Le Grand Débat - Définition et Explications

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la galaxie du Triangle (M33), au sein de laquelle Edwin P. Hubble identifia 35 céphéides en 1926, permettant de mesurer sa distance et prouver sa nature extragalactique.

Le Grand Débat est le nom donné aux discussions qui ont eu lieu dans le courant des années 1920 sur la nature de ce qui était à l'époque appelé les « nébuleuses », et qui sont en fait des galaxies situées à l'extérieur de la Voie lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une majuscule) est le nom de la...). Le débat portait sur la nature et la distance de ces objets, et par suite de leur nature galactique ou extragalactique. La date la plus célèbre de ce débat est celle du 26 avril 1920 au National Museum of Natural History de la Smithsonian Institution.

Les deux principaux protagonistes de ce débat étaient Harlow Shapley et Heber Curtis. Le premier défendait l'idée que l'univers observable (L'univers observable est un terme utilisé en cosmologie pour décrire la partie visible de notre Univers. Par définition même, la limite de...) ne s'étendait pas au-delà de la Voie Lactée, le second défendant l'idée contraire, se basant en particulier sur l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et...) de novae dans ce qui est aujourd'hui appelé la galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par...) d'Andromède.

Le débat bénéficiait des observations de Vesto Slipher qui en 1914 avait détecté un certain nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de décalages vers le rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) dans certaines de ces nébuleuses, dont l'amplitude (Dans cette simple équation d’onde :), reliée par effet Doppler à leur vitesse (On distingue :) de déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et...), semblait indiquer que ces objets n'étaient pas gravitationnellement liés à notre galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.), quand bien même ils se seraient trouvés à l'intérieur de celle-ci aujourd'hui.

Shapley quant à lui faisait part de la détection de mouvements au sein de la nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un objet céleste d’aspect diffus composé...) d'Andromède, tendant à penser que cet objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise,...) était d'extension relativement modeste, et donc proche du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système planétaire) : les huit...).

On sait aujourd'hui que ces mesures étaient erronées et qu'il n'est pas possible de détecter de mouvements notables au sein de la galaxie d'Andromède sur des échelles de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) de l'ordre de la durée d'une vie (La vie est le nom donné :) humaine. Les éléments qui ont laissé Shapley penser qu'il avait observé des mouvements au sein de ces objets ne sont par contre pas connus.

Le Grand Débat (Le Grand Débat est le nom donné aux discussions qui ont eu lieu dans le courant des années 1920 sur la nature de ce qui était à l'époque appelé les...) a été clos en 1925 ou 1926 par Edwin Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue...) qui a détecté des céphéides et de nombreuses autres étoiles variables dans plusieurs de ces nébuleuses (NGC 6822, M33, M32 et M31 notamment), permettant d'en mesurer la distance et donc de prouver la nature extragalactique de ces objets.

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