Il faut sauver les derniers habitats glaciaires de l'Extrême-Arctique

Publié par Adrien le 01/12/2020 à 09:00
Source: Université Laval
La dernière plateforme de glace encore intacte de l'Arctique canadien, la plateforme Milne, s'est fracturée en juillet dernier, entraînant la disparition de 43% de la superficie de cet écosystème exceptionnel. Pour Warwick Vincent, professeur au Département de biologie (La biologie, appelée couramment la « bio », est la science du vivant....) de l'Université Laval (L’Université Laval est l'une des plus grandes universités au Canada. Elle a comme...) et chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la...) au Centre d'études nordiques, "l'événement qui a frappé cette sentinelle des changements climatiques rappelle l'urgence de créer une zone permanente de protection marine et de respecter l'Accord de Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région...) sur le climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une...) afin de préserver ce qui reste d'habitats glaciaires dans l'Extrême-Arctique".

Le professeur Vincent et son collègue de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) de Carleton, Derek Mueller, publient aujourd'hui dans la revue Science un bilan des études qu'ils ont réalisées sur la plateforme Milne et sur les autres habitats glaciaires de cette région de l'Extrême-Arctique. Depuis plus de deux décennies, les deux chercheurs et leur équipe se rendent annuellement sur l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un...) d'Ellesmere, au Nunavut, pour étudier les organismes dont la vie (La vie est le nom donné :) est étroitement liée à la présence de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) permanente. Le Centre d'études nordiques maintient d'ailleurs une station de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) sur l'île Ward Hunt, elle aussi bordée par une plateforme de glace. En 2020, en raison des mesures visant à protéger les populations du Nunavut contre la COVID-19, les chercheurs n'ont pas été en mesure de se rendre sur leur terrain d'étude.

Rappelons que la côte nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de l'île d'Ellesmere était autrefois bordée par une immense plateforme de glace qui s'était formée au fil des quatre derniers millénaires par la patiente accumulation d'eau de mer (L'eau de mer est l'eau salée des mers et des océans de la Terre.) gelée et de neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et...). Au début du 20e siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...), cette plateforme couvrait une superficie (L'aire ou la superficie est une mesure d'une surface. Par métonymie, on désigne souvent...) de 8 900 km2. En raison du réchauffement climatique (Le réchauffement climatique, également appelé réchauffement planétaire, ou...), elle s'est atrophiée avant de se morceler en six plateformes distinctes. L'érosion s'est poursuivie et, depuis 20 ans, elle s'est même accélérée, provoquant des fractures majeures qui ont libéré de gigantesques îles de glace dans l'océan Arctique (L'océan Arctique, ou océan glacial Arctique, s'étend sur une surface de...).


Image satellitaire de plateforme Milne peu de temps après sa rupture. À gauche, la partie qui s'est détachée, et qui s'est scindée en deux, a une superficie qui équivaut au sixième de l'île de Montréal (Montréal est à la fois région administrative et métropole du Québec[2]. Cette grande...). Planet (Un Planet est un site Web dynamique qui agrège le plus souvent sur une seule page, le contenu...) Labs

Le 31 juillet dernier, c'était au tour de la plateforme Milne de subir les contrecoups des changements climatiques. En l'espace de quelques heures (L'heure est une unité de mesure  :), un bloc de 79 km2, l'équivalent du sixième de l'île de Montréal, s'est détaché de la plateforme et a été emporté par les courants. "C'était la seule plateforme de glace de l'Arctique (L’Arctique est la région entourant le pôle nord de la Terre, à l’intérieur et aux...) canadien qui n'avait pas encore été fracturée, rappelle le professeur Vincent. Ces plateformes sont des sentinelles climatiques et l'accélération (L'accélération désigne couramment une augmentation de la vitesse ; en physique,...) de leur dégradation est une manifestation des hausses de température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) qui affectent l'Extrême-Arctique. Ce réchauffement menace les habitats glaciaires qui sont indispensables à certaines espèces et qui sont intimement associés au mode de vie traditionnel inuit."

À la suite de demandes formulées par le gouvernement du Nunavut, l'Association inuite du Qikiqtani et le Fonds mondial pour la nature, le gouvernement du Canada a accordé, en 2019, le statut de zone de protection marine à un vaste territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en...) situé au nord de l'île d'Ellesmere. C'est là que se trouvent la glace pluriannuelle (qui ne fond pas pendant l'été) abritant les habitats glaciaires ainsi que les plateformes de glace restantes. Cette zone a été désignée sous le nom Tuvaijuittuq qui, en inuktitut, signifie "endroit où la glace ne fond jamais". Les activités humaines y sont limitées jusqu'en 2024.

"Il faut que la protection de cette zone marine devienne permanente, estime le professeur Vincent. Il faut aussi s'entendre avec le Danemark pour que le nord du Groenland (Le Groenland (prononcez /gʁɔɛn.lɑ̃d/, écrit Groënland dans...), qui est le prolongement naturel de cette zone, soit aussi protégé." L'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) minière et pétrolière, le transport maritime (Le transport maritime est le mode de transport le plus important pour le transport de marchandises...) et les croisières, des activités qui menacent l'intégrité des habitats glaciaires, seraient interdits dans la zone protégée.

Ce statut de protection ne sera toutefois d'aucun secours pour contrer le réchauffement climatique. "Seule la réduction des émissions de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) à effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie...) peut assurer la survie à long terme des habitats glaciaires de l'Extrême-Arctique. C'est pourquoi le respect de l'Accord de Paris est indispensable. Le temps presse. Il faut agir maintenant."
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