Voie étroite
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Les chemins de fer à voie étroite sont des voies ferrées dont l'écartement des rails est inférieur à 1,435 mètre (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international (SI). Il est défini, depuis 1983, comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) (4 pieds 8 pouces et demi), qui est le standard de la voie dite normale.

Il existe des voies étroites d'écartements très divers. Les plus utilisés sont le Cape gauge (1067mm - 3 pieds 6 pouces), la voie métrique (Une voie métrique est une voie ferrée dont l'écartement entre rails est de 1000 mm. Elle fait partie des voies étroites. Cette caractéristique de construction économique fut le propre des chemins de fer...) (1000 mm), la voie de 760 mm et celle de 750 mm. On rencontre couramment l'écartement métrique, qui était la norme (Une norme, du latin norma (« équerre, règle ») désigne un état habituellement répandu ou moyen...) des réseaux secondaire d'europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire comme une des...) de l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) et dont quelques lignes, sont encore en exploitation. Sitons par exemple la ligne du Blanc-Argent ou celle des Chemins de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le métal de transition et le matériau ferromagnétique...) de Provence en France , le réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des informations. Par analogie avec un filet (un réseau est un...) HSB dans les montagnes du Harz en Allemagne ou de nombreuses lignes de montagne (Une montagne est une structure topographique significative en relief positif, située à la surface d'astres de type tellurique (planète tellurique, satellites comme la Lune), et...) en Suisses. Le Cape Gauge est très présent dans les anciennes colonies Anglaises et au Japon. Cet écartement constitue la majorité du réseau ferré japonais avec presque 18000 km.

Les voies de 750 et 760 mm sont utilisées pour le même genre de ligne, mais sont plutôt utilisées en Allemegne et en Autriche (750mm) et dans les Balcans (760mm).

En dessous de ces valeurs, on parle plutôt de voie industrielle. L'exemple le plus connu est celui de la voie Decauville (La société Decauville, créée dans les années 1870 a été un constructeur de matériel ferroviaire et de manutention, de cycles et d'automobiles.) à l'écartement de 600 mm, mais de très nombreux industriels en ont produit.

Locomotive Decauville sur voie de 600mm
Locomotive (Une locomotive est un engin moteur, c'est-à-dire se déplaçant par ses propres moyens, utilisé par le transport ferroviaire pour fournir l'énergie de traction à un train. Le plus souvent, la locomotive se trouve à l'avant du train et tire...) Decauville sur voie de 600mm

La voie étroite (Les chemins de fer à voie étroite sont des voies ferrées dont l'écartement des rails est inférieur à 1,435 mètre (4 pieds 8 pouces et demi), qui est le standard de la voie dite normale.) est utilisée car elle permet des rayons de courbure (Intuitivement, courbe s'oppose à droit : la courbure d'un objet géométrique est une mesure quantitative du caractère « plus ou moins courbé » de cet objet. Par exemple :) plus serrés et de fait, elle colle (Une colle ou la glu est un produit de nature liquide ou gélatineuse servant à lier des pièces entre elles. Ces pièces peuvent être de même nature ou...) plus facilement au terrain. Ce qui la rends plus économique à construire et a exploiter que la voie normale. S'adaptant mieux aux reliefs tourmentés, elle s'est imposée généralement dans les régions de montagne. Toutefois, la voie normale autorise la circulation (La circulation routière (anglicisme: trafic routier) est le déplacement de véhicules automobiles sur une route.) de trains plus lourds à des vitesses plus importantes. C'est ainsi qu'au Japon, l'écartement normal a été choisi pour les lignes à grande vitesse (On distingue :) malgré le fait que le réseau classique soit presque entièrement à voie étroite de 1067 mm.

Dans l'histoire des techniques, de nombreuses voies étroites ont été construites pour l'armée (Système Péchot) et l'industrie, dans les mines, les scieries, la construction, l'agriculture pour répondre à des problèmes de manutention. En effet, à une époque pas si lointaine il était fréquent de trouver un réseau à voie étroite portative sur les chantiers. Dans certaines industries (Verrerie, briquetterie, etc.) où le transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus souvent en utilisant des véhicules et des voies de communications (la route, le canal...) de matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en faire des objets.) s'effectue en continu, les voies étroites sont toujours utilisées et constituent une solution parfaitement viable sur le plan économique. Quelques grandes entreprises de génie civil (Le Génie civil représente l'ensemble des techniques concernant les constructions civiles. Les ingénieurs civils s’occupent de la conception, de la réalisation, de l’exploitation et de la réhabilitation...) ont également profité de la mise sur le marché d'une grande quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de dénommer la valeur d’une...) d'équipements lors de la fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) des dernières mines de charbon françaises pour se rééquiper en matériel à voie étroite.

Des chemins de fer à voie étroite sont utilisés pendant la construction de tunnels, surtout quand ceux-ci ont des longueurs de quelque centaine ou miliers de mètres.

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