Reproduction

Quand le premier ornithorynque fut découvert, on ne savait pas que les femelles pondaient. On put le suspecter assez rapidement, mais le fait ne fut confirmé qu'en 1884 quand W. H. Caldwell fut envoyé en Australie pour cela et qu'après d'intensives recherches menées par 150 Aborigènes, il put découvrir quelques œufs.

L'ornithorynque (L'Ornithorynque (Ornithorhynchus anatinus) est une espèce de mammifère semi-aquatique...) atteint sa maturité sexuelle vers l'âge de 2 ans et n'a qu'une saison (La saison est une période de l'année qui observe une relative constance du climat et de...) des amours par an avec un accouplement entre juin et octobre avec quelques variations dans les dates suivant les régions. L'accouplement a lieu dans l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...). Les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) sur une longue période, le marquage et la recapture puis les premières études génétiques montrent la possibilité d'existences de populations sédentaires et de populations transhumantes, ce qui permettrait une polygamie des individus. Les femelles deviennent matures leur deuxième année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) et la période de fécondité dure plus de 9 ans.

En dehors de la période des amours, l'ornithorynque vit dans un simple terrier creusé dans la berge d'un cours d'eau et dont l'entrée est située à environ 30 centimètres au-dessus de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de l'eau. Après l'accouplement la femelle (En biologie, femelle (du latin « femella », petite femme, jeune femme) est le...) construit un terrier situé plus au-dessus de la surface de l'eau, beaucoup plus profond – pouvant atteindre 20 mètres de long – et entrecoupé de bouchons de terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) par intervalles (qui servent (Servent est la contraction du mot serveur et client.) probablement de sécurité contre une montée des eaux, contre la venue de prédateurs tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) en régulant la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) et l'humidité (L'humidité est la présence d'eau ou de vapeur d'eau dans l'air ou dans une substance...) du nid). Le mâle ne participe pas à la couvaison ni à l'élevage des petits et reste dans son ancien terrier. La femelle adoucit le sol de sa galerie avec des feuilles mortes et remplit le nid (Le nid désigne généralement la structure construite par les oiseaux pour contenir...) situé au bout du tunnel (Un tunnel est une galerie souterraine livrant passage à une voie de communication (chemin de...) de feuilles, de tiges et de branches qu'elle transporte à l'aide de sa queue enroulée.

La femelle ornithorynque a deux ovaires mais seul le gauche est fonctionnel. Elle pond de 1 à 3 œufs (mais le plus souvent 2) à la coquille cuirassée comme les œufs de reptiles mesurant 11 millimètres de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) et légèrement plus sphériques que les œufs d'oiseaux. Les œufs se développent dans l'utérus (L'utérus est un organe participant aux fonctions reproductrices chez les mammifères dont...) pendant 28 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) (à la différence des oiseaux où ils ne restent qu'un jour) et sont incubés ensuite pendant 10 jours par la mère qui se roule en boule autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) d'eux (contre une vingtaine de jours chez les oiseaux).
Traditionnellement, on divise la période d'incubation en 3 périodes :

  • Pendant la 1re, l'embryon (Un embryon (du grec ancien ἔμϐρυον / émbruon) est...) n'a pas d'organe (Un organe est un ensemble de tissus concourant à la réalisation d'une fonction...) fonctionnel et il se nourrit du vitellus;
  • pendant la 2e, il développe ses doigts ;
  • et durant la 3e se forme le diamant (Le diamant est un minéral composé de carbone (tout comme le graphite et la...) qui permettra au jeune de casser sa coquille pour en sortir.

À la naissance, les jeunes sont très vulnérables, aveugles et dépourvus de poils. Dès la sortie de l'œuf, les petits s'accrochent à la mère et elle les protège en s'enroulant autour d'eux. Comme pour les autres mammifères, la femelle allaite ses petits. Elle n'a pas de mamelons apparents, mais émet son lait à travers de petites ouvertures dans la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le...) (les pores). Ce lait s'amasse en gouttelettes accrochées aux poils de la mère que les petits ornithorynques lèchent quand leur mère est étendue sur le dos (En anatomie, chez les animaux vertébrés parmi lesquels les humains, le dos est la partie...). Les jeunes vont ainsi passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...) 3 à 4 mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps...) avec elle. Pendant toute la période d'incubation et les premières semaines d'allaitement (L'allaitement est l'action des femelles des mammifères nourrissant leur progéniture...), la femelle ne quitte son nid que pendant de courtes périodes pour aller se nourrir. En sortant de sa tanière, elle forme sur le trajet du tunnel plusieurs bouchons de terre qui ont certainement pour rôle de protéger les petits des prédateurs. Lorsqu'elle revient, elle doit les défaire et ce faisant, elle sèche sa fourrure, ce qui permet de maintenir le nid au sec. Au bout de 5 semaines, la femelle passe de plus en plus de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) hors du nid et, vers 4 mois, les jeunes vont sortir du nid pour la première fois.

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