Sous-unités du degré
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Le degré, unité de mesure d'angle, représente le 1/360 d'un tour complet. Pour mesurer des angles plus précis, on emploie des sous-unités. Le degré ayant été inventé par les Babyloniens, les sous-unités sont basées sur la numération babylonienne (Les Babyloniens ont utilisé une grande variété de systèmes de numération : sexagésimal strict avec les clous et chevrons, décimal mélangeant du...), en base 60 (système sexagésimal).

Ainsi, un degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines suivants :) est subdivisé en 60 minutes d'arc (symbole , prime), elles-mêmes divisées en 60 secondes d'arc (symbole , double prime).

  • 1′ = 1°/60 = 0,016 6...°
  • 1″ = 1°/3600 = 0,000 277...°

On les nomme également minute ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale, au crayon, levée sur le terrain. Unités et...) et seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du...) angulaire, ou même (un peu par analogie avec l'anglais) arcminute et arcseconde.

On constate que le rapport entre minutes et secondes est identique dans le domaine temporel et dans le domaine angulaire. Par pure commodité, on peut retenir que les minutes et secondes sont définies "comme si" les degrés étaient des heures (il convient d'employer cette analogie avec précaution, puisqu'il existe d'autres unités d'angles utilisant le mot "heure (L'heure est une unité de mesure  :)").

Les Babyloniens étaient allés encore plus loin dans les mesures: La seconde d'arc est subdivisée en 60 tierces d'arc (symbole ? triple prime). La tierce d'arc est subdivisée en 60 quartes, et ainsi de suite par conformité avec le système sexagésimal (Le système sexagésimal est un système de numération utilisant la base 60. Notamment utilisé pour mesurer le temps ou les angles (en trigonométrie)...). Le symbole des subdivisions du degré est en réalité un chiffre (Un chiffre est un symbole utilisé pour représenter les nombres.) romain en exposant : une valeur de 12 quartes sera notée 12IV, une valeur de 25 quintes sera notée 25V et ainsi de suite. Ces unités se trouvent dans certains calculs astronomiques anciens menés avec une grande précision.

Toutes ces unités reposant sur le système sexagésimal, on peut expliquer que le tour complet ait été divisé en 360 et non en 60 car Il existe également une autre sous-division du cercle (Un cercle est une courbe plane fermée constituée des points situés à égale distance d'un point nommé centre. La valeur de cette distance est appelée rayon du...) entier en quatre parties égales de 90°, le quadrant (En géométrie euclidienne : quart de la circonférence du cercle (lui-même divisé en 100 grades ou 90 degrés et leurs subdivisions respectives). Chacune des quatre...), remarquable par sa forme et utilisé dans toutes les cultures et qui contient une fois et demie la base 60. Sans doute y a-t-il un rapport également et pour les mêmes raisons avec le fait que le calendrier (Un calendrier est un système de repérage des dates en fonction du temps. Ces systèmes ont été inventés par les hommes pour mesurer, diviser et organiser le...) babylonien comptait 360 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le...).

Aujourd'hui ce système cohabite avec un système en partie décimal : on note par exemple " 1,1° " pour " 1° 6' "; de même, les astronomes actuels utilisent les préfixes des unités SI devant la seconde d'arc (ils sont en revanche interdits devant le degré ou la minute). Ainsi les mouvements très faibles par rapport à la seconde d'arc ne sont pas mesurés en quartes mais en millisecondes d'arc (on préfère souvent milliarcseconde), voire micro et même nano dans le cas de certains instruments.

Sauf mention contraire, les mots "minute ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain...)" et "seconde" dans le domaine des angles font bien référence aux minutes et secondes d'arc. Il existe des unités homonymes, mais elles ne sont utilisées que dans des contextes particuliers (mesure de l'ascension droite). Pour un étudiant, on peut considérer qu'un sujet de devoir faisant référence à la seconde d'ascension droite (En astronomie, l'ascension droite (a ou α) est un terme associé au système de coordonnées équatoriales, qui est l'équivalent sur la sphère...) doit obligatoirement en rappeler la définition (Une définition est un discours qui dit ce qu'est une chose ou ce que signifie un nom. D'où la division entre les définitions réelles et les définitions...).

Le parsec (Le parsec (symbole pc) est une unité de longueur utilisée en astronomie. Son nom vient de la contraction de « parallaxe-seconde ».), unité de longueur (Il existe de nombreuses unités de longueur ne faisant pas partie du système international. Certaines sont utilisées dans des domaines scientifiques pour simplifier les...) employée en astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés...), est défini en fonction de la seconde d'arc. C'est toujours en secondes d'arc qu'on exprime l'anomalie orbitale de Mercure finalement expliquée par Einstein (43 secondes d'arc).

Le mille marin (Le mille marin international est une unité de mesure de distance utilisée en navigation maritime et aérienne. Elle a initialement désigné la longueur d'un arc de 1'...) représente quand à lui la distance parcourue à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière...) de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...) quand on décrit un angle (En géométrie, la notion générale d'angle se décline en plusieurs concepts apparentés.) de 1 minute d'arc sur un grand cercle (En géométrie, un grand cercle est un cercle tracé à la surface d'une sphère qui a le même diamètre qu'elle et la divise en deux hémisphères égaux. D'une...); la valeur d'un mille marin international a été fixée à 1852m exactement, valeur représentant une moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de...) en raison de la rotondité imparfaite de la Terre et d'une valeur retenue d'un tour de terre de 40 000 km.

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