeur au Département de géographie (La géographie (du grec ancien γεωγραφία...) et chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la...) au Centre d'études nordiques de l'Université Laval (L’Université Laval est l'une des plus grandes universités au Canada. Elle a comme...).

Les Sadlermiuts habitaient les îles Southampton, Coats et Walrus au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de la baie d'Hudson. Ils parlaient une langue distincte et ils avaient peu de contacts avec les autres groupes inuits. Au milieu du 19e siècle, leur population comptait encore plus de 200 personnes, mais en 1903, à la suite d'une maladie infectieuse (Une maladie infectieuse est une maladie provoquée par la transmission d'un...) indéterminée (En mathématiques, une indéterminée est le concept permettant de formaliser des...) qui aurait été apportée par des marins britanniques, les seuls survivants, une femme et quatre enfants, ont été relocalisés sur la terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) ferme dans le village (Un village est, à la campagne ou à la montagne, un ensemble d'habitations, de...) de Naujaat.


Illustration d'un chasseur sadlermiut se déplaçant sur des peaux de morse gonflées. La pagaie est fabriquée à partir d'os de baleine. Ce groupe inuit est disparu en 1903, présumément en raison d'une maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...) infectieuse introduite par des marins britanniques. George Francis Lyon, 1824

Pour reconstituer les habitudes de vie (La vie est le nom donné :) des Sadlermiuts au fil des siècles, les chercheurs ont analysé les différentes couches de sédiments d'un étang situé à Native Point, un important site archéologique localisé sur la côte sud-est de l'île Southampton. "L'étang servait au dépeçage des prises. On y retrouve encore aujourd'hui les crânes et les ossements des mammifères dont ils se nourrissaient", précise le professeur Pienitz.

Les chercheurs ont comparé différents indicateurs géochimiques et bioindicateurs - des restes de diatomées, de crustacés (Les crustacés (Crustacea) sont des arthropodes, c'est-à-dire des animaux dont le corps...) et de larves d'insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large...) révélateurs des conditions environnementales locales - de l'étang de Native Point à ceux de neuf lacs et étangs de la région qui n'avaient pas été utilisés par les Sadlermiuts. Leurs analyses ont permis de dresser les constats suivants.

- L'arrivée des Sadlermiuts est survenue entre 1250 et 1300, soit de 25 à 75 années plus tôt que les précédentes estimations. Ils se seraient installés sur l'île à la faveur d'une période chaude appelée l'optimum climatique médiéval (L’optimum climatique médiéval parfois appelé réchauffement climatique de...) ou embellie de l'an 1000.

- L'utilisation du site a entraîné une brusque augmentation de la productivité de l'étang, attribuable aux éléments nutritifs provenant des activités de dépeçage. On constate notamment une élévation rapide du fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...), un élément abondant dans le sang (Le sang est un tissu conjonctif liquide formé de populations cellulaires libres, dont le...).

- Au début du début du petit âge glaciaire, soit aux alentours des années 1400, les Sadlermiuts se sont progressivement tournés vers des espèces terrestres, les caribous et les boeufs musqués, probablement parce que la chasse aux mammifères marins était devenue difficile en raison de l'expansion des glaces dans la baie d'Hudson.

- À partir des années 1800, les indicateurs géochimiques sont en baisse, suggérant une diminution des activités de subsistance à Native Point ou un déclin de la population des Sadlermiuts.

- À partir des années 1850, on observe une élévation des concentrations de plusieurs métaux dans les sédiments. Cette augmentation se poursuit encore aujourd'hui.

"Ces hausses sont attribuables au transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus...) sur de longues distances des polluants générés par l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) industrielle, avance le professeur Pienitz. L'étang de Native Pond est aujourd'hui un milieu profondément perturbé en raison des activités locales de subsistance qui s'y sont déroulées pendant huit siècles et en raison de la pollution (La pollution est définie comme ce qui rend un milieu malsain. La définition varie selon le...) industrielle générée à des milliers de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...) de là. Notre étude démontre l'extrême vulnérabilité (En gestion des risques, la vulnérabilité d'une organisation ou d'une zone...) et la faible résilience de ces milieux."

Les autres auteurs de l'étude parue dans Scientific Reports sont Finn (Un Finn est un dériveur monotype de petite taille, pourvu d'une dérive et d'une seule grande...) Viehberg, de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) de Greifswald, Andrew Medeiros, de l'Université Dalhousie, Birgit Plessen, du GFZ German Research Centre for Geosciences, et Xiaowa Wang et Derek Muir, d'Environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) et Changement climatique Canada.
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