Voie lactée - Définition et Explications

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Rotation galactique

Vue d’artiste de la Voie lactée, obtenue à partir des mesures de mouvements d’étoiles caractéristiques ; notre galaxie est de type spirale avec un barreau dense autour du bulbe du centre galactique ; le Système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) est proche de la périphérie (Le mot périphérie vient du grec peripheria qui signifie circonférence. Plus...), dans un des « bras » de la spirale (En mathématiques, une spirale est une courbe qui commence en un point central puis s'en...) et, dans le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) nocturne, on observe la trainée laiteuse de la « voie lactée » par sa tranche, plus dense en direction du centre galactique.

Les vitesses spatiales des étoiles sont déterminées :

  • le long de la ligne de visée par leur vitesse (On distingue :) radiale, dont la valeur est fournie par le déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles...) des raies spectrales (mesure de l’effet Doppler-Fizeau) ;
  • sur le plan tangent du ciel par les variations de l’ascension droite et de la déclinaison des étoiles sur de longues périodes (mesure des mouvements propres) ; la distance, mesurée par la parallaxe (La parallaxe est l'incidence du changement de position de l'observateur sur l'observation d'un...), permet de calculer les composantes de la vitesse tangentielle à partir des mouvements propres.

L’étude de ces vitesses montre que l’ensemble de notre galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de...) est en rotation autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de son centre de masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...), appelé centre galactique.

Les vitesses des différents objets se décomposent en :

  • une vitesse de rotation circulaire autour du centre galactique, qui ne dépend que de la distance au centre galactique ;
  • une vitesse de mouvement propre ; la vitesse particulière du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) est considérée par rapport à un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) d’étoiles voisines, appelé centre local des vitesses : elle est de 19,5 km/s vers la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte...) d’Hercule (α=18h, δ=30°).

Les objets du halo ont une rotation lente (La Lente est une rivière de la Toscane.) et des orbites excentriques, alors que ceux du disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une...) tournent rapidement. La partie située à moins de 600 pc du centre galactique semble même tourner de façon solidaire à une vitesse angulaire (En physique, et plus spécifiquement en mécanique, la vitesse angulaire ω, aussi appelée...) uniforme, donc avec une vitesse linéaire proportionnelle à la distance du centre de notre galaxie.

Dans le reste du disque, où se trouve le Soleil, la vitesse angulaire des objets décroît tellement vite que la vitesse linéaire de rotation reste quasiment égale à 220 km/s depuis 1 kpc du centre jusqu’à 15 kpc.

Ainsi, si la période de révolution (La période de révolution, est le temps mis par un astre pour accomplir sa trajectoire, ou...) galactique du Soleil, situé à 8,6 kpc du centre galactique, est évaluée à 226 millions d’années, une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) située à 1 kpc fera le tour de notre galaxie en 26 millions d’années seulement. Le système solaire aurait donc effectué entre 20 et 21 révolutions galactiques depuis sa formation voici 4,55 milliards d’années.

Il semblerait qu’on ait sous-estimé la vitesse de rotation de notre galaxie. Les résultats publiés en 2009 d’un suivi des étoiles les plus brillantes de notre galaxie par un réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des...) de 10 radiotélescopes, laissent penser qu’au niveau du soleil, la galaxie tourne à une vitesse de 254 km/seconde, soit 15 % de plus que l’estimation précédente, ce qui pourrait signifier que la masse de la galaxie puisse aussi être revue à la hausse (peut-être de 50 %).

La voie lactée dans l'art

  • La Voie lactée est un long poème de Théodore de Banville chantant la gloire (La Gloire fut le premier cuirassé de haute mer de l'histoire. Elle fut lancée en 1859 pour la...) des poètes (dans le recueil Les Cariatides publié en 1843)
  • Voie lactée est un poème de Guillaume (Guillaume est un prénom masculin d'origine germanique. Le nom vient de Wille, volonté et Helm,...) Apollinaire (dans le recueil Alcools publié en 1913)
  • C’est aussi le titre d’un film de Luis Buñuel (1968)
  • Une œuvre de Tintoret - L’Origine de la Voie Lactée, 1570
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