La dernière antenne d'ALMA a été livrée
Publié par Michel le 02/10/2013 à 00:00
Source: ESO
La dernière antenne conçue dans le cadre du projet de Vaste Réseau d'Antennes (Sub-)Millimétrique de l'Atacama (ALMA) vient tout juste d'être livrée à l'Observatoire d'ALMA. L'antenne de douze mètres de diamètre a été construite par le consortium européen AEM. Sa livraison s'inscrit dans le cadre d'un contrat ESO - le plus important à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début...) - portant sur un total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un total est le résultat d'une addition, c'est-à-dire une somme. Exemple : "Le...) de 25 antennes européennes.


Sur cette image figure la dernière antenne du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande...) de Vaste Réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des informations. Par analogie avec un filet (un réseau est un « petit rets », c'est-à-dire un petit filet), on appelle nœud...) d'Antennes (Sub-)Millimétrique de l'Atacama (ALMA), peu avant qu'elle soit livrée à l'Observatoire ALMA. L'antenne de 12 mètres de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce...) a été construite par le consortium européen AEM. Sa livraison s'inscrit dans le cadre d'un contrat ESO – le plus important à ce jour – portant sur un total de 25 antennes européennes.
La dernière antenne figure sur le devant de la photo, dans sa partie droite;
d'autres antennes apparaissent au fond de l'image.
Crédit: ESO/C. Pontoni
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Cette 66e antenne est la dernière à être livrée à l'observatoire. L'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de...) du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) a produit 25 antennes de 12 mètres de diamètre, l'Est Asiatique en a livré 16 (quatre de 12 mètres et douze de 7 mètres de diamètre). D'ici la fin 2013, les 66 antennes radio seront en mesure de capter, avec une précision extrême, des signaux émis dans les domaines (sub-)millimétriques. Ce réseau d'antennes installé sur le Plateau de Chajnantor dans le Désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la vie, en raison du sol impropre, ou de la faiblesse des précipitations (moins de...) de l'Atacama, situé au nord du Chili, se comportera comme un seul et unique télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique...) dont le diamètre pourra atteindre les 16 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.).

L'Observatoire d'ALMA a été inauguré par le Président du Chili, Sebastián Piñera, en mars 2013. Cet événement a marqué l'achèvement des principaux éléments du télescope géant et la transition formelle d'un projet de construction à la réalisation d'un observatoire à part entière.

La livraison de cette dernière antenne complète la phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) de construction des antennes d'ALMA (1). La mise à disposition des scientifiques du réseau de 66 antennes sanctionne le début d'une nouvelle ère (Une nouvelle ère (1/2) et Une nouvelle ère (2/2) sont des épisodes de la série télévisée Stargate Atlantis. Ce sont les deux premiers épisodes de la série (et donc de la saison...) de découvertes dans le domaine de l'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et chimiques. Elle ne doit pas...). "Il s'agit là d'une étape importante pour l'Observatoire d'ALMA puisqu'elle permet aux astronomes en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire...) et ailleurs d'utiliser la pleine puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) du télescope ALMA et de bénéficier de sa pleine sensibilité et de sa surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu...) collectrice complète" nous confie Wolfgang Wild, responsable du projet européen ALMA.

La livraison de la dernière antenne de facture européenne symbolise la pleine réussite du plus gros contrat ESO conclu à ce jour. Le contrat passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps...) avec le Consortium AEM (2) portait sur la conception, la fabrication, le transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus souvent en utilisant des véhicules et des voies de communications (la route, le canal ..). Par assimilation, des actions de déplacements et...) et l'intégration in situ des 25 antennes.

ALMA permet aux astronomes de répondre à d'importantes interrogations concernant nos origines cosmiques. Le télescope observe l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) à des longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible de propriétés physiques locales. Elle transporte de...) situées dans les domaines millimétrique et submillimétrique, à mi-chemin entre l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que celle des...) et les ondes radio. La lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est intimement liée à...) émise à ces longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de matière. Une onde...) provient de certains des objets les plus froids et les plus distants de l'Univers, parmi lesquels des nuages de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre...) et de poussière au sein desquels naissent les étoiles et des galaxies (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par...) lointaines situées aux frontières de l'Univers observable (L'univers observable est un terme utilisé en cosmologie pour décrire la partie visible de notre Univers. Par définition même, la limite de cette partie visible est située à l'horizon...).

L'Univers demeure relativement méconnu aux longueurs d'onde submillimétriques. Et pour cause: ce type d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude...) requiert des conditions atmosphériques particulières, une aridité extrême en l'occurrence, cette même aridité qui caractérise le plateau de Chajnantor, ainsi que le déploiement d'un grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) d'antennes de vastes dimensions (Dans le sens commun, la notion de dimension renvoie à la taille ; les dimensions d'une pièce sont sa longueur, sa largeur et sa profondeur/son épaisseur,...) et l'utilisation d'une technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de détection avancée. Avant même son achèvement, ALMA a fait l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini...) d'une utilisation intensive dans le cadre de projets scientifiques. La publication de nombreux résultats scientifiques pour le moins originaux a démontré tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) son potentiel.

Notes

(1) L'ESO est également en charge (La charge utile (payload en anglais ; la charge payante) représente ce qui est effectivement transporté par un moyen de transport donné, et qui donne lieu à un paiement ou un bénéfice non...) de la construction de la Residencia, qui accueillera le personnel visiteur.

(2) Le Consortium AEM est composé de Thalès Alenia Space, société européenne spécialisée dans l'ingénierie (L'ingénierie désigne l'ensemble des fonctions allant de la conception et des études à la responsabilité de la construction et au contrôle des...) industrielle, et de MT-Mechatronics.
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