L'histoire de notre planète en train de fondre

Publié par Adrien le 22/06/2021 à 09:00
Source: ASP
À la vitesse où fondent les glaciers, ce sont des traces irremplaçables de l'histoire de notre planète qui vont disparaître, avant que les scientifiques n'aient eu le temps de les préserver.


On parle ici des carottes de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.), ces très longs "tubes" qui sont forés sur un glacier (Un glacier est une masse de glace plus ou moins étendue qui se forme par le tassement de couches...), et à l'intérieur desquels une foule d'informations, incluant les variations de température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) d'une année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) à l'autre, ont laissé une empreinte dans les bulles d'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...). En-dehors des épaisses couches de glace qui recouvrent le Groenland (Le Groenland (prononcez /gʁɔɛn.lɑ̃d/, écrit Groënland dans...) et l'Antarctique (L'Antarctique (prononcé [ɑ̃.taʁk.tik] Écouter) est le continent le plus...), il n'y a qu'au sommet des glaciers qu'on peut retrouver une accumulation de glace suffisante pour remonter de 1000 à 15 000 ans dans le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...).

Des scientifiques s'y emploient avant qu'il ne soit trop tard et la tâche n'est pas facile, tant les sommets de certains de ces glaciers sont difficiles d'accès, et soumis à une météo hostile. Mais les risques en valent la peine, commente dans un reportage récent du magazine britannique The New Scientist la chimiste (Un chimiste est un scientifique qui étudie la chimie, c'est-à-dire la science de la...) de l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) Margit Schwikowski, revenue en octobre 2020 d'une expédition sur le glacier de Corbassière, dans les Alpes suisses (Les Alpes suisses sont la partie située en Suisse de la chaine des Alpes. Cette partie des...): "loin dans les profondeurs de ces glaciers, il y a un processus étonnant, où de l'air ancien est préservé depuis l'époque où il a été emprisonné dans la glace".

Son équipe contribue au projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) international Ice Memory, créé en 2015 sous l'égide de l'UNESCO et qui vise en priorité les glaciers les plus vulnérables. Les groupes d'experts de ce type de forage ne sont pas si nombreux à travers le monde (Le mot monde peut désigner :) "et nous devons donc faire converger nos forces".

Et même quand on parvient à extraire quelque chose du glacier que l'on pensait être encore "intact", il se peut que les épisodes de réchauffement des dernières années aient déjà fait leur oeuvre: dans le cas du glacier de Corbassière justement, relate le New Scientist, il s'est avéré qu'il était déjà trop tard. Au cours des deux derniers étés, les surfaces du glacier ont fondu plus que d'ordinaire, de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) a filtré à travers quelques couches de neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et...), jusqu'à geler à nouveau un peu plus "bas". Résultat, une chronologie confuse, et de l'information perdue.

Pendant qu'aux quatre coins du monde, des experts de toutes les disciplines s'inquiètent de l'impact qu'aura la fonte de toute cette glace sur la hausse du niveau des mers (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.), les gens du projet Ice Memory, eux, s'inquiètent de perdre l'équivalent d'une bibliothèque inestimable sur l'évolution des climats des 15 000 dernières années, sur l'évolution de microorganismes peu connus pendant la même période, ou même sur des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) d'activités humaines remontant à l'empire romain. Les calottes glaciaires du Groenland et de l'Antarctique permettent certes de remonter plus loin dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) -des centaines de milliers d'années, au moins- mais les glaciers ont l'avantage d'être répartis sur tous les continents, sauf l'Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de...), et d'offrir ainsi des "regards" plus diversifiés.

Encore que, même sur ce dernier point (Graphie), les opportunités rétrécissent. En-dehors des glaciers européens qui disparaissent très vite, la prochaine cible des chercheurs est le Mont Kilimandjaro, en Tanzanie, dont les 6000 mètres d'altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau...) permettent même d'espérer récolter des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) sur le passé de la troposphère (La troposphère est la partie de l'atmosphère terrestre située entre la surface du globe et une...) moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) -une région de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) cruciale pour la météo planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire...) et l'évolution des climats. Mais le compteur tourne: au cours du dernier siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...), 85% de ce glacier a fondu.

Référence:
James Dacey, "Inside the race (En nomenclature zoologique, la race est un rang taxinomique inférieur à l'espèce...) to rescue clues to Earth's past from melting glaciers", The New Scientist, 16 juin 2021.
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