En direct de Mercure

Publié par Adrien le 15/10/2021 à 09:00
Source: ASP
Les amateurs d'astronomie ont eu une rare occasion de parler de la planète Mercure au début du mois, lorsque la sonde BepiColombo est passée à seulement 199 km de sa surface. Mais cet événement rappelle à quel point, dans l'espace, il faut être patient (Dans le domaine de la médecine, le terme patient désigne couramment une personne recevant...): ce n'était que le premier de six survols d'ici... décembre 2025.

Photo: ESA/BepiColombo

BepiColombo, une mission lancée en octobre 2018, est constituée de deux sondes spatiales, une construite par le Japon et l'autre, par l'Union européenne. "Elles" se mettront en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) permanente autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de Mercure en 2025, mais il leur faudra auparavant six passages, incluant celui réalisé dans la nuit du 1er au 2 octobre, afin de freiner chaque fois un peu plus et de s'ajuster par rapport à l'immense force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un...) d'attraction du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...). Le prochain "rendez-vous" est prévu pour le 23 juin 2022.

Mercure a beau être relativement proche de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) -à "seulement" une centaine de millions de kilomètres- c'est une planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) qui a été très peu étudiée, justement en raison des difficultés posées par la proximité du Soleil. En plus de sa masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...), il y a la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent :...): les appareils devront vivre à l'occasion avec des températures de l'ordre de 350 degrés Celsius.

La sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) a été baptisée en l'honneur de Giuseppe Colombo (Colombo (en cingalais : කොළඹ, prononcé...) (1920-1984), un mathématicien (Un mathématicien est au sens restreint un chercheur en mathématiques, par extension toute...) italien à qui on doit les premiers calculs sur cette technique, fréquemment utilisée par les ingénieurs spatiaux, consistant à utiliser la force gravitationnelle d'une planète pour accélérer ou freiner -ou "assistance gravitationnelle (L'assistance gravitationnelle ou appui gravitationnel, dans le domaine de la mécanique...)".

L'engin européen, ou MPO (Mercury Planetary Orbiter), abrite 11 instruments destinés à l'étude de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de Mercure, de son intérieur et de la couche externe (  Ne pas confondre couche de valence et valence) de son atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) (ou exosphère (L'exosphère est la dernière couche d'atmosphère terrestre qui se situe au-dessus de la...)). L'engin japonais, ou MMO (Mercury Magnetospheric Orbiter), abrite 5 instruments destinés à l'étude du champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux...) et de l'exosphère, ainsi que de leur interaction (Une interaction est un échange d'information, d'affects ou d'énergie entre deux agents au sein...) avec les particules circulant dans l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) immédiat de la planète.

Les photos prises par BepiColombo (La future mission BepiColombo sera la première mission d'exploration de l'ESA, l'Agence...) lors de son passage sont quant à elles le résultat d'une décision tardive: jusqu'en 2016, il n'était même pas prévu dans les plans que l'engin transporterait trois petites caméras. Elles ont une faible résolution et sont davantage là dans le but de satisfaire la curiosité du public, a-t-on justifié en 2016, que d'obtenir des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) scientifiques inédites.

Les photos en noir et blanc (Le noir et blanc sont considérés ou non comme des couleurs selon la discipline qui en...), jugées d'excellente qualité considérant l'équipement, et le fait que BepiColombo se trouvait du côté nocturne de la planète, montrent un paysage (Étymologiquement, le paysage est l'agencement des traits, des caractères, des formes d'un...) d'allure lunaire (Pour les homonymes, voir Pierrot lunaire, une œuvre de musique vocale d'Arnold Schönberg.): cratères -dont un semble avoir été rempli de lave (La lave est une roche en fusion, plus ou moins fluide, émise par un volcan lors d’une...) dans un passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) lointain- et escarpements -dont un qui fait 250 km de long. Les experts qui avaient analysé les données renvoyées par la sonde américaine Messenger (Le programme MESSENGER (en anglais : Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and...) -la seule à avoir jusqu'ici tourné autour de Mercure, de 2011 à 2015- estiment que la planète aurait pu avoir une activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) volcanique jusqu'à il y a 1 milliard (Un milliard (1 000 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent...) d'années, ce qui serait relativement récent pour cette planète.
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