National Ignition Facility - Définition et Explications

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Introduction

L'intérieur de la chambre d'expériences du NIF, d'un diamètre de 10 mètres. L'homme que l'on aperçoit donne une idée du gigantisme de l'installation.

Le National Ignition Facility, ou NIF, est un laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique)...) de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) extrêmement énergétique, actuellement en construction au sein du Lawrence Livermore National Laboratory, à Livermore (Californie, États-Unis).

Le NIF aura des usages multiples. Cependant, ses deux fonctions principales seront le test des armes nucléaires des États-Unis et les expériences liées à l'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) de fusion (En physique et en métallurgie, la fusion est le passage d'un corps de l'état solide vers l'état...).

Présentation générale

L'installation utilisera la technique du confinement inertiel pour permettre aux scientifiques d'étudier la fusion nucléaire (La fusion nucléaire (dite parfois thermonucléaire) est, avec la fission, l’un des...) et les autres domaines d'utilisation des plasmas extrêmement denses.

La mise en œuvre de ce concept dans le NIF utilise 192 faisceaux laser de grande puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :), qui, après un parcours d'environ 300 mètres, sont focalisés sur une cible située au centre d'une « chambre d'expériences », sphère (En mathématiques, et plus précisément en géométrie euclidienne, une...) métallique de 10 mètres de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...). La cible, constituée d'une capsule recouverte de béryllium (Le béryllium est un élément chimique de symbole Be et de numéro atomique 4....), renfermant un mélange (Un mélange est une association de deux ou plusieurs substances solides, liquides ou gazeuses...) de deutérium (Le deutérium (symbole 2H ou D) est un isotope naturel de l'hydrogène. Il possède 1 proton et 1...) et de tritium (Le tritium (T ou 3H) est - comme le deutérium - l'un des isotopes de l'hydrogène. Il...) servant de combustible (Un combustible est une matière qui, en présence d'oxygène et d'énergie, peut se...) de fusion, est ainsi comprimée jusqu'à des densités de 1 kg/cm³, soit environ 6 fois la densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) du centre du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...). L'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) développera une puissance de 500 térawatts (1 000 fois la puissance électrique produite à tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas...) par les États-Unis, en 2010), mais pendant une période de quelques nanosecondes (milliardièmes de seconde) seulement, pour parvenir à l'effet désiré. En octobre 2005, une première tranche de huit lasers était achevée.

Le résultat espéré est la réalisation de réactions de fusion nucléaire (Le terme d'énergie nucléaire recouvre deux sens selon le contexte :) auto-entretenues. La fin de la construction du NIF est prévue en 2009, la première ignition étant planifiée pour 2010. Dans la proposition d'origine, au début des années 1990, le coût d'un « super laser » avait été estimé à moins de 700 millions de dollars. L'évaluation du coût total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...) de l'installation est à présent comprise entre 3,5 et 6 milliards de dollars.

Critiques

Un des arguments utilisés par les opposants au projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) NIF porte sur le fait que la fusion par confinement magnétique serait plus prometteuse en termes de production d'énergie, et que l'argent (L’argent ou argent métal est un élément chimique de symbole Ag — du...) dépensé serait mieux employé dans un projet comme ITER. Les partisans du projet NIF, quant à eux, mettent en avant l'absence de résultats concrets des techniques de confinement magnétique en matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) de production utilisable d'énergie, malgré le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) considérable qui y a déjà été consacré, ainsi que les nombreuses décennies qui devront encore s'écouler avant tout espoir d'une production nette (Le terme Nette est un nom vernaculaire attribué en français à plusieurs espèces...) d'énergie par les successeurs d'ITER (le premier réacteur (Un réacteur peut désigner :) commercial (Un commercial (une commerciale) est une personne dont le métier est lié à la vente.) de fusion issu d'ITER n'est pas attendu avant 2050).

D'autres critiques portent sur le premier objectif du projet, c'est-à-dire le maintien en bon état de fonctionnement du stock d'armes nucléaires des États-Unis (Stockpile Stewardship and Management Program), en particulier l'étage « fusion » des bombes à hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.). Cet étage étant considéré comme extrêmement résistant, les partisans de ce type de critique estiment qu'il ne serait pas nécessaire d'effectuer un contrôle (Le mot contrôle peut avoir plusieurs sens. Il peut être employé comme synonyme d'examen, de...) selon les méthodes mises en œuvre par le NIF; en outre, ils pensent que l'expérience acquise avec le NIF serait de peu d'utilité si des problèmes devaient survenir sur les composants de l'étage « fusion » de ces bombes.

Enfin, certains considèrent que toute dépense supplémentaire destinée à maintenir les capacités de l'armement nucléaire est un énorme gâchis financier, et un recul par rapport à l'objectif ultime du désarmement nucléaire.

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