Comprendre une technologie n'est pas nécessaire pour l'améliorer !
Publié par Redbran le 10/04/2019 à 14:00
Source: CNRS

Les technologies produites par les civilisations humaines sont-elles le résultat de nos capacités intellectuelles ou de nos aptitudes d'imitation ? D'après une équipe internationale comprenant des chercheurs de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) catholique de Lille et du CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).), avec le soutien de TSE de l'Université Toulouse 1 Capitole (1), la création de technologies efficaces ne nécessite pas forcément leur compréhension. Leur étude est publiée dans la revue Nature Human Behaviour le 1er avril 2019.

Produire des outils complexes et s'adapter à différents milieux: on pense souvent que l'être humain a pu y parvenir grâce à son imposant cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de nombreuses fonctions du corps, dont la motricité...), qui le rendrait plus ingénieux et inventif que d'autres espèces. Pourtant, l'efficacité de technologies telles que l'arc ou le kayak (Le kayak est un canot léger, rapide et adapté au corps de son utilisateur qui utilise une pagaie à deux pales pour le propulser, le diriger et...) dépend de nombreux paramètres qu'il est encore aujourd'hui difficile de comprendre et de modéliser, même pour des physiciens. Pour cette raison, certains anthropologues ont suggéré que ces technologies résultent non pas de nos capacités de raisonnement mais de notre propension à copier les autres membres de notre groupe: de petites améliorations seraient sélectionnées successivement, conduisant à l'émergence de technologies efficaces et pourtant incomprises des individus.

Les chercheurs ont voulu tester cette théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une...) en laboratoire. Pour cela, ils ont recruté des étudiants qui devaient optimiser une roue (La roue est un organe ou pièce mécanique de forme circulaire tournant autour d'un axe passant par son centre.) afin qu'elle parcoure le plus rapidement possible la distance d'un mètre (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international (SI). Il est défini, depuis 1983, comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) sur des rails inclinés (photo). Chacun avait cinq essais pour produire la configuration la plus efficace, avant de répondre à un questionnaire (Les questionnaires sont un des outils de recherche pour les sciences humaines et sociales, en particulier la psychologie, la sociologie, le marketing et la géographie.) qui testait sa compréhension des mécanismes physiques pouvant influencer la vitesse (On distingue :) de la roue (La roue est un organe ou pièce mécanique de forme circulaire tournant autour d'un axe passant par son centre.). Afin de simuler la succession des générations humaines, les chercheurs ont créé des chaînes de cinq individus: chacun avait accès, sur un écran (Un moniteur est un périphérique de sortie usuel d'un ordinateur. C'est l'écran où s'affichent les informations saisies ou demandées par...) d'ordinateur (Un ordinateur est une machine dotée d'une unité de traitement lui permettant d'exécuter des programmes enregistrés. C'est un ensemble de circuits...), à la configuration et à l'efficacité de la roue des deux derniers essais du participant précédent.

Tandis que la roue gagnait en vélocité (VéloCité est un service de prêt gratuit mis en place par la ville d'Angers qui fournit aux personnes qui habitent ou travaillent à Angers des bicyclette aux couleurs de la ville.) au cours des "générations", la compréhension des individus est restée médiocre. En d'autres termes, il n'y avait aucun lien entre la performance de la roue et le niveau de compréhension des participants ! Chaque individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux sont soutenus par la fondation Wikimedia).) avait produit des configurations plus ou moins aléatoires et c'est la combinaison (Une combinaison peut être :) entre ces essais-erreurs individuels et la copie des configurations les plus rapides qui avait suffi à optimiser la roue.

Dans une seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La seconde d'arc est une mesure d'angle...) version de l'expérience, les participants transmettaient à l'individu suivant, en plus de leurs deux derniers essais, un texte décrivant leur théorie sur l'efficacité de la roue. Les résultats furent similaires: les roues gagnaient en vitesse mais, là encore, sans que les individus comprennent pourquoi. La transmission de théories fausses ou incomplètes pouvait même empêcher les générations suivantes de développer une compréhension correcte du système, les rendant comme aveugles à une partie du problème.

Cette expérience illustre l'importance des processus culturels dans l'apparition d'outils complexes: notre aptitude à copier les autres individus permet l'émergence de technologies que nul n'aurait su inventer de lui-même. Elle invite à se montrer prudent dans l'interprétation des vestiges archéologiques en termes de capacités cognitives, ces aptitudes n'étant pas le seul moteur (Un moteur (du latin mōtor : « celui qui remue ») est un dispositif qui déplace de la matière en apportant de la puissance. Il effectue ce travail à partir d'une énergie...) de l'évolution technologique.


Dispositif utilisé dans l'expérience. Les participants pouvaient modifier la position des poids le long des rayons entourant la roue, afin d'augmenter sa vitesse sur le rail (Un rail (ou lisse en québécois) est une barre d’acier profilée. Deux files parallèles de rails mis bout à bout forment une voie ferrée. Ils reposent alors...) incliné. Deux facteurs influencent cette vitesse: la distribution de la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres Erythrotriorchis, Kaupifalco,...) de l'axe de la roue, ou moment d'inertie (L'inertie d'un corps découle de la nécessité d'exercer une force sur celui-ci pour modifier sa vitesse (vectorielle). Ainsi, un corps immobile ou en mouvement...) (plus la masse est condensée, proche de la roue, plus celle-ci est rapide), et la position du centre de masse de la roue (plus celui-ci est haut, plus l'accélération (L'accélération désigne couramment une augmentation de la vitesse ; en physique, plus précisément en cinématique, l'accélération est une grandeur vectorielle qui indique la modification affectant...) est importante). © Maxime Derex

D'autres photos sont disponibles sur demande auprès de Véronique Etienne. Des vidéos (La vidéo regroupe l'ensemble des techniques, technologie, permettant l'enregistrement ainsi que la restitution d'images animées, accompagnées ou...) du dispositif expérimental sont disponibles sur cette page (crédit: Maxime Derex).

Note:
(1) Maxime Derex est chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de recherche...) à l'Université d'Exeter et membre du laboratoire ETHICS de l'Université catholique de Lille. Jean-François Bonnefon est chercheur CNRS au laboratoire Toulouse School of Management Research (CNRS/ Université Toulouse 1 Capitole) et membre de TSE (Toulouse School of Economics).


Références publication:
Causal understanding is not necessary for the improvement of culturally evolving technology, Maxime Derex, Jean-François Bonnefon, Robert Boyd et Alex Mesoudi. Nature Human Behaviour, le 1er avril 2019. DOI: 10.1038/s41562-019-0567-9

Contacts chercheurs:
- Maxime Derex - Chercheur Université d'Exeter et Université catholique de Lille
- Jean-François Bonnefon - Chercheur CNRS
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