Du matériel organique dans d'autres roches martiennes

Publié par Redbran le 24/09/2022 à 13:00
Source: ASP
Deux des quatre roches martiennes analysées depuis juillet par la sonde américaine Perseverance contiennent "probablement" du "matériel organique". Ce n'est pas de la vie: mais ça fait monter le niveau d'enthousiasme des chercheurs.


Une partie du delta vu par Perseverance alors qu'elle s'en approchait

D'une part, l'endroit qu'explore actuellement Perseverance est le fond de l'ancien delta d'une rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la...), se jetant dans un lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il...) qui est aujourd'hui le cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine...) Jezero. D'autre part, trouver du matériel organique (La chimie organique est une branche de la chimie concernant la description et l'étude d'une grande...) dans deux échantillons de roches sur les quatre analysés, témoigne que le robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et...) roule sur un bon filon. Ces roches sont vieilles de quelques milliards d'années, à une époque où, croit-on, Mars était beaucoup plus hospitalière.

"Ce sont deux des plus importants échantillons que nous récolterons dans cette mission", a déclaré en conférence de presse David L. Schuster, de l'Université de Californie (L'université de Californie est une université américaine, fondée en 1868, dont...), un des experts en géologie (La géologie, du grec ancien γη- (gê-, « terre ») et...) au sein de l'équipe Perseverance.

Lui et d'autres experts ont toutefois bien pris soin de souligner que molécules organiques n'est pas synonyme de vie (La vie est le nom donné :). Des processus purement chimiques peuvent expliquer leur présence dans ces roches. Mais il s'agit précisément du type de "signature" que recherchent les biologistes.

L'équipement à bord de Perseverance ne permet pas d'aller plus loin et d'apporter la preuve définitive. Pour cela, il faudra attendre que ces roches aient été rapatriées sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) -puisque Perseverance n'est que la première phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et...) d'une longue mission. Il doit récolter un nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) suffisant d'échantillons jugés intéressants (12 jusqu'ici), en laisser certains derrière lui dans des tubes de métal (Un métal est un élément chimique qui peut perdre des électrons pour former des...) que, dans la prochaine décennie (Une décennie est égale à dix ans. Le terme dérive des mots latins de decem « dix »...), une nouvelle sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) (Mars Sample Return) viendra ramasser et ramener sur Terre. Celle-ci, une collaboration des agences spatiales européenne et américaine, doit en théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) partir en 2028.

Arrivé sur la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman,...) en février 2021, Perseverance -en compagnie de son "hélicoptère (Un hélicoptère est un aéronef à voilure tournante dont le ou les rotors...)" Ingenuity- a passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) sa première année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) à explorer le "fond" du cratère, avant de se diriger vers ce que les planétologues considéraient être son véritable objectif: le lit d'un delta asséché. La sonde avait d'ailleurs atterri plus loin que prévu de ce delta, ce qui explique le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) qu'il a fallu pour l'atteindre: elle y est finalement arrivée en avril dernier. Logiquement, le flot d'un cours d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) devrait avoir laissé dans son delta un plus grand nombre de roches sédimentaires et de débris provenant de plusieurs lieux en amont.

Une des deux roches est ce que les géologues appellent un grès, qui est le fruit (En botanique, le fruit est l'organe végétal protégeant la graine....) de l'agrégation de grains surtout sableux. L'autre roche (La roche, du latin populaire rocca, désigne tout matériau constitutif de l'écorce...) est une "mudstone", une roche sédimentaire composée à l'origine de boue (En sédimentologie, la boue est un mélange d'eau et de particules sédimentaires fines...) ou d'argile (L'argile (nom féminin) est une roche sédimentaire, composée pour une large part de...). Si, comme on le suppose, elle s'est formée alors que le lac s'évaporait, elle pourrait avoir gardé des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de vie microbienne, à supposer qu'une telle chose ait existé il y a 3 milliards d'années.

Des signes de matériel organique avaient été trouvés auparavant dans le cratère, mais en quantités beaucoup moins encourageantes qu'ici. "Les signaux étaient présents presque à chaque point (Graphie) de chaque balayage", a ajouté l'experte de l'instrument qui a effectué cette analyse (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals), Sunanda Sharma.
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