Un "homard" cosmique dépoussiéré
Publié par Michel le 21/02/2013 à 00:00
Source: ESO
Un nouveau cliché pris par le télescope VISTA de l'ESO dévoile un paysage céleste composé de nuages de gaz rougeoyant et de spirales de poussière entourant de jeunes étoiles chaudes. Cette observation dans le domaine infrarouge fait apparaître la nurserie stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la famille des Caryophyllaceae. Il comprend près de 90 espèces réparties à travers le monde.) baptisée NGC 6357 sous un nouveau jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale)...). Elle est issue de l'actuel sondage ( Un sondage peut désigner une technique d'exploration locale d'un milieu particulier. Un sondage peut également être une méthode statistique d'analyse d'une population humaine ou non humaine à partir d'un échantillon de...) de la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une majuscule) est le nom de la galaxie dans laquelle se...) qu'effectue VISTA dans le but de cartographier la structure de notre galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.) et d'en expliquer la formation.


Cette image acquise par le télescope VISTA de l'ESO révèle un paysage (Étymologiquement, le paysage est l'agencement des traits, des caractères, des formes d'un espace limité, d'un « pays ». Portion de l'espace terrestre saisi horizontalement par un...) céleste constitué de vastes nuages
de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de...) rougeoyant et de spirales ((voir page de discussion)) de poussières entourant de jeunes étoiles.
Cette vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que...) fait apparaître la nurserie stellaire NGC 6357sous un nouveau jour.
Elle constitue une fraction du sondage VVV (Variables dans la Voie Lactée) entrepris par VISTA,
qui consiste à scanner (Un scanneur, ou numériseur à balayage est l'équivalent du terme anglais scanner, qui vient du verbe anglais to scan, signifiant « balayer » dans le sens de « parcourir une certaine étendue ».) la Voie Lactée afin de dresser une carte de la structure de notre galaxie
et d'en expliquer la formation.Crédit: ESO/VVV Survey/D. Minniti. Acknowledgement: Ignacio Toledo.
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Située à près de 8000 années-lumière de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la...) dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires,...) du Scorpion, NGC 6357 - parfois surnommée la Nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un objet céleste d’aspect diffus composé de gaz raréfié...) du Homard (Le homard est un crustacé décapode, vivant dans la mer. Le genre Homarus comprend deux espèces :) (1) en raison de sa forme caractéristique révélée par des images prises dans le domaine visible - est une région constituée de vastes nuages de gaz et de spirales de poussière sombre. Ces nuages sont le siège de la formation d'étoiles, parmi lesquelles des étoiles chaudes et massives d'une couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).) bleue-blanche étincelante en lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre électromagnétique qui est visible pour l'œil humain.).

Cette image utilise les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) infrarouges issues du Télescope VISTA de l'ESO dédié à l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et...) astronomique dans les domaines visible et infrarouge, installé à l'Observatoire de Paranal au Chili. Elle constitue une part infime de l'énorme sondage baptisé VISTA VVV (Variables dans la Voie Lactée) dont l'objectif est de scanner les régions centrales de la Galaxie. Parce que le rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de transmission d'énergie impliquant une particule porteuse.) infrarouge pénètre bien mieux la couche de poussièree qui entoure l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il...) (2), la nouvelle image offre une vue radicalement différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des nombres pour mesurer l'éventuel défaut de dualité...) de celle qu'offrent les clichés pris dans le domaine visible - tel que le cliché pris avec le télescope Danois d'1,5 mètre (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international (SI). Il est défini, depuis 1983, comme la...) à La Silla.

L'une des jeunes et brillantes étoiles de NGC 6357 connue sous l'appellation Pismis 24-1 était répertoriée comme l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus...) la plus massive (Le mot massif peut être employé comme :) jamais détectée - jusqu'à ce que l'on s'aperçoive qu'elle est en réalité constituée d'au moins trois grosses étoiles brillantes, dont la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps...) ne dépasse pas la centaine de masses solaires. Pour autant, ces étoiles demeurent supermassives - parmi les plus massives de notre Voie Lactée.

Piscmis 24-1 est l'objet le plus brillant du nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en suspension dans l’atmosphère. L’aspect d'un nuage dépend de la lumière qu’il reçoit, de la nature,...) stellaire Pismis 24, un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut...) d'étoiles qui semblent toutes s'être formées à la même époque au sein de NGC 6357.

VISTA constitue le télescope de sondage le plus grand et le plus puissant jamais réalisé, et est dédié à l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré...) du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) dans le domaine infrarouge. Le sondage VVV scanne le bulbe (Un bulbe est une pousse souterraine verticale disposant de feuilles modifiées utilisées comme organe de stockage de nourriture par une plante...) central ainsi qu'une partie du plan de notre Galaxie dans le but de créer une gigantesque base de données (En informatique, une base de données (Abr. : « BD » ou « BDD ») est un lot d'informations stockées...) qui permettra aux astronomes de mieux comprendre l'origine, la formation et la structure de la Voie Lactée.

Différentes parties de NGC 6357 ont également fait l'objet d'observations au moyen du télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour...) du consortium NASA/ESA et du Très Grand Télescope de l'ESO. L'un et l'autre télescopes ont fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι Κορσέων) appelés plus...) des images dans le domaine visible des différentes parties de cette région - leur comparaison avec la nouvelle image infrarouge laisse apparaître de surprenantes différences. Dans le domaine infrarouge, les grands panaches de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La matière occupe de l'espace et...) teintée de rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) sont très réduits, et des torsades d'un gaz pâle, violet (Le violet est une couleur, composée d'un mélange de bleu (environ 50% de luminosité) et de rouge (environ 25% de luminosité) en synthèse additive, et d'un mélange de magenta (environ...), s'échappent de la nébuleuse en différents endroits.


Notes:

(1) L'appellation officieuse de Nébuleuse du Homard est parfois également attribuée à la spectaculaire région de formation d'étoiles Messier 17, bien que cet objet soit plus fréquemment nommé Nébuleuse Omega.

(2) Les observations dans le domaine infrarouge peuvent révéler des caractéristiques invisibles sur des clichés pris dans le domaine visible, parce que l'objet est trop froid (Le froid est la sensation contraire du chaud, associé aux températures basses.) par exemple, obscurci par un épais nuage de poussières, ou bien encore très éloigné, la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La...) qu'il émet tendant vers l'extrémité rouge du spectre en raison de l'expansion de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.).
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