Osiris-Rex: histoire de poussière d'astéroïde et d'une porte mal fermée

Publié par Adrien le 29/10/2020 à 09:00
Source: ASP
En trois jours, les nouvelles sont passées d'un enthousiaste "la sonde spatiale Osiris-Rex a récolté de la poussière d'astéroïde !" à un inquiétant "elle perd sa poussière dans l'espace". Ou ce qui arrive quand un contenant est trop petit pour une récolte à 300 millions de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.)...


Image: Représentation d'artiste d'Osiris-Rex entamant sa descente vers la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent...) de Bennu. NASA/Goddard/Université de l'Arizona

C'est cette semaine qu'on en saura plus. Encore que, dans les faits, ce n'est peut-être qu'en septembre 2023, à son retour, qu'on aura toutes les réponses aux questions les plus importantes: combien de grammes de l'astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres et qui, à la différence d’une...) Bennu la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les...) ramènera-t-elle sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est...) ?

Déjà, la manoeuvre était presque inédite: approcher progressivement la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour étudier à plus ou moins grande distance les corps célestes...) de ce caillou cosmique d'à peine 500 mètres de large (autour duquel elle tourne depuis décembre 2018), pour que son bras touche le sol et, en même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), "souffle" très fort -un puissant jet d'azote- faisant se soulever une grande quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de dénommer la valeur d’une collection ou un groupe de choses.) de poussière. Ça s'est passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une...) le 20 octobre, et les ingénieurs de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale...) estimaient qu'avec un peu de chance, ils avaient récolté 60 grammes de cette poussière de Bennu.

Osiris-Rex touche l'astéroïde Bennu, le 20 octobre.

Le 23 octobre toutefois, il s'est avéré qu'ils en avaient vraisemblablement 400 grammes mais que quelques fragments mal placés empêchaient la fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) du compartiment. Et du coup, si rien n'est fait pour fermer cette porte, avec chaque manoeuvre brusque de la sonde, quelques grammes de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La matière occupe de l'espace et...) seront perdus dans l'espace.

En attendant de décider de l'action la plus judicieuse à prendre pour fermer la porte, les ingénieurs ont repoussé la manoeuvre qui devait renvoyer Osiris-Rex en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter,...) de l'astéroïde: parce qu'en microgravité (La microgravité, dans le domaine de l'astronautique, est l'état d'un corps tel que l'ensemble des forces d'origine gravitationnelle auxquelles il est soumis possède une...), un petit coup de rétrofusées pour ralentir est plus que suffisant pour faire s'envoler, à l'intérieur du contenant, une quantité de poussières dont certaines trouveront la sortie.

À noter que si on dit que la manoeuvre est "presque" inédite, c'est parce que l'agence spatiale (Une agence spatiale est un organisme d'État ayant pour but d'étudier l'Espace et de développer et gérer des programmes spatiaux) japonaise a déjà eu deux missions similaires: sa sonde Hayabusa a effleuré la surface d'un astéroïde en 2005, et en a ramené un échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou d'une solution. Le mot est utilisé dans différents domaines :) en 2010... représentant moins d'un milligramme de poussière. Ce qui était tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) de même assez pour qu'une fine analyse conclue que de tels astéroïdes, formés plus près du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification...) à l'aube du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant...), auraient potentiellement pu apporter de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) sur Terre. Hayabusa 2 a frôlé un autre astéroïde en 2018-2019, Ryugu, et est en route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) vers la Terre avec son précieux chargement (Le mot chargement peut désigner l'action de charger ou son résultat :).

Pour croiser l'orbite de la Terre en septembre 2023, Osiris-Rex doit quant à elle quitter les parages de Bennu au milieu de 2021. À son arrivée, elle larguera une petite capsule à l'intérieur de laquelle se trouvera -espère-t-on- cette poussière venue de loin.
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