Terres rares - Définition et Explications

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Introduction

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1 H He
2 Li Be B C N O F Ne
3 Na Mg Al Si P S Cl Ar
4 K Ca   Sc Ti V Cr Mn Fe Co Ni Cu Zn Ga Ge As Se Br Kr
5 Rb Sr   Y Zr Nb Mo Tc Ru Rh Pd Ag Cd In Sn Sb Te I Xe
6 Cs Ba * Lu Hf Ta W Re Os Ir Pt Au Hg Tl Pb Bi Po At Rn
7 Fr Ra * Lr Rf Db Sg Bh Hs Mt Ds Rg Cn Uut Uuq Uup Uuh Uus Uuo
   
  * La Ce Pr Nd Pm Sm Eu Gd Tb Dy Ho Er Tm Yb  
  * Ac Th Pa U Np Pu Am Cm Bk Cf Es Fm Md No  

Les terres rares sont un groupe de métaux aux propriétés voisines comprenant le scandium (Le scandium est un élément chimique, de symbole Sc et de numéro atomique 21.) 21Sc, l'yttrium (L’yttrium est un élément chimique, de symbole Y et de numéro atomique 39....) 39Y et les quinze lanthanides.

Ces métaux sont, contrairement à ce que suggère leur appellation, assez répandus dans l'écorce (L'écorce est le revêtement extérieur du tronc, des branches et des racines des arbres, et plus...) terrestre, à l'égal des métaux usuels. Leur nom vient du fait qu'on les a découverts au début du XIXe siècle dans des minerais (d'où le nom de « terres », utilisé à l'époque en français, langue des échanges internationaux, pour les oxydes) peu courants à cette époque : terres rares signifiait donc « minerais rares ».

Origine

Ils sont, la plupart du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), présents simultanément dans les minerais tels que la bastnäsite, la monazite, la loparite (niobiotitanate), l'apatite (L' apatite est un nom générique désignant des phosphates hexagonaux de composition...), le xénotime (orthophosphate) et les argiles latéritiques. Leur abondance dans la croûte terrestre (La croûte terrestre est la partie superficielle et solide du matériau dont est faite la Terre....) varie du cérium (Pour le Cérium, voir l'article Centre d'études et de recherches internationales de...), le 25e élément le plus abondant (60 ppm), au thulium (Le thulium est un élément chimique de symbole Tm et de numéro atomique 69. Le...) et au lutécium (Le lutécium (ou lutétium) est un élément chimique du tableau périodique de...), les terres rares les moins abondantes (0,5 ppm). Sous forme élémentaire, les terres rares ont un aspect métallique et sont assez tendres, malléables et ductiles. Ils sont aussi généralement chimiquement assez réactifs, surtout à températures élevées ou lorsqu'ils sont finement divisés.

Minerais

  • Monazite : orthophosphate de terres rares et de thorium (Le thorium est un élément chimique, un métal de la famille des actinides, de symbole...), (TR,Th)PO4. C'est le plus abondant et également le principal minerai de thorium.
  • Bastnäsite : fluorocarbonate (TR)FCO3, sous-produit d'un minerai de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...).

Disponibilité (La disponibilité d'un équipement ou d'un système est une mesure de performance qu'on...)

Répartition production mondiale 1950-2000

Jusqu'en 1948, la plupart des sources de terres rares provenait de dépôts de sable (Le sable, ou arène, est une roche sédimentaire meuble, constituée de petites...) en Inde et au Brésil. Durant les années 1950, l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) est devenu le principal producteur après la découverte d'immenses veines de terres rares (sous forme de monazite) à Steenkampskraal.

Hégémonie de la production chinoise

Depuis le début des années 2000, ces mines indiennes et brésiliennes produisent toujours quelques concentrés de terres rares, mais sont surpassées par la production chinoise qui couvre désormais 95% de l'offre de terres rares. Cette prépondérance inquiète les pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...) occidentaux qui cherchent à diversifier leur approvisionnement, d'autant plus que la Chine a annoncé le 1er septembre 2009 vouloir réduire ses quotas d'exportation à 35 000 tonnes par an (sur une production de 110 000 T) dès 2010. L'argumentation justifiant cette décision porte sur la volonté de préserver des ressources rares et l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...), mais vise surtout à satisfaire sa demande interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) immédiate, croissante.

La mine de terres rares de Mountain Pass en Californie devrait ainsi faire l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) d'importants investissements afin de limiter cette sujétion ; la réouverture de la mine sud-africaine est à l'étude. Certains gisements canadiens (Hoidas Lake), vietnamiens, australiens et russes sont aussi en cours d'évaluation.

Toute la gamme des terres rares est extraite par la Chine principalement en Mongolie Intérieure comme par exemple le dépôt de Bayan Obo, dans le district minier de Baiyun. Les mines illégales sont répandues dans la campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) chinoise et souvent liées à des pollutions des eaux environnantes.

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