Champ profond de Hubble
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Le champ profond de Hubble, contenant plus d'un millier de galaxies.
Le champ profond de Hubble, contenant plus d'un millier de galaxies.

Le champ profond de Hubble, ou HDF pour Hubble Deep Field, est une région de l'hémisphère nord de la sphère céleste située dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie...) de la Grande Ourse, couvrant 30 millionièmes de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet...) du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) et qui contient environ 1 500 galaxies de faible luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.).

Cette région a été photographiée par le télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il est...) en 1995, et a une taille apparente équivalente à celle d'un bouton de chemise placé à 25 mètres. La région est si petite que seules quelques étoiles de la Galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la...) sont visibles au premier plan de l'image. Si on considère que le champ profond de Hubble (Le champ profond de Hubble, ou HDF pour Hubble Deep Field, est une région de l'hémisphère nord de la sphère céleste située dans la constellation de la Grande Ourse, couvrant 30 millionièmes de la surface du ciel et qui...) est typique du reste de l'espace, alors il est possible d'extrapoler que l'univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) visible contient des centaines de milliards de galaxies, chacune contenant des milliards d'étoiles.

Les galaxies les plus éloignées présentes dans le champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) profond de Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il est nommé en l'honneur...) émettent une lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de...) trop faible dans le spectre du visible pour pouvoir apparaître sur la photographie prise par Hubble. Ces objets ont été détectés en utilisant des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude...) faites au sol dans la gamme des ondes (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible de propriétés physiques locales. Elle transporte...) radio.

L'image est une mosaïque assemblée à partir de plusieurs clichés (342 au total), réalisés dix jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa durée...) durant entre le 18 décembre et le 28 décembre 1995.

Trois ans plus tard, en 1998, une région située dans l'hémisphère sud (L'hémisphère sud ou hémisphère austral est la moitié du globe terrestre qui s'étend entre l'équateur et le pôle Sud. En astronomie, ce terme...) de la sphère céleste (La sphère céleste est une sphère imaginaire de rayons quelconques et dont le centre est occupé par la Terre. Ce concept astronomique, hérité de l'antiquité, permet de...) a été photographiée de manière similaire dans la constellation du Toucan, baptisé le HDFS pour Hubble Deep Field South. Elle a conduit à l'obtention d'un résultat très semblable au premier. Les similitudes entre ces deux régions du ciel ont renforcé la thèse (Une thèse (du nom grec thesis, se traduisant par « action de poser ») est l'affirmation ou la prise de position d'un locuteur, à l'égard du...) selon laquelle l'univers est homogène à grande échelle (La grande échelle, aussi appelée échelle aérienne ou auto échelle, est un véhicule utilisé par les sapeurs-pompiers, et qui emporte une échelle escamotable de...), et que la place occupée par la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes telluriques,...) est finalement assez typique du reste de l'univers. En 2004, un nouveau champ profond a été photographié, le HUDF (Hubble Ultra Deep Field) dans la constellation du Fourneau.

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