Des oiseaux qui ont du nez

Publié par Adrien le 14/07/2021 à 09:00
Source: ASP
Les oiseaux ont-ils besoin de leur odorat ? Il a longtemps été pris pour acquis que leurs yeux suffisaient largement à trouver leur nourriture -en plus d'une capacité, pour certaines espèces, à détecter le champ magnétique terrestre pour s'orienter. Mais des études récentes remettent en doute cette idée.


Passant en revue une partie des génomes d'oiseaux qui ont été décodés ces dernières années, deux biologistes américains ont publié le 28 juin une étude identifiant (En informatique, on appelle identifiants (également appelé parfois en anglais login) les...) plusieurs nouveaux gènes associés à des récepteurs olfactifs jusqu'ici inconnus, et présents chez des espèces allant du poulet (Un poulet est une jeune volaille, mâle ou femelle, de la sous-espèce Gallus gallus...) à l'émeu en passant par les pipridés. Qu'on retrouve les mêmes gènes chez des oiseaux aussi différents pourrait suggérer que l'origine de ces récepteurs remonte à un lointain ancêtre commun (En phylogénie, un ancêtre commun à plusieurs espèces est l'individu le plus...).

Par ailleurs, une étude plus modeste a démontré que la cigogne (Les cigognes (Ciconia) sont des oiseaux échassiers migrateurs appartenant à la famille...) reconnaissait l'odeur de l'herbe (On appelle herbe, dans une acception large, toute plante annuelle ou vivace, non ligneuse, faisant...) fraîchement coupée -un atout, si vous êtes un oiseau (Un oiseau (ou classe des Aves) est un animal tétrapode appartenant à l'embranchement des...) qui recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) des vers. Les chercheurs ont observé un groupe de 70 cigognes à partir d'un petit avion (Un avion, selon la définition officielle de l'Organisation de l'aviation civile internationale...) volant en cercle (Un cercle est une courbe plane fermée constituée des points situés à égale...) pendant un printemps (Le printemps (du latin primus, premier, et tempus, temps, cette saison marquant autrefois le...) et un été. Répandre trois substances chimiques expulsées par de l'herbe fraîchement coupée au-dessus de champs qui n'avaient pas été coupés, a eu le même effet d'attirer les cigognes, ont-ils écrit le 18 juin dans la revue Scientific Reports.

La journaliste (Un journaliste est une personne dont l'activité professionnelle est le journalisme. On parle...) Elizabeth Pennisi rappelle dans la revue Science que le "dogme" des oiseaux qui n'ont pas d'odorat, ou en ont un qu'ils n'utilisent pas, remonte à 200 ans: le célèbre naturaliste (Le mot naturaliste fait référence au domaine des sciences naturelles. L'adjectif qualifie...) américain John Audubon avait caché un corps de porc (Le porc (du latin porcus) qui se dit aussi cochon domestique (Sus scrofa domesticus) ou cochon des...) en décomposition (En biologie, la décomposition est le processus par lequel des corps organisés, qu'ils...), afin de voir s'il attirerait l'attention des vautours. Comme ceux-ci avaient volé au-dessus sans tenter de s'en approcher, il en avait déduit que seule leur vision était importante pour trouver leur nourriture. Et bien qu'on ait accumulé, depuis, beaucoup d'exemples comme quoi les oiseaux de proie (Une proie est un organisme capturé vivant, tué puis consommé par un autre,...) utilisent bel (Nommé en l’honneur de l'inventeur Alexandre Graham Bell, le bel est unité de...) et bien leur odorat, l'idée qu'ils l'utilisent peu, ou qu'il soit facultatif, est restée.

La génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) apportera sans doute beaucoup d'autres éléments de réponse, parce que c'est dès 2008 que d'autres chercheurs avaient en fait commencé à identifier des gènes de l'olfaction chez une dizaine d'espèces d'oiseaux, qui étaient toujours fonctionnels -au contraire de certains des nôtres. Le progrès des technologies de séquençage (En biochimie, le séquençage consiste à déterminer l'ordre linéaire des...) et l'accumulation des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) depuis 2008 réservent peut-être d'autres surprises.
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