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Comète Shoemaker-Levy 9
Collision de la comète Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter
Collision de la comète Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter

La comète Shoemaker-Levy 9 (D/1993 F2) est nommée ainsi car c'est la neuvième comète découverte par Carolyn, Eugene M. Shoemaker et David Levy.

La comète Shoemaker-Levy 9 vue par Hubble le 17 mai 1994
La comète Shoemaker-Levy 9 (La comète Shoemaker-Levy 9 (D/1993 F2) est nommée ainsi car c'est la neuvième comète découverte par Carolyn, Eugene M. Shoemaker et David Levy.) vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) par Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il...) le 17 mai 1994

Les objets du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système planétaire) : les...) sont séparés par des distances si grandes, que toute collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de l'énergie et de l'impulsion de l'un des corps au second.) entre deux d'entre eux semble impossible. Pourtant, en juillet 1994, il y a eu une collision entre une comète (En astronomie, une comète est un petit astre brillant constitué de glace et de poussière du système solaire, dont l'orbite a généralement la forme d'une ellipse très allongée, et souvent...) et la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour...) Jupiter. La planète est tellement massive (Le mot massif peut être employé comme :), qu'elle attire, par le phénomène de la gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.), les autres corps environnants.

En 1993, la comète Shoemaker-Levy 9 fut découverte et les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande...) montrèrent qu'elle se composait d'une vingtaine de fragments proches les uns des autres. En orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) proche de Jupiter, elle s'est brisée sous la force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un pouvoir de la volonté ou encore une vertu morale « cardinale » équivalent au courage (cf. les articles « force (vertu) » et...) des marées de l'attraction de celle-ci. On découvrit aussi que les collisions seraient imminentes.

  • Elles eurent lieu entre le 16 et le 22 juillet 1994 par 44 degrés de latitude (La latitude est une valeur angulaire, expression du positionnement nord-sud d'un point sur Terre (ou sur une autre planète), au nord ou au sud de l'équateur.) sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.).

Du fait de la rotation de la planète, les fragments cométaires créent une série d'impacts tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) au long de ce parallèle. Lors de chaque impact, une très forte explosion (Une explosion est la transformation rapide d'une matière en une autre matière ayant un volume plus grand, généralement sous forme de gaz. Plus cette transformation s'effectue...) se produit à une pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée à la surface sur laquelle elle s'applique.) de l'ordre de 1 bar. Elle est suivie de l'ascension d'une boule de feu (Le feu est la production d'une flamme par une réaction chimique exothermique d'oxydation appelée combustion.) et d'éjection de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La matière...) jusqu'à une altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et...) de plus de 3000 km. Puis les éjectats retombent, provoquant l'échauffement de la stratosphère (La stratosphère est la seconde couche de l'atmosphère terrestre, se situant au-dessus de la troposphère et sous la mésosphère. Les températures atteintes dans l'atmosphère sont stratifiées, c'est-à-dire que les couches les...) et la formation de nombreuses espèces chimiques.

  • Pour la première fois, les astronomes ont pu observer in vivo, en temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) et en heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en...), la réponse d'une atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou partie. Généralement les astres représentés sont animés...) à un impact météoritique majeur.

Plus loin

Outre l'aspect scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les...) exceptionnel, une telle collision permet de prendre conscience que l'évènement n'est pas impossible sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...), et qu'il pourrait être dévastateur.

Il nous rappelle aussi l'influence importante qu'a du avoir Jupiter par le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps centrée sur le présent....) (et de nos jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du...) encore) faisant le " ménage " du système, capturant nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de petits corps passant trop près.

Exemples d'impacts ailleurs dans le système solaire

Meteor Crater, sur Terre Météorite (Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace extra-atmosphérique de taille comparativement petite qui atteint la surface...) de Chicxulub, toujours sur Terre


Source: Wikipédia publiée sous licence CC-BY-SA 3.0.

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