Opportunity
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Voyage vers Mars

Fusée Delta II Heavy transportant le rover Opportunity

Le rover Opportunity est lancé avec succès le 8 juillet 2003 par une fusée Delta II (7925H) et atterri le 25 janvier 2004 (6:05 GMT) dans la région équatoriale de Terra (Terra (pluriel terrae) est un mot d'origine latine qui désigne la Terre, le sol. Il est employé par l'Union astronomique internationale pour des étendues...) Meridiani, une plaine (Une plaine est une forme particulière de relief, c'est un espace géographique caractérisé par une surface topographique plane, avec des pentes relativement...) de Mars. A la différence des missions précédentes, la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les mesures in situ (champs électriques et...) n'a pas dévié de son orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) et a conservé sa trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) de vol vers la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...), variant de seulement quelques kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.).

La sonde protégée par son bouclier thermique (Un bouclier thermique, dans le domaine de l'astronautique, est un dispositif destiné à protéger une partie d'un engin spatial contre l'échauffement cinétique.) arrive directement dans l'atmosphère de Mars (L’atmosphère de Mars désigne la couche de gaz entourant la planète Mars. La pression au sol de l'atmosphère martienne varie entre...) sans se mettre en orbite et commence a décélérer grâce principalement aux forces de traînée (En mécanique des fluides, la traînée est la force qui s'oppose au mouvement d'un corps dans un liquide ou un gaz. Mathématiquement c'est la composante...). Lorsque la sonde atteint une vitesse (On distingue :) se rapprochant de celle du son un parachute (Le parachute est un dispositif destiné à freiner le mouvement, principalement vertical d'un objet ou d'une personne.) est déployé, le bouclier ("Le Bouclier" était une association créée par Bernard Valadon pour lutter contre la pédocriminalité sur internet. Le site web www.bouclier.org, aujourd'hui disparu, était au centre...) thermique (La thermique est la science qui traite de la production d'énergie, de l'utilisation de l'énergie pour la production de chaleur ou de froid, et des transferts de chaleur suivant différents phénomènes physiques, en...) est largué, l'atterrisseur (Un atterrisseur (lander en anglais) désigne en dans le domaine de l'astronautique un engin spatial embarqué dans un véhicule spatial destiné...) quitte ensuite le module de descente en venant pendre au bout d'un câble. Des coussins gonflables ou « airbags » se mettent en place autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au...) de l'atterrisseur et des rétrofusées se déclenchent ensuite pour réduire davantage la vitesse avant l'impact au sol. Les coussins amortissent grandement le choc (Dès que deux entitées interagissent de manière violente, on dit qu'il y a choc, que ce soit de civilisation ou de particules de hautes énergies.) faisant rebondir l'atterrisseur et le rover Opportunity (Opportunity est le deuxième rover (ou astromobile) de la mission Mars Exploration Rover de la NASA. Il a atterri sur la planète Mars le 25 janvier 2004 (05:05 UTC) dans la région équatoriale de Terra Meridiani,...) (~544 kg à eux deux) de nombreuses fois avant de s'immobiliser. La structure de l'atterrisseur met plusieurs dizaines de minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est...) à se déployer, écarte les coussins gonflables, développe ses panneaux solaires et met en place son appareil photographique.

Historique

Le 24 mars 2010 (Sol 2191), traçant rapidement sa route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) vers le cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine météoritique, voir Cratère d'impact Pour le cratère formé à la suite d'un effondrement d'origine souterrainne (érosion, mine,...) Endeavour (Endeavour est à l'origine le premier voilier du célèbre capitaine britannique James Cook.) grâce à l'expérience accumulée et la cartographie (La cartographie désigne la réalisation et l'étude des cartes géographiques. Le principe majeur de la cartographie est la représentation de données sur un support...) raffinée, il dépassait les 20 kilomètres, malgré de nombreux et fructueux arrêts auprès des divers rochers, cratères et formations géologiques rencontrés en chemin.

Activité du rover

Brève synthèse de la mission

Site d'atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme. Le terme recouvre cependant des notions différentes suivant qu'il est employé dans le domaine...) d'Opportunity (photographié par Mars Global Surveyor (Mars Global Surveyor est une mission conjointe de la NASA et du Jet Propulsion Laboratory, destinée à cartographier la planète Mars. Elle est la première mission américaine réussie depuis les sondes...)
Parcours d’Opportunity de l'atterrissage à avril 2006 (sol 819)

Opportunity a atterri par chance dans un cratère d'impact de 22 m de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment....), le cratère Eagle, au milieu d'une large plaine située sur l'équateur de Mars, Meridiani Planum (Meridiani Planum est une plaine de la planète Mars localisée par 00° 10’ N, 02° 30’ W. Son nom vient de sa position sur Mars. En effet le premier méridien passe par...). De cet endroit le rover a pu examiner de nombreux échantillons de roches et de sols et prendre des photos panoramiques de son site d'atterrissage. Les résultats obtenus suite à ces analyses du terrain ont permis aux scientifiques de faire des hypothèses concernant la présence d'hématite et de la présence passée d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement...) de Mars. Le rover a ensuite été programmé pour étudier un autre cratère, Endurance (L'endurance est la capacité de maintenir dans le temps un certain niveau d'intensité exigée.), qu'il a exploré entre juin et décembre 2004. Par la suite, il a notamment examiné le lieu où s'est produit l'impact au sol de son bouclier thermique et par la même occasion découvert une météorite (Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace extra-atmosphérique de taille comparativement petite qui atteint la surface de la Terre. On appelle astéroïde le corps céleste...) en très bon état, nommée Heat Shield Rock.

De la fin avril au début du mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) de juin 2005, Opportunity s'est empêtré dans une dune (Une dune est un relief composé de sable. Des dunes, dites « dunes hydrauliques », peuvent se former et se déplacer sous la mer....) de sable (Le sable, ou arène, est une roche sédimentaire meuble, constituée de petites particules provenant de la désagrégation d'autres roches dont la dimension est comprise entre 0,063 et 2 mm.) avec plusieurs roues (La roue est un organe ou pièce mécanique de forme circulaire tournant autour d'un axe passant par son centre.) ensablées. Plus de six semaines de simulations physiques sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes....) ont été nécessaires afin de déterminer la meilleure manœuvre à effectuer pour extraire le rover de sa position sans risquer son immobilisation permanente. En déplaçant le véhicule (Un véhicule est un engin mobile, qui permet de déplacer des personnes ou des charges d'un point à un autre.) centimètre (Un centimètre (symbole cm) vaut 10-2 = 0,01 mètre.) par centimètre l'opération est réussie et le rover peut poursuivre son itinéraire dans la direction du sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.). Lors d'une escale (Une escale est un arrêt marqué par un véhicule de transport durant un trajet au long cours. Dans sa dimension technique, elle a généralement un caractère obligatoire car...) Opportunity est dirigé près du large cratère Erebus avec un diamètre de 350 m mais peu profond et partiellement enterré. Il continue ensuite sa route vers le sud entre octobre 2005 et mars 2006, en direction du cratère Victoria. Il rencontrera aussi quelques problèmes mécaniques avec son bras robotisé.

Après un périple (Avant de désigner un voyage (agréable ou non, court ou long, sur mer ou non, effectif ou spirituel) et ce que celui-ci peut compter comme escales, rencontres et aventures, le périple (littéralement "navigué autour" en...) de près de 21 mois, Opportunity atteint le cratère Victoria fin septembre 2006 (sol 951) dont il commence par explorer les bords. En juin 2007, il revient à « Duck Bay » à l'endroit du cratère où il est arrivé. Il entre dans le cratère en septembre 2007 et commence une étude détaillée. En août 2008 (sol 1634), Opportunity sort du cratère Victoria. Depuis cette date il se dirige en direction du cratère Endeavour.

La durée de la mission d'Opportunity, initialement prévue pour durer 90 sols a été dépassée et renouvelée plusieurs fois. Actuellement la mission du rover s'étend jusqu'à décembre 2010. Le 12 mai 2010, le rover Opportunity est présent sur Mars depuis 2239 sols et a parcouru plus de 20,6 km, ce qui représente plus de 32 fois la distance fixée pour sa mission initiale de 90 sols. Le rover est actuellement en route vers le cratère Endeavour qui mesure 21 km de diamètre et se trouve au 1er avril 2010 à environ 13 km de celui-ci.

Année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) 2004

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