Continent - Définition et Explications

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En géologie

Caractéristiques

Pour les géologues, il existe à la surface de la Terre deux éléments structurels distincts : la croûte continentale, formée pour l'essentiel de granite et de roches associées, et la croûte océanique, de basalte (Le basalte est une roche volcanique issue d'un magma refroidi rapidement au contact de l'eau ou de...) et de gabbro. Aussi, la limite entre domaine continental et domaine océanique se trouve sous la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de la mer : il est alors question de « plateau continental » qui se prolonge parfois à plusieurs kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...) au-delà du trait de côte. Lors de la dernière époque glaciaire (à l'apogée (Un apogée (du grec apogeios : loin de la terre ; apo : loin + gê :...) de la glaciation (Une glaciation ou période glaciaire est à la fois une phase paléoclimatique froide...) de Würm il y a 20 000 ans), en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) occidentale, le plateau continental s'étendait à plusieurs dizaines de kilomètres à l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...) du littoral actuel.

Schéma simplifié de la croûte terrestre (La croûte terrestre est la partie superficielle et solide du matériau dont est faite la Terre....). 1 : Croûte continentale ; 2 : Océan ; 3 : Manteau supérieur ; 4 : Croûte océanique
Coupe très simplifiée :      Dépôts sédimentaires      Roche      Manteau

Dérive des continents

La dérive des continents, à partir de la pangée.

Au début du XXe siècle, Alfred Wegener (Alfred Wegener (1er novembre 1880, Berlin — novembre 1930, Groenland) est un astronome...) remarque que par la disposition des continents, la côte est de l'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) semble s'emboiter parfaitement dans la côte ouest de l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...). D'autres bien avant lui s'en sont aperçus, mais il est le premier à alors proposer, à partir de cette observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...), la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) de la dérive des continents : un supercontinent, la Pangée, se serait fragmenté au début de l'ère secondaire et, depuis cette date, les masses continentales issues de cette fragmentation dériveraient à la surface de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...).

Au cours du XXe siècle, il fut accepté par les géologues que les continents bougent à la surface de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), à l'échelle des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) géologiques. Ce processus est connu sous le nom de « dérive des continents » et est expliqué par la tectonique des plaques (La tectonique des plaques (d'abord appelée dérive des continents) est le modèle actuel du...).

La surface de la Terre est constituée de sept plaques tectoniques majeures (ainsi que de nombreuses mineures). Ce sont celles-ci qui dérivèrent, se séparèrent et s'assemblèrent pour former au fil du temps les continents que nous connaissons aujourd'hui.

Par conséquent, il existait d'autres continents dans le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) géologique, les paléocontinents. On a pu déterminer qu'il y a eu des époques de l'histoire de la Terre (L'histoire de la Terre couvre approximativement 4,6 milliards d'années...) où il n'y avait qu'un seul grand continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens...) à sa surface. Le plus récent, la Pangée remonte à 180 millions d'années. Le prochain « continent unique » devrait apparaître dans 250 millions d'années par le rapprochement de l'Afrique, de l'Eurasie et des Amériques, il s'agirait de la Pangée ultime.

Autres divisions

Certaines parties des continents sont reconnues comme des sous-continents, en particulier celles sur les différentes plaques tectoniques qui divisent les continents. Les plus notables sont le sous-continent indien et la péninsule Arabique. Groenland (Le Groenland (prononcez /gʁɔɛn.lɑ̃d/, écrit Groënland dans...), sur la plaque nord-américaine, est parfois considéré comme un sous-continent. Lorsque l'Amérique est perçue comme un seul continent, elle est divisée en deux sous-continents (Amérique du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) et en Amérique du Sud) ou en diverses régions.

L'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un...) de Madagascar (Madagascar (Madagasikara en malgache), ou la République de Madagascar (Repoblikan'i...), au sud-est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est...) de l'Afrique, est parfois comptée comme un « microcontinent ».

Certaines zones de la croûte continentale sont largement couvertes par la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.), mais peuvent être considérées comme des continents submergés. C'est le cas de Zealandia, émergeant de la mer en Nouvelle-Zélande (La Nouvelle-Zélande est un pays de l'Océanie, au Sud-Ouest de l'océan Pacifique,...) et en Nouvelle-Calédonie (La Nouvelle-Calédonie est un archipel d'Océanie situé dans l'océan Pacifique...), ou même le presque complètement (Le complètement ou complètement automatique, ou encore par anglicisme complétion ou...) submergé plateau de Kerguelen, dans le sud de l'océan Indien (L’océan Indien s'étend sur une surface de 75 000 000 km². Il est limité au nord...).

Certaines îles sont situées sur les sections de la croûte continentale qui ont cassé et dérivent en dehors de l'un des principaux continents. Bien qu'elles ne soient pas considérées comme des continents en raison de leur taille relativement petite, elles peuvent être considérées comme des microcontinents. Madagascar, l'exemple le plus répandu, est généralement considéré comme faisant partie de l'Afrique, mais a déjà été décrit comme « le huitième continent ».

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