Un sourire tout en dents, que seul un paléontologue peut aimer
Publié par Michel le 22/07/2011 à 00:00
Source: Université McGill
Des chercheurs des universités McGill et de São Paulo identifient une nouvelle espèce de crocodile datant de 70 millions d'années - qui possédait de très grandes dents

Aux yeux du professeur de paléontologie Hans Larsson de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux...) McGill de Montréal (Montréal est à la fois région administrative et métropole du Québec[2]. Cette grande agglomération canadienne constitue un centre majeur du commerce, de l'industrie, de la culture, de la finance et des...), de son doctorant (Un doctorant est un chercheur débutant s'engageant, sous la supervision d'un directeur de thèse, dans un projet de recherche sur une durée variable selon les pays et les...) Felipe Montefeltro et du professeur Max Langer de l'Université de São Paulo, la tête de crocodile (Les crocodilidés (Crocodylidae) sont des reptiles aquatiques de l'ordre des crocodiliens. Leur nom vernaculaire contient le terme crocodile et pour certains d'entre eux...) fossile (Un fossile (dérivé du substantif du verbe latin fodere : fossile, littéralement « qui est fouillé ») est le reste (coquille, os, dent, graine, feuilles...) ou le...) découverte récemment ressemble à celle d'un chien (Le chien (Canis lupus familiaris) est un mammifère domestique de la famille des canidés, proche du loup et du renard. Autrefois regroupé dans...). Mais pour la plupart d'entre nous - et pour la proie (Une proie est un organisme capturé vivant, tué puis consommé par un autre, qualifié de prédateur.) du jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...) du croco -, elle ressemble plutôt à un cauchemar (Le mot cauchemar est un terme générique utilisé de façon variable pour désigner des manifestations anxieuses et angoissantes survenant pendant le sommeil.) féroce tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) en dents.

Le fossile nommé Pissarrachampsa sera a été découvert par un employé municipal dans des sédiments crétacés vieux de 70 millionsd'années dans une petite ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour l'ONU) étendue et fortement peuplée (dont les habitations doivent être à moins de 200 m chacune, par...) de l'État du Minas Gerais, au Brésil. Délégués par la Société de paléontologie (La paléontologie est la science qui étudie les restes fossiles des êtres vivants du passé et les implications évolutives de ces études.) du Brésil dans le but de vérifier la découverte, MM. Langer et Montefeltro se sont vite rendu (Le rendu est un processus informatique calculant l'image 2D (équivalent d'une photographie) d'une scène créée dans un logiciel de modélisation 3D comportant à la fois des...) compte qu'ils tenaient là quelque chose de très particulier. Les trois collaborateurs ont publié leurs observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir...) dans le numéro de juillet 2011 de PLoS One.

Connaissant bien les travaux de Hans Larsson sur les crocodiles et les dinosaures,Felipe Montefeltro a reçu une bourse d'études du gouvernement brésilien et a apporté le fossile au laboratoire de Larsson au Musée Redpath de l'Université McGill, où ils l'ont étudié et ont constaté que ce remarquable crocodile terrestre révèle presque autant de choses qu'il en dissimule.

"Alors que les crocodiles amphibiens des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) modernes ont une tête basse et plate, cette découverte nous donne un des premiers aperçus détaillés de l'anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία anatomia, provenant du verbe ἀνατέμνειν anatemnein, se traduisant par couper,...) de la tête de cet étrange groupe de crocodiles aujourd'hui disparus, nommés Baurusuchia, caractérisés par un crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des crâniates (dont font partie les vertébrés). Le rôle principal du crâne est de protéger le système...) semblable à celui du chien, dotés de grandes canines et de corps aux membres longs", a déclaré M. Larsson.

Leur écologie était probablement semblable à celle des chiens sauvages vivant de nos jours. Compte tenu du nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) et de la taille de leurs dents, ces crocodiles carnivores, selon les chercheurs, se nourrissaient d'animaux d'une taille d'environ 15 à 20 pieds - soit des dinosaures ou d'autres crocodiles de la région. Ils jouissaient possiblement d'une vision relativement stéréoscopique pour traquer leur proie et, plutôt que d'avancer tant bien que mal, comme les crocodiles que nous connaissons aujourd'hui, ils galopaient sur leurs membres allongés.

Un croquis dessiné par le professeur Larsson illustre comment cette espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique. L'espèce est un concept flou dont il...) récemment découverte nous serait apparue en mouvement. Bien que le corps ressemble plus à celui d'un dinosaure (Les dinosaures (du grec Dinosauria) forment un clade extrêmement diversifié de vertébrés diapsides représentés actuellement par les oiseaux. Ce sont des archosaures ovipares ayant en...) qu'à celui du crocodile contemporain, la tête fossilisée offre les caractéristiques définitives des crocodiles de cette époque, y compris les choanes bien développées, les dents fixées à la mâchoire, les espaces d'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et incolore. Du fait de la diminution de la pression de l'air avec l'altitude, il est nécessaire de pressuriser les cabines des avions et autres...) à l'avant du crâne, les surfaces osseuses rugueuses, la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le rôle d'enveloppe protectrice du corps.) cuirassée et les attaches massives des muscles de fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) de la mâchoire.

De récents tomodensitogrammes montrent des aspects fascinants du fossile, comme la taille et la forme du cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de nombreuses...) et les capacités d'audition (L'audition est le fruit d'un mécanisme complexe assuré principalement par les deux oreilles (pour permettre la perception binaurale...). Les crocodiles Baurisuchidés possèdent un nombre important de caractéristiques anatomiques uniques comme le faible nombre de dents, un crâne haut et mince, des narines pointant vers l'avant et des attaches musculaires axées sur la fermeture de la mâchoire. Après avoir comparé la nouvelle espèce aux autres Baurisuchidés et aux espèces apparentées, les chercheurs ont remarqué de larges cavités de chaque côté de la morphologie du fossile.

"Nous avons affaire à une famille exceptionnellement divergente de crocodiles disparus. Il faudra découvrir encore beaucoup de fossiles pour lier ce crocodile à ceux qui l'ont précédé et à ceux qui l'ont suivi", a déclaré M. Montefeltro.

Felipe Montefeltro a expliqué que le nom du nouveau membre de la famille des crocodiles lui a été donné en l'honneur du lieu de la découverte du fossile. Piçarra est un régionalisme qui signifie "grès" et Champsa est un dérivé latin du mot grec désignant un crocodile. Sera est un mot latin qui signifie "tard" - et fait référence à la fois aux circonstances de la découverte du fossile, c'est?à?dire qu'il a presque été abandonné par une expédition en 2008 en raison d'un calendrier (Un calendrier est un système de repérage des dates en fonction du temps. Ces systèmes ont été inventés par les hommes pour mesurer, diviser et...) serré, et au drapeau de l'État du Minas Gerais qui cite Virgile: "Libertas Quæ Sera Tamen", qui signifie "Liberté, même tardive".

Bien que l'importance de l'évolution morphologique des crocodiles soit généralement reconnue, beaucoup d'interrogations concernant les relations internes du groupe demeurent à étudier, que les trois chercheurs se proposent toutefois d'explorer. Une reconstitution numérique (Une information numérique (en anglais « digital ») est une information ayant été quantifiée et échantillonnée, par...) de la cavité crânienne du fossile est en voie de réalisation et sera présentée plus tard cet automne (L'automne est l'une des quatre saisons des zones tempérées. Elle se place entre l'été et l'hiver.) lors de l'assemblée annuelle de la Society of Vertebrate Paleontology.
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