VISTA offre une nouvelle vue du Grand Nuage de Magellan
Publié par Adrien le 19/09/2019 à 08:00
Source: ESO
Le télescope VISTA de l'ESO révèle une remarquable nouvelle vue du Grand Nuage de Magellan, l'un de nos plus proches voisins galactiques. VISTA a observé cette galaxie, son frère Le Petit Nuage de Magellan ainsi que leur environnement, avec une précision inégalée. Ce sondage ( Un sondage peut désigner une technique d'exploration locale d'un milieu particulier. Un sondage peut également être une méthode statistique d'analyse d'une...) offre aux astronomes la possibilité de disposer d'un vaste échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou d'une solution. Le mot est utilisé dans différents...) d'étoiles, et donc de nouvelles opportunités d'étudier l'évolution stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la famille des Caryophyllaceae. Il comprend près de 90 espèces réparties à travers le monde.), la dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :) galactique, les étoiles variables.


Le Grand Nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en suspension dans l’atmosphère. L’aspect d'un nuage dépend de la lumière qu’il reçoit, de la...) de Magellan, ou LMC, est l'un de nos plus proches voisins galactiques. Sa distance à la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la...) avoisine les 163 000 années lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à...) seulement. Lui et son frère, le Petit Nuage de Magellan, figurent parmi les galaxies naines satellites (Satellite peut faire référence à :) les plus proches de la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une majuscule) est le nom de la galaxie dans laquelle se...). Le LMC est également le siège de divers conglomérats stellaires et constitue, pour les astronomes, un laboratoire d'étude idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau. Les idéaux généralisent de façon féconde l'étude de la divisibilité pour les entiers....) des processus qui façonnent les galaxies.

Le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la luminosité ainsi que la taille...) VISTA de l'ESO observe ces deux galaxies depuis une dizaine années. L'image publiée ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit...) est le fruit (En botanique, le fruit est l'organe végétal protégeant la graine. Caractéristique des Angiospermes, il succède à la fleur par transformation du pistil. La...) de l'un des nombreux sondages effectués par les astronomes au moyen de ce télescope. L'objectif principal du Sondage des Nuages de Magellan par VISTA (VMC) était de cartographier l'histoire de la formation stellaire au sein des Petit et Grand Nuages de Magellan ainsi que leurs structures tridimensionnelles.

VISTA a été essentiel pour réaliser cette image: le fait qu'il observe le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) dans le proche infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais...) lui a permis de percer les nuages de poussière qui obscurcissent diverses régions galactiques. Ces nuages bloquent la majorité des longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans...) visibles mais sont transparents vis à vis des longueurs d'onde plus étendues que VISTA est destiné à observer. En conséquence, un plus grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) d'étoiles individuelles peuplant le centre de la galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la suite de deux autres Galaxie, cette fois au...) apparaissent nettement sur le cliché. Les astronomes ont étudié quelques 10 millions d'étoiles individuelles au sein du Grand Nuage de Magellan, puis déterminé leurs âges au moyen de modèles stellaires performants (1). Il est ainsi apparu que les étoiles les plus jeunes dessinent de multiples bras spiraux au sein de cette galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.).

Des millénaires durant, les Nuages de Magellan ont fasciné les peuples de l'hémisphère austral (Le mot austral (du latin australis) est un adjectif qualifiant ce qui se situe dans l'hémisphère sud.), tandis qu'ils demeuraient largement méconnus des Européens jusqu'à l'époque de leur découverte. Leur appellation actuelle évoque la dénomination d'un célèbre explorateur, Ferdinand Magellan qui, voici 500 ans, effectua le tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) premier tour du monde (Le mot monde peut désigner :). Les documents que l'expédition rapporta en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire comme...) ouvrirent aux européens un tout nouveau champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) d'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.). Cet esprit, ce sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une évolution progressive allant du ralentissement du...) de la découverte, animent aujourd'hui encore les astronomes du monde entier - en particulier les membres de l'équipe du sondage VMC dont les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande participation des...) ont conduit à cette magnifique image du LMC.

Note:

(1) Les modèles stellaires permettent aux astronomes de retracer la vie (La vie est le nom donné :) et la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si on a pu parler de la mort dans un sens cosmique plus général, incluant par exemple la mort des...) des étoiles, et leur offre un aperçu de propriétés stellaires telles leur âge, leur masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la...) et leur température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est...).
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