SpaceShipTwo - Définition et Explications

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Introduction

Le SpaceShipTwo (ou « Vaisseau Spatial 2 ») est un prototype d'avion spatial suborbital créé par Virgin Galactic, une coentreprise entre le constructeur aéronautique américain Scaled Composites et le conglomérat anglais Virgin Group. Il prend la suite d'un autre prototype, le SpaceShipOne (Le SpaceShipOne (Vaisseau Spatial 1) est le premier avion expérimental privé américain capable de monter dans l'espace à plus de 100 km d'altitude, c'est-à-dire au delà de...) dont il reprend les principales caractéristiques : ailes en cantilever et moteur-fusée (Les moteurs-fusées sont des moteurs à réaction utilisés sur les fusées, dont certains sont prévus pour fonctionner aussi bien dans, que hors de l'atmosphère terrestre. Ils...) à propulsion hybride (Une automobile hybride est un véhicule faisant appel à plusieurs types d'énergie distincts pour se mouvoir.) lancé en altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et...) par un avion (Un avion, selon la définition officielle de l'Organisation de l'aviation civile internationale (OACI), est un aéronef plus lourd que l'air, entraîné par...) porteur.

Six véhicules de ce type doivent être construits pour transporter des passagers fortunés (prix de la place est de 200 000 $) dans un bref vol suborbital (Un vol suborbital est la trajectoire d'un engin spatial se déplaçant à une vitesse suborbitale, inférieure à la vitesse requise pour qu'il se maintienne en orbite.) (deux heures). L'avion spatial (Un avion spatial est un véhicule spatial réutilisable, généralement habité, pouvant regagner la Terre par ses propres moyens dans les conditions d'un aérodyne.) peut amener six passagers et deux pilotes à une altitude de 110 kilomètres environ. Les touristes spatiaux passeront 5 minutes en impesanteur (L'impesanteur est l'état d'un corps tel que l'ensemble des forces gravitationnelles et inertielles auxquelles il est soumis possède une résultante et un moment résultant...). En comparaison, le SpaceShipOne du concours Ansari X-Prize ne pouvait emporter que 2 passagers, en plus du pilote.

Le vol se subdivise en plusieurs phases : un avion porteur, le WhiteKnightTwo transporte l'avion-fusée à haute altitude, celui-ci est largué puis entame une montée à la verticale (La verticale est une droite parallèle à la direction de la pesanteur, donnée notamment par le fil à plomb.) d'abord propulsé par son moteur-fusée puis sur l'inertie (L'inertie d'un corps découle de la nécessité d'exercer une force sur celui-ci pour modifier sa vitesse (vectorielle). Ainsi, un corps immobile ou en...). Parvenu à une altitude d'environ 110 km, sa vitesse (On distingue :) devient nulle et il commence à retomber. Sa chute, en quasi absence d'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) et faible vitesse n'est pas freinée et les passagers se trouvent en situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit un lieu dans un cadre plus général...) d'impesanteur. Lorsque la densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la masse volumique d'un corps pris comme référence. Le corps de référence est l'eau pure à...) de l'atmosphère ainsi que la vitesse de l'avion augmentent la forme de ses ailes qui ont été en partie basculées lui permet de descendre en restant à l'horizontale comme une feuille (La feuille est l'organe spécialisé dans la photosynthèse chez les végétaux supérieurs. Elle est insérée sur les tiges des plantes au niveau des nœuds....) morte. Lorsqu'il arrive à une altitude où la densité de l'atmosphère est suffisante, ses ailes sont remises en position normale et l'avion spatial achève son vol à la manière d'un planeur (Un planeur est un aérodyne qui est, par définition, dépourvu de moteur. Il existe toutefois des versions dotées d'un moteur d'appoint escamotable appelées motoplaneur. La pratique du...). L'avion spatial n'est pas un vaisseau spatial : il atteint bien l'altitude des vaisseaux spatiaux, mais sa vitesse nulle ne peut pas lui permettre de se maintenir en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.). Il faudrait pour cela que sa vitesse horizontale soit d'environ 7,7 km/s (soit 27'720 km/h).

Les essais en vol de l'avion porteur ont débuté en 2008. SpaceShipTwo (Le SpaceShipTwo (ou « Vaisseau Spatial 2 ») est un prototype d'avion spatial suborbital créé par Virgin Galactic, une coentreprise entre le constructeur aéronautique américain Scaled...) a été présenté en décembre 2009 et a effectué son premier vol (Le premier vol ou vol inaugural d'un avion est la première occasion pour celui-ci de prendre les airs par ses propres moyens. C'est l'équivalent en aéronautique du...) en mars 2010. Il est prévu que les premiers touristes spatiaux volent en 2011. La société Virgin Galactic (Virgin Galactic est une compagnie du Virgin Group du milliardaire Richard Branson. Cette compagnie a comme but de vendre des vols sub-orbitaux au public.) annonce avoir déjà recueilli 300 réservations et 40 millions de dollars d'avances.

Historique

L'avion porteur WhiteKnight 2 en vol sans l'avion spatial (2009)

SpaceShipTwo est le successeur du SpaceShipOne, qui était le premier avion spatial financé par des capitaux privés à avoir réussi un vol suborbital. A l'époque le fabricant de l'engin spatial concourrait au prix Ansari X-Prize. La conception et la construction du SpaceShipTwo sont assurées comme son prédécesseur par Burt Rutan et sa société spécialisée dans les prototypes d'avions et de fusées Scaled Composites (Scaled Composites, LLC est une compagnie crée en 1982 par Burt Rutan. Elle est située à Mojave, en Californie et possède un savoir-faire dans la...). Le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande...) est financé par Virgin Galactic qui commercialise les futures excursions orbitales.

  • Lors d’un test de moteur (Un moteur est un dispositif transformant une énergie non-mécanique (éolienne, chimique, électrique, thermique par exemple) en une énergie mécanique ou...), le 26 juillet 2007, le réservoir de la fusée (Fusée peut faire référence à :) a explosé, tuant trois employés du fabricant. Les premiers vols d’essais du vaisseau White Knight Two, qui devra transporter le SpaceShipTwo jusqu’à une altitude de 15 kilomètres, ont commencé en décembre 2008.
  • Les premiers tests d’allumage des moteurs de l'avion spatial ont eu lieu en mai 2009.
  • Le véhicule (Un véhicule est un engin mobile, qui permet de déplacer des personnes ou des charges d'un point à un autre.) spatial est présenté officiellement à la presse le 7 décembre 2009, en compagnie de Richard Branson.
  • Le premier vol d'essai a lieu le 22 mars 2010, au-dessus du désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la vie, en raison du sol impropre, ou de la faiblesse des...) de Mojave. Ce premier vol était captif (SpaceShipTwo est resté solidaire de l'avion porteur WhiteKnightTwo).
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