Osiris-Rex: histoire de poussière d'astéroïde et d'une porte mal fermée

Publié par Adrien le 29/10/2020 à 09:00
Source: ASP
En trois jours, les nouvelles sont passées d'un enthousiaste "la sonde spatiale Osiris-Rex a récolté de la poussière d'astéroïde !" à un inquiétant "elle perd sa poussière dans l'espace". Ou ce qui arrive quand un contenant est trop petit pour une récolte à 300 millions de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...)...


Image: Représentation d'artiste d'Osiris-Rex entamant sa descente vers la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de Bennu. NASA/Goddard/Université de l'Arizona

C'est cette semaine qu'on en saura plus. Encore que, dans les faits, ce n'est peut-être qu'en septembre 2023, à son retour, qu'on aura toutes les réponses aux questions les plus importantes: combien de grammes de l'astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines...) Bennu la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) ramènera-t-elle sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) ?

Déjà, la manoeuvre était presque inédite: approcher progressivement la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour...) de ce caillou cosmique d'à peine 500 mètres de large (autour duquel elle tourne depuis décembre 2018), pour que son bras touche le sol et, en même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), "souffle" très fort -un puissant jet d'azote- faisant se soulever une grande quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) de poussière. Ça s'est passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) le 20 octobre, et les ingénieurs de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...) estimaient qu'avec un peu de chance, ils avaient récolté 60 grammes de cette poussière de Bennu.

Osiris-Rex touche l'astéroïde Bennu, le 20 octobre.

Le 23 octobre toutefois, il s'est avéré qu'ils en avaient vraisemblablement 400 grammes mais que quelques fragments mal placés empêchaient la fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) du compartiment. Et du coup, si rien n'est fait pour fermer cette porte, avec chaque manoeuvre brusque de la sonde, quelques grammes de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) seront perdus dans l'espace.

En attendant de décider de l'action la plus judicieuse à prendre pour fermer la porte, les ingénieurs ont repoussé la manoeuvre qui devait renvoyer Osiris-Rex en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de l'astéroïde: parce qu'en microgravité (La microgravité, dans le domaine de l'astronautique, est l'état d'un corps tel que l'ensemble des...), un petit coup de rétrofusées pour ralentir est plus que suffisant pour faire s'envoler, à l'intérieur du contenant, une quantité de poussières dont certaines trouveront la sortie.

À noter que si on dit que la manoeuvre est "presque" inédite, c'est parce que l'agence spatiale (Une agence spatiale est un organisme d'État ayant pour but d'étudier l'Espace et de développer...) japonaise a déjà eu deux missions similaires: sa sonde Hayabusa a effleuré la surface d'un astéroïde en 2005, et en a ramené un échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou...) en 2010... représentant moins d'un milligramme de poussière. Ce qui était tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) de même assez pour qu'une fine analyse conclue que de tels astéroïdes, formés plus près du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) à l'aube du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...), auraient potentiellement pu apporter de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) sur Terre. Hayabusa 2 a frôlé un autre astéroïde en 2018-2019, Ryugu, et est en route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie...) vers la Terre avec son précieux chargement (Le mot chargement peut désigner l'action de charger ou son résultat :).

Pour croiser l'orbite de la Terre en septembre 2023, Osiris-Rex doit quant à elle quitter les parages de Bennu au milieu de 2021. À son arrivée, elle larguera une petite capsule à l'intérieur de laquelle se trouvera -espère-t-on- cette poussière venue de loin.
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