Litre - Définition

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Introduction

Le litre (du grec λίτρα lítra, ancienne mesure de capacité – une livre de douze onces – égale au seizième du boisseau soit 0,813 litre) est une unité de mesure de volume. Il est défini depuis 1964 comme un nom spécial donné au décimètre cube. Bien qu’en dehors du système international (SI) d’unités, le litre est en usage avec ce système.

Historique

Autrefois, il était défini comme le volume occupé par la masse d'un kilogramme d'eau pure, à son maximum de densité et sous la pression atmosphérique normale. Cette définition fut abrogée suite à la constatation en 1960 d'une différence avec le décimètre cube de 28 millionièmes.

Son origine se trouve dans le désir d'unification des mesures demandées par l'Assemblée constituante de 1791 face aux diverses unités de mesures alors en cours. Après avoir défini le mètre comme étant égal à la 10 millionième partie du quart du méridien terrestre, on décide d'adopter une mesure de volume en relation avec ce mètre : c'est le décimètre cube en 1795 (loi du 18 germinal an III dans Bulletins des lois 1re série, IV trimestre). L'avantage qu'on y trouve est que 1 litre d'eau équivaut à une masse de 1 kilogramme d'eau et à un volume de 1 décimètre cube : les trois mesures de bases y trouvent leur unification : volume, masse, distance.

Le litre est égal à 1/1000 de mètre cube (symbole : m3), c'est cette dernière unité qui est celle de volume du système international.

Conversion

Multiple Nom Symboles Correspondance Multiple Nom Symboles Correspondance
100 litre L dm³        
101 décalitre daℓ daL   10–1 décilitre dℓ dL  
10² hectolitre hℓ hL   10–2 centilitre cℓ cL  
10³ kilolitre kℓ kL 10–3 millilitre mℓ mL cm³
106 mégalitre Mℓ ML dam³ 10–6 microlitre µℓ µL mm³
109 gigalitre Gℓ GL hm³ 10–9 nanolitre nℓ nL  
1012 téralitre Tℓ TL km³ 10–12 picolitre pℓ pL  
1015 pétalitre Pℓ PL   10–15 femtolitre fℓ fL µm³
1018 exalitre Eℓ EL   10–18 attolitre aℓ aL  
1021 zettalitre Zℓ ZL Mm³ (mégamètre cube) 10–21 zeptolitre zℓ zL  
1024 yottalitre Yℓ YL   10–24 yoctolitre yℓ yL nm³

Symbole

Double décalitre

Les deux symboles L et l sont reconnus. En Unicode, la « minuscule ℓ de ronde » (Unicode U+2113, 8467 en décimal) est le caractère recommandé pour le symbole historique ; néanmoins, il n'est pas reconnu par le BIPM. D'une façon générale, l'usage veut qu'une majuscule ne soit utilisée qu'avec le symbole d'une unité issue d'un nom propre ; une minuscule sinon (ce qui est donc le cas théorique du litre). Malgré ce principe, le chiffre 1 et la lettre l minuscule sont rarement distingués, sinon mal distingués, dans les écritures dactylographiées. Plusieurs pays ont pris l'habitude d'utiliser la capitale L. La 16e conférence des poids et mesures a donc, exceptionnellement, face à l'habitude rencontrée, retenu les deux symboles pour cette unité dérivée. La majuscule L est utilisée en pratique, mais la minuscule ℓ reste préférée par les puristes (en la distinguant bien du chiffre 1). Il n'y a en effet pas de raison technique véritable pour cette exception dès lors qu'il est possible d'utiliser de meilleures polices de caractères. Sur le plan éthique, ce serait aux polices de caractères de ne pas utiliser la même représentation pour deux symboles différents (chiffre '1' et lettre 'l'). Cette discussion donne donc lieu à de nombreux débats. En 1990, ce même Bureau des Poids et Mesures a jugé encore prématuré d'éliminer l'un des deux symboles. Certains pays (comme le Canada) conseillent d'utiliser la minuscule chaque fois que possible : ℓ ou l par défaut (tant qu'il n'y a pas de confusion possible avec le chiffre 1). La majuscule L sinon (s'il y a risque de confusion).

1 ℓ = 1 dm3 = 10-3 m3.

Les sous-multiples sont couramment utilisés : le décilitre (dL ou dℓ), le centilitre (cL ou cℓ) et le millilitre (mL ou mℓ), plus rarement le microlitre (µL ou µℓ). Les multiples sont rarement utilisés, au profit du mètre cube (m³), à l'exception de l'hectolitre (hL ou hℓ) utilisé en agro-alimentaire ; on ne parle plus guère de décalitre (daL ou daℓ) ni de kilolitre (kL ou kℓ).

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